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10 faits sur le Makemake de la planète naine

Dans la ceinture de Kuiper, cet anneau de glace et de matière volatile au-delà de l'orbite de Neptune, se trouvent toutes les planètes naines connues du système solaire, sauf une. Pluton est la plus grande de cette classe de planètes, avec Eris juste derrière. Le prochain sur cette liste est le courageux Makemake, un monde relativement réfléchissant, distant et dynamique. À une distance de 4,26 milliards de kilomètres, une grande partie de Makemake reste un mystère, bien que les scientifiques rognent sur les inconnues. Voici quelques choses qu'ils savent, mais peut-être pas, à propos de Makemake.

1. MAKEMAKE EST SEULEMENT TROIS FOIS QUE LE GRAND CANYON.

L'orbite de Makemake est un demi-milliard de kilomètres plus loin du Soleil que celle de Pluton. Un jour sur le nain lointain dure presque aussi longtemps que le nôtre – 22,5 heures – mais le petit monde n'est pas pressé de faire le tour de notre étoile : une année makemakean dure 305 années terrestres. Avec un diamètre d'environ 880 miles, la planète naine mesure environ les deux tiers de la taille de Pluton et environ trois fois la taille du Grand Canyon de 277 miles de long, ce qui en fait le 25e plus grand objet du système solaire. Cela peut ne pas sembler très impressionnant jusqu'à ce que vous considériez qu'il y a des centaines de milliers d'objets en orbite autour du Soleil.

2. C'EST IMPRESSIONNANT LUMINEUX.

Bien qu'il soit plus petit que Pluton, Makemake est le deuxième objet le plus brillant de la ceinture de Kuiper. Sa surface réfléchissante est le résultat d'une abondance de glace de méthane et d'éthane qui y est présente; des boulettes d'un demi-pouce de méthane congelé peuvent cribler sa surface glaciale. C'est probablement une teinte brun rougeâtre, bien que sa distance le rende difficile à dire avec certitude.

3. IL S'APPELAIT « EASTERBUNNY »…

Mike Brown de Caltech a découvert Makemake quelques jours après Pâques en 2005. (Brown a également découvert les planètes naines Eris et Haumea.) Avant qu'il ne reçoive son nom officiel, l'équipe de Brown l'appelait 'Easterbunny'. Pour d'autres astronomes, son nom provisoire était « 2005 FY9 ».

4. … AVANT QU'IL SOIT OFFICIELLEMENT NOMMÉ D'UN DIEU DE L'ÎLE DE PÂQUES.

En 2008, Easterbunny/2005 FY9 a été désignée planète naine par l'Union astronomique internationale (IAU). Au moment de décider quel nom soumettre à l'AIU, la fête proximale a conduit Brown à son île homonyme (elle-même visitée pour la première fois par un Européen vers Pâques 1722), qui a conduit Brown à ses habitants et à leur héritage religieux. Makemake est le dieu créateur du peuple Rapa Nui de l'île de Pâques.

5. MAKEMAKE EST EN PARTIE RESPONSABLE DE LA DÉMOTION DE PLUTON À LA PLANÈTE NAIN.

La découverte de Makemake et, quelques mois auparavant, d'Eris - qui est plus grande que Pluton - a forcé les astronomes à reconsidérer ce qui, exactement, fait d'une planète une planète. Une planète doit orbiter autour du Soleil, avoir une masse suffisante pour que sa gravité la force à prendre une forme ronde et dégager son voisinage spatial immédiat des autres objets. Eris, Makemake, Pluto et Haumea ne remplissent pas les trois critères d'une manière ou d'une autre. (La chute de Pluton : elle ne nettoie pas son voisinage.) Après un débat acharné parmi les astronomes du monde entier, l'IAU a créé la nouvelle catégorie de « planète naine » pour ces objets, y compris Pluton. (Merci, Makemake.)

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6. LA SURFACE DE MAKEMAKE EST VOLATILE.

Makemake n'est pas un simple rocher rond dans l'espace. À bien des égards, c'est un frère de Pluton. Sa surface, par exemple, est dominée par le méthane, un composé hypervolatile que l'on trouve également à la surface de Pluton. (« Volatile » signifie qu'il réagit aux changements de température.) « Les processus sur Pluton sont entraînés par le mouvement des substances volatiles autour de la surface lorsque les températures changent », explique Alex Parker, chercheur principal au Southwest Research Institute de Boulder, Colorado. . 'Si un monde a une surface dominée par les volatiles, comme le fait Makemake, il y a probablement des processus dynamiques similaires à Pluton.'



7. SA LUNE N'A ETE QUE RECEMMENT DECOUVERT.

JHU-APL

Dans l'illustration ci-dessus, Makemake n'a pas de lune. C'est parce qu'il n'a été découvert qu'en 2016 par Parker [PDF], qui l'a repéré dans les données collectées par le télescope spatial Hubble. 'C'était en fait un satellite très évident', a-t-il déclaré à Trini Radio. « Je n'ai pas eu à trop creuser dans les données pour les faire sortir ; il ressortait en quelque sorte clair comme le jour.

Il poursuit: «Dès que je l'ai trouvé, j'étais aussi déconcerté, car j'étais sûr que d'autres personnes qui avaient fait l'analyse préliminaire des données l'auraient presque certainement vu – et que j'aurais été en retard à la fête. Ma première question au chercheur principal du programme était : « Hé, avez-vous vu la lune dans les données Makemake ? Et j'étais sûr que la réponse allait être « Oui ». Mais c'était : 'Il y a une lune dans les données Makemake ?' C'était super excitant de réaliser que ce que j'étais sûr que d'autres personnes n'avaient pas repéré n'avait pas été et que j'étais le premier à le voir.

La désignation officielle actuelle de la lune est S/2015 (136472), et elle est surnommée MK 2. Plus de 1 300 fois plus faible que Makemake, on estime qu'elle ne fait que 160 km de large.

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8. LES ASTRONOMES ESSAYENT DE CARTOGRAPHIER MAKEMAKE AVEC SA LUNE.

La lune de Makemake est plus qu'un élément céleste ; c'est un outil pour les scientifiques. Alors que l'objet de 105 milles de large (presque deux fois plus long que le canal de Panama) et sa planète passent l'un devant l'autre, les astronomes peuvent utiliser les changements de luminosité pour cartographier la surface de Makemakean. 'Tout comme nous avions des cartes préliminaires de Pluton avant d'y arriver, nous pouvons en fait utiliser la lune lorsqu'elle passe devant Makemake comme un outil pour la cartographier', explique Parker.

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Plus précisément, lorsqu'un objet croise l'autre, des parties de l'objet obscurci peuvent être isolées. Les astronomes peuvent alors dériver la luminosité d'une partie isolée du corps (plutôt du corps entier à la fois). Des zones plus sombres et des zones plus claires peuvent ensuite être mappées sur l'objet, et les modèles peuvent aider à déterminer si les scientifiques voient des caractéristiques du terrain, par exemple. Ils ne nommeront pas les montagnes avec cette technique, mais ils peuvent trouver des zones intéressantes méritant une étude et une modélisation plus approfondies.

«Il existe de nombreuses façons de considérer Makemake comme une sorte de Pluton avant l'exploration de New Horizons. Nous commençons tout juste à avoir un aperçu de ce à quoi cela ressemble », dit Parker. 'Ce pourrait être ce monde dynamique et actif, et je pense que c'est excitant.'

9. BEAUCOUP DE MAKEMAKE RESTE MYSTERIEUX.

Les scientifiques ne savent pas comment le cycle jour-nuit de Makemake influence ses formes de relief et ses processus de surface (qui incluent des éléments tels que la géologie ou les interactions entre l'atmosphère - s'il en existe une - et la surface). L'histoire et l'origine de sa lune sont également inconnues, et soulèvent d'autres questions intéressantes pour les scientifiques. Les théoriciens qui travaillent sur la formation planétaire et les astronomes qui étudient les mouvements des objets célestes révisent leurs modèles pour expliquer pourquoi les lunes sont une caractéristique déterminante des planètes naines, y compris les plus étranges, lorsque la moitié des planètes terrestres du système solaire ( Mercure et Vénus) manquent de lunes.

« Pourquoi les lunes sont-elles si omniprésentes parmi les planètes naines de la ceinture de Kuiper ? À ce stade, chacun des plus gros objets de la ceinture de Kuiper [sauf un] a au moins une lune », explique Parker. « Certains en ont deux. Certains en ont cinq. Et donc si vous proposez un processus pour faire croître ces planètes [comme l'accrétion] … l'un des états finaux de ce processus doit être qu'elles finissent toutes avec au moins une lune.

10. IL N'Y A PAS DE PLAN POUR VISITER MAKEMAKE… ENCORE.

Aucune mission n'a encore été lancée vers Makemake, bien que le vaisseau spatial New Horizons, après avoir terminé sa reconnaissance de Pluton, se soit enfoncé plus profondément dans la ceinture de Kuiper pour y étudier au moins un autre objet. De retour sur Terre, les planétologues envisagent des cadres pour les futures missions de la ceinture de Kuiper. Le développement de nouvelles technologies de propulsion par les ingénieurs permettra plus de science dans des expéditions uniques. A plus long terme, les missions des orbiteurs reviendront sur les corps visités et les étudieront plus finement. 'Compte tenu de la variété de la ceinture de Kuiper', dit Parker, 'ce sera une période assez excitante alors que nous faisons la lumière sur ces mondes.'