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10 faits sur Patrick Henry

Aujourd'hui, Patrick Henry, né le 29 mai 1736, est surtout connu pour avoir crié « Donnez-moi la liberté ou donnez-moi la mort » lors d'un discours prononcé à la Deuxième Convention de Virginie le 23 mars 1775, bien qu'il n'ait peut-être jamais dit ces mots. Pourtant, que cette célèbre citation soit la sienne ou celle de quelqu'un d'autre, nous ne pouvons nier l'importance d'Henry pour la république qu'il a aidé à fonder.

1. SON PÈRE ÉTAIT UN IMMIGRANT.

Originaire d'Aberdeen, en Écosse, John Henry était issu d'une famille relativement aisée et bien considérée. Dans sa jeunesse, l'intelligence d'Henry et ses compétences en composition latine lui ont valu une bourse d'études à l'Université d'Aberdeen. John Syme, un ami d'enfance, était également inscrit à l'école. John Syme avait fait fortune en Virginie, et se sentant aventureux, Henry décida de le rejoindre. En 1727, John Henry s'embarqua pour la colonie, où il travailla avec Syme.

Les affaires étaient en plein essor. Au cours de ses quatre premières années dans le Nouveau Monde, Henry a acquis plus de 15 000 acres. Puis, la tragédie a frappé. En 1731, Syme décède. Il laisse dans le deuil son fils, John Syme Jr., et sa femme, Sarah. Deux ans plus tard, Henry et Sarah se sont mariés. Ils ont ensuite eu 11 enfants, dont seulement neuf ont survécu. L'un d'eux était Patrick, né le 29 mai 1736.

2. ENFANT, IL JOUAIT DE PLUSIEURS INSTRUMENTS.

Patrick Henry a vécu à Studley, la ferme familiale du comté de Hanover, en Virginie, jusqu'à l'âge de 14 ans. Enfant, il a pratiqué plusieurs passe-temps, dont la chasse (il aimait, comme l'a dit un associé, « remarquablement attaché à son arme ») et jouer de la flûte et du violon. En tant qu'adulte, il aimait les romans comiques, en particulier une biographie satirique intituléeLa vie et les opinions de Tristram Shandy, Gentlemanpar Laurence Stars.

3. IL ÉTAIT UN PRODUCTEUR DE TABAC DÉFAILLANT.

Wikimedia Commons // Domaine public

La vie professionnelle d'Henry a commencé par une série d'entreprises commerciales malheureuses. En 1752, John Henry a ouvert une boutique pour Patrick et son frère, William, pour qu'ils s'en occupent seuls. Malheureusement, les adolescents ont fait de mauvais commis : environ deux ans après sa grande ouverture, le magasin mal géré a fermé pour de bon.

Le mariage l'a inspiré à poursuivre une carrière très différente. En 1754, Patrick, 18 ans, s'est marié avec sa première femme, Sarah Shelton, dont la dot comprenait une ferme de 300 acres. Pendant un certain temps, le jeune homme s'est essayé à l'agriculture, à la culture du blé, de l'orge et du tabac. Mais lorsque la maison familiale a brûlé en 1757, Henry est retourné au magasin, mais il n'a pas plus de succès dans le travail la deuxième fois. Henry a donc trouvé un nouvel emploi à la taverne de son beau-père, où il a finalement fait une pause. Juste en face de cet établissement se trouvait le palais de justice du comté de Hanovre. Après une longue journée de travail, les avocats affluaient vers le point d'eau. Au fur et à mesure que Henry a appris à les connaître, il a développé une passion pour la profession juridique. À 24 ans, il a réussi l'examen du barreau et a ensuite mis en place une pratique très réussie.

4. UNE AFFAIRE APPELÉE « LA CAUSE DE PARSON » L'A RENDRE CÉLÈBRE.

À l'époque d'Henry, le tabac était l'élément vital de l'économie de Virginie. Lorsqu'une sécheresse de trois ans a frappé au milieu des années 1750, elle a fait des ravages dans les fermes de tabac de la colonie. La crise a blessé tout le monde, y compris les ecclésiastiques anglicans résidents.

Normalement, Virginia payait ces ministres en tabac, chaque homme recevant 16 000 livres de récolte par an. Mais la sécheresse en cours a convaincu de nombreux contribuables que ce salaire était beaucoup trop généreux. Ainsi, en 1755, la House of Burgesses (organe législatif démocratiquement élu de Virginie) a choisi de restructurer l'ensemble de la politique de paiement, et le «Two Penny Act» est né. En vertu de la nouvelle loi, les pasteurs britanniques recevraient désormais de l'argent plutôt que du tabac. Plus précisément, un ecclésiastique pouvait s'attendre à deux pence pour chaque livre de récolte qu'il rapportait normalement à la maison.

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Comme le prix du tabac dépassait désormais deux pence la livre, le nouveau salaire équivalait à une baisse de salaire. Naturellement, la plupart des prédicateurs méprisaient la Loi. Alors que la controverse se déroulait, le roi George II prit le parti des clercs. À la grande déception de ses autres sujets de Virginie, il oppose son veto à la loi en août 1759.

En 1763, un ministre du nom de James Maury a poursuivi le comté de Hanover pour les dommages causés par le Two Penny Act. Plus tard connue sous le nom de « Parson’s Cause », cette affaire est devenue l’une des plus importantes de l’histoire coloniale de l’Amérique. Henry a été chargé de représenter son comté lors de la détermination des dommages et a utilisé la plate-forme pour claquer le monarque président de la Grande-Bretagne. Radicalement, l'avocat a dit qu''un roi, en annulant ou en désavouant des lois de cette nature salutaire, d'être le père de son peuple, se dénigre en tyran'. Sa rhétorique passionnée a fait d'Henry une figure populaire dans toute la Virginie. Quant à Maury, le tribunal lui accorda une somme symbolique d'un sou.

5. LA VRAIE AUTEUR DE SON ADRESSE « GIVE ME LIBERTY » N'EST PAS CLAIRE.

Le 23 mars 1775, Henry prononça un discours qui définirait son héritage et, pour des milliers de personnes, capturerait l'esprit de la Révolution américaine. S'adressant à la Convention de Virginie dans l'église moderne St. John's, à Richmond, il a insisté sur le fait que la guerre avec la Grande-Bretagne était inévitable, affirmant avec ferveur que rien de moins qu'une milice organisée pouvait défendre les colonies contre leur roi tyrannique.

Comme tous les grands orateurs, il a gardé sa meilleure réplique pour la fin. Pour conclure le discours, Henry a crié « Je ne sais pas quel cours les autres peuvent prendre ; mais moi, donnez-moi la liberté ou donnez-moi la mort !

Mais là encore, il ne l'aurait peut-être pas dit. Personne qui a entendu le discours n'a pensé à en écrire une transcription. En fait, l'adresse est restée inédite jusqu'en 1817, date à laquelle elle est apparue dans une biographie de Patrick Henry. Ce livre a été écrit par William Wirt, un futur procureur général de James Monroe. Pour reconstruire l'oraison, Wirt a interrogé plusieurs témoins oculaires, dont St. George Tucker, un juge fédéral. Enfin, il a reconstitué leurs souvenirs du mieux qu'il pouvait, et dira plus tard qu'il a utilisé la description de Tucker du discours 'presque entièrement'.

Il y a eu beaucoup de débats sur la version qui apparaît dans la biographie de Wirt. Tous ces mots inspirés étaient-ils vraiment ceux d'Henry ? Si non, dans quelle mesure Wirt – ou ses interviewés – les a-t-il embelli ? La plupart des historiens pensent que le discours recréé par Wirt est au moins assez fidèle aux remarques originales d'Henry. Pourtant, nous ne le saurons probablement jamais avec certitude.

6. HENRY A ÉTÉ LE PREMIER GOUVERNEUR ÉLU DE VIRGINIE.

En 1776, il remporta le premier de trois mandats consécutifs au poste de gouverneur, restant en fonction jusqu'au 1er juin 1779. Pendant ce temps, Henry épousa sa seconde épouse, Dorothea Dandridge. (Sarah Henry était décédée en 1775 après avoir souffert d'une maladie mentale pendant plusieurs années, que certains historiens attribuent à une psychose post-partum ou à une dépression. Elle s'est peut-être suicidée, mais les historiens n'en sont pas sûrs.) réélu gouverneur en 1784 et quitta définitivement son poste deux ans plus tard.

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7. IL A PLAIDÉ SANS RÉUSSITE CONTRE LA CONSTITUTION.

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Lorsque Henry s'est vu offrir la chance de visiter Philadelphie et de participer à la Convention constitutionnelle de 1787, il a refusé et il est devenu l'un des ennemis les plus bruyants du document achevé.

Cette nouvelle constitution, craignait-il, penchait « vers la monarchie ». Selon lui, le texte accordait beaucoup trop de pouvoirs au gouvernement fédéral. 'L'inquiétude que je ressens à ce sujet', a-t-il dit un jour à George Washington, 'est vraiment plus grande que je ne peux l'exprimer.'

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Par conséquent, Henry s'est prononcé contre son adoption tout au long de la Convention de ratification de Virginie en 1788. Parmi les personnes présentes, personne n'a parlé plus longuement sur ce sujet - au cours de l'événement de trois semaines et demie, Henry a consommé près de 25 pour cent du total temps au sol. Pourtant, sa cause a finalement été défaite : le 25 juin, les représentants de Virginie ont adopté la constitution avec une marge de dix voix.

8. HENRY ÉTAIT UN PREMIER AVOCAT DES DROITS.

Lors de la Convention constitutionnelle, George Mason de Virginie (et d'autres) avait insisté pour qu'une déclaration des droits soit incluse. Cependant, aucun segment de ce type n'a été ajouté. Contrairement à Mason, la plupart des délégués, y compris James Madison, ne pensaient tout simplement pas qu'une déclaration des droits serait nécessaire.

Comme Thomas Jefferson et John Adams, Henry n'était pas d'accord. Espérant apaiser ceux qui avaient encore des doutes sur la constitution, Madison a donné la priorité à l'adoption d'une déclaration des droits. Bientôt, il a réussi; Le Congrès a approuvé la Déclaration des droits le 15 décembre 1791.

Mais ce n'était pas assez bon pour Henry. Alors que la Déclaration des droits était encore en cours d'élaboration en 1789, il a exprimé son mécontentement à son compatriote Virginian Richard Henry Lee. Henry croyait que, à moins que la taille du gouvernement fédéral ne soit réduite, les amendements suggérés par Madison « auraient tendance à nuire plutôt qu'à servir la cause de la liberté ».

9. IL REFUSE L'OFFRE DE GEORGE WASHINGTON DE DEVENIR SECRÉTAIRE D'ÉTAT.

Le premier président des États-Unis a offert à Henry le poste après la démission de son ancien secrétaire d'État, Edmund Randolph Jennings, en 1795. Henry a poliment refusé, disant à Washington que « ma situation intérieure plaide fortement contre un déménagement à Philadelphie », alors capitale des États-Unis. Les obligations familiales retenaient toute l'attention d'Henry, car il subvenait désormais à « pas moins de huit enfants de mon mariage actuel » et une fille veuve de son précédent.

Finalement, Washington a fait appel au fédéraliste Timothy Pickering pour combler le vide dans son cabinet.

10. L'ALLÉGEANCE PARTISANE D'HENRY A ÉVOLUÉ AU FIL DU TEMPS.

Parmi les deux principaux partis politiques du jeune pays, Henry préférait généralement les républicains-démocrates dirigés par Jefferson – au début. Vers la fin de sa vie, cependant, l'homme a commencé à embrasser une poignée de politiques et de candidats fédéralistes. En 1799, Henry est même allé jusqu'à se présenter à la législature de l'État de Virginie en tant que membre du parti d'Alexander Hamilton.

Pendant la campagne électorale, il a prononcé ce qui allait devenir son dernier discours public au palais de justice du comté de Charlotte. Dans un débat avec le démocrate-républicain John Randolph, Henry a déclaré que même si le peuple avait le droit de renverser le gouvernement, il devait attendre que l'oppression soit si sévère qu'il n'y ait aucun autre recours, sinon la nation tomberait dans la monarchie.

« Unis nous nous tenons debout, divisés nous tombons », a déclaré Henry, « ne nous séparons pas en factions qui doivent détruire cette union sur laquelle dépend notre existence. » En fin de compte, il a remporté ce siège à la législature de l'État. Malheureusement, Patrick Henry est décédé avant le début de son premier mandat, le 6 juin 1799.