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10 faits marquants sur les aurores boréales

Voir le phénomène astronomique connu sous le nom d'aurores boréales, alias.aurores boréales(littéralement « Aube du Nord »), est un élément de liste de seaux pour de nombreuses personnes. Ces spectaculaires rideaux de lumière colorée, qui apparaissent haut dans le ciel nocturne de l'hémisphère nord, sont surtout visibles au milieu de la nuit et au cœur de l'hiver, et dans les zones reculées et sombres. Les humains ont vu et fait des histoires sur les lumières depuis la préhistoire et, plus récemment, ont mené des études scientifiques sur elles. Voici 10 faits que vous devez savoir sur les aurores.

1. LES ÉLECTRONS EXCITÉS ET LES CHAMPS MAGNÉTIQUES PROVOQUENT LE SPECTACLE.

La lueur éthérée provient de collisions [PDF] entre des électrons en mouvement rapide de la magnétosphère (la région de l'espace contrôlée par le champ magnétique terrestre) et des molécules d'oxygène et d'azote dans notre haute atmosphère. Les électrons transfèrent une partie de leur énergie à ces molécules lorsqu'elles entrent en collision ; on dit que ce transfert d'énergie les 'excite'. Une molécule excitée retourne finalement à son état non excité en libérant des photons, ou particules lumineuses. Un grand nombre de ces collisions créent suffisamment de lumière pour que nous puissions voir.

2. LES ATOMES SPÉCIFIQUES CRÉENT DES COULEURS SPÉCIFIQUES.

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Les couleurs des lumières polaires dépendent de la collision des électrons avec l'oxygène ou l'azote et de leur énergie. Le changement d'énergie entre les états «excités» et d'origine a une valeur spécifique et le photon résultant a une couleur ou une longueur d'onde spécifique, explique Don Hampton, professeur adjoint de recherche au Poker Flat Research Range en Alaska.Mental Floss.

L'oxygène émet une lumière jaune verdâtre ou rouge, tandis que l'azote émet généralement une lumière bleue ; le mélange de ceux-ci produit du violet, du rose et du blanc. L'oxygène et l'azote émettent également de la lumière ultraviolette, qui peut être détectée par des caméras spéciales sur les satellites mais pas par l'œil humain. Les chercheurs peuvent utiliser les différentes couleurs pour comprendre des choses telles que le niveau d'énergie des électrons bombardant notre atmosphère et créant l'aurore.

3. ILS SONT TOUJOURS LÀ.

Les aurores se produisent principalement dans les hautes latitudes, près des pôles, car les électrons se déplacent le long des lignes de champ magnétique et les lignes de champ magnétique de la Terre sortent et pénètrent dans la Terre près de ses pôles. Mais des aurores ont été observées aussi loin au sud que le Mexique. Dans certaines régions, comme l'Alaska ou le Groenland, ils peuvent être visibles la plupart des nuits de l'année. Les lumières se produisent également pendant la journée, mais nous ne pouvons les voir à l'œil nu qu'après la tombée de la nuit. En fait, selon le Fairbanks Geophysical Institute de l'Université d'Alaska, il y a toujours une aurore quelque part sur Terre.

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4. LES AURORES ONT ÉTÉ SONDÉES.

Nasa

En janvier 2015, des scientifiques financés par la NASA ont lancé une fusée, la sonde Auroral Spatial Structures Probe, dans les aurores boréales depuis la chaîne de recherche Poker Flat, à environ 30 miles au nord de Fairbanks. La sonde transportait sept instruments pour étudier l'énergie électromagnétique qui peut chauffer la thermosphère, la deuxième couche la plus élevée de l'atmosphère, lors d'événements auroraux. Sur une note connexe, les astronautes à bord de la Station spatiale internationale voient et photographient souvent l'aurore.

5. ILS ONT ÉTÉ OBSERVÉS DEPUIS LONGTEMPS.

Galileo Galilei et Pierre Gassendi ont assisté à un spectacle de lumières en 1621, et une référence aux aurores boréales a été faite par Grégoire de Tours dans les années 500. Le premier récit datable se trouve sur une tablette d'argile babylonienne qui a enregistré des observations faites par les astronomes officiels du roi Nabuchodonosor II dans la nuit du 12 au 13 mars 567 avant notre ère d'une « lueur rouge » inhabituelle. Mais la plus ancienne de toutes pourrait être des peintures rupestres vieilles de 30 000 ans que certains pensent représenter les aurores. Les lumières ont été observées et commentées par Benjamin Franklin en 1778 et Edmond Halley, célèbre pour les comètes, en 1716.

6. L'ACTIVITÉ SUNSPOT AFFECTE LES LUMIÈRES.

Nasa

Les lumières des aurores ne sont que le produit final d'une interaction compliquée entre le soleil et la Terre (une interaction qui se produit probablement aussi autour d'autres étoiles). La météo spatiale, ou l'activité dans la haute atmosphère du soleil (qui s'étend dans tout le système solaire), comprend le rayonnement et le plasma libérés par le soleil. Cela peut à son tour affecter les champs géomagnétiques de la Terre et, par conséquent, les aurores.

Les aurores ont tendance à être plus fréquentes et spectaculaires lors d'une activité solaire élevée, qui se produit sur un cycle de 11 ans. Les manifestations particulièrement spectaculaires incluent les tempêtes aurorales observées en août et septembre 1859 ; le 11 février 1958, lorsque des lumières de 1250 milles de large ont encerclé l'Arctique de l'Oregon au New Hampshire; et le 13 mars 1989, lorsque le ciel est devenu rouge vif vu en Europe et en Amérique du Nord aussi loin au sud que Cuba.

7. ILS SONT DES LÉGENDES.

Certains Inuits d'Amérique du Nord appellent les auroresaqsarniit, ou des joueurs de football, croyant qu'ils résultent d'esprits des morts jouant au football avec la tête d'un morse. D'autres légendes incluent une croyance parmi les anciens Nord-Américains que l'aurore était un sentier étroit éclairé aux flambeaux pour guider les âmes décédées vers le ciel, et l'Iglulik, qui a appelé les lumièresarsharneqou alorsarshatet pensaient qu'ils étaient un esprit puissant qui aidait les chamanes. À l'époque romaine et dans l'Europe du XVIe siècle, les gens considéraient les affichages, en particulier les rouges, comme des présages effrayants.

8. LES LUMIÈRES SONT DES ATTRACTIONS TOURISTIQUES.

La meilleure observation des aurores boréales se produit dans les hautes latitudes nordiques pendant l'hiver, dans des endroits comme Fairbanks, en Alaska; Dawson City, Yukon; Yellowknife, Territoires du Nord-Ouest, Canada; Gillam, Manitoba, Canada; la pointe sud du Groenland ; Reykjavik, Islande ; Tromsø, Norvège ; et la côte nord de la Sibérie (rassemblez-vous !). Vous avez besoin d'un ciel clair et sombre, alors tenez compte de la météo, des heures de lever et de coucher du soleil et de la phase de la lune. Les observations sont très probables pendant les trois ou quatre heures autour de minuit. Regardez en direction du pôle le plus proche. Les lumières peuvent atteindre des hauteurs de 620 miles, mais sont généralement d'environ 60 miles de haut.

9. CERTAINES PERSONNES LES ENTENDENT.

Selon les scientifiques, la haute atmosphère où se produisent les lumières est trop mince pour transporter des ondes sonores, et l'aurore est si loin qu'il faudrait cinq minutes à une onde sonore pour atteindre les oreilles au sol. Pourtant, de nombreuses personnes prétendent entendre des bruits de sifflement et de crépitement lorsqu'il y a une aurore dans le ciel. Il y a au moins un cas où un microphone a détecté un son audible associé à une aurore, et récemment, des groupes de recherche au Danemark et en Finlande prétendent avoir enregistré les sons des lumières. Cependant, certains des premiers explorateurs ont découvert que le fait de couvrir les yeux de quelqu'un faisait disparaître le son, de sorte que le Geophysical Institute suggère que la perception du son pourrait être causée par une « fuite de signal » provenant de centres visuels surstimulés dans le cerveau ou par des phénomènes énergétiques associés à l'aurore. Il existe d'autres théories sur la perception des bruits auroraux, mais aucun consensus quant à leur existence réelle. Résoudre le mystère peut en révéler plus sur le fonctionnement du cerveau et de la perception sensorielle que sur le phénomène des lumières.

10. IL Y A DES LUMIÈRES DU SUD.

Nasa

Une aurore se produit autour du pôle magnétique sud, connue sous le nom d'aurore australe. Cette aurore doit être assez active avant de pouvoir être vue depuis des endroits autres que l'Antarctique, Hobart, la Tasmanie et la pointe sud de la Nouvelle-Zélande offrant les meilleures vues. Les grandes spirales parfois vues dans les aurores seront des images miroir les unes des autres aux deux pôles. Bien sûr, quand il fait hiver et sombre dans l'hémisphère nord, il y a de la lumière 24 heures sur 24 au pôle Sud, donc cela ne peut être observé qu'en automne et en hiver en Antarctique, ce qui correspond à l'été de l'hémisphère nord.