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10 faits fascinants sur Herman Melville

Né à New York dans une famille aisée et socialement connectée, Herman Melville (1819-1891) a choisi une vie aussi passionnante que celle de sonMoby-Dicknarrateur Ismaël. Il a passé des années en mer sur des baleiniers et a voyagé dans des endroits éloignés, mais a également eu du mal à devenir romancier tout en soutenant une grande famille élargie. Pour fêter son anniversaire le 1er août, nous plongeons dans les aventures de Melville et cherchons des faits surprenants.

1. La mère d'Herman Melville a changé l'orthographe de leur nom de famille.

Malgré la richesse et le pedigree de sa famille - sa mère Maria Gansevoort descend de l'une des premières familles néerlandaises de New York et son père Allan Melvill est issu de la vieille souche de Boston - le jeune Herman a eu une enfance instable et malheureuse. Allan a déclaré faillite en 1830 et est décédé deux ans plus tard, laissant Maria avec huit enfants de moins de 17 ans et un tas de dettes provenant de prêts et des entreprises infructueuses d'Allan. Peu de temps après, Maria a ajouté un « e » à leur nom de famille, peut-être pour se cacher des agences de recouvrement, bien que les chercheurs ne sachent pas exactement pourquoi. 'Cela m'a toujours semblé un moyen improbable d'éviter les créanciers au début du XIXe siècle', a déclaré Will Garrison, directeur exécutif de la Berkshire Historical Society, à Trini Radio.

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2. Herman Melville a eu du mal à trouver un emploi.

Grâce à une crise financière nationale en 1837, Melville a du mal à trouver un emploi permanent, mais ce n'est pas faute d'avoir essayé. Il a été employé de banque, enseignant, arpenteur-géomètre et membre d'équipage sur un paquebot avant de s'engager, en 1841, avec le baleinier.Acushnetde New Bedford, Massachusetts, alors capitale mondiale de la chasse à la baleine. Il a servi à bord de quelques baleiniers différents et est devenu harponneur. Ses aventures en mer ont planté les graines de l'interrogation de Melville sur l'homme, la morale et la nature dansMoby-Dick. Dans ce roman, Melville (dans la voix d'Ismaël) dit : « Un baleinier était mon Yale College et mon Harvard.

3. Herman Melville a quitté le navire au milieu d'un voyage de trois ans.

Melville et leAcushnetLe capitaine ne s'entendait pas, alors lorsque le navire a atteint les îles Marquises, Melville et un ami, Richard Tobias Greene, se sont cachés dans les forêts jusqu'au départ du navire. Ils ont passé un mois à vivre avec les insulaires du Pacifique. Melville a été impressionné par leur sophistication et leur tranquillité; la plupart des Européens croyaient que les Polynésiens étaient des cannibales. Il a également trouvé des raisons de critiquer les tentatives européennes de «civiliser» les insulaires en les convertissant au christianisme. Melville s'est inspiré de ses expériences du Pacifique Sud dans ses deux premiers romans, qui sont devenus des best-sellers fulgurants :Type(1846) etOmoo(1847).

4. Herman Melville a été inspiré par une montagne.

La maison d'Herman Melville, Arrowhead, à Pittsfield, MassachusettsDaderot/Wikimedia Commons/CC BY-SA 3.0

Melville a déménagé à Arrowhead, sa charmante maison couleur moutarde à Pittsfield, Massachusetts, avec sa femme Elizabeth et leur fils en 1850, après qu'il soit devenu célèbre en tant que romancier d'aventure populaire. Dans le bureau à l'étage, il a installé son bureau pour pouvoir regarder par la fenêtre orientée au nord, qui encadrait parfaitement le sommet du mont Greylock, la plus haute montagne du Massachusetts. En regardant le sommet par une journée ensoleillée, Melville a été frappé par à quel point le sommet horizontal ressemblait à «un cachalot s'élevant au loin». Il a arrangé son bureau pour qu'il puisse voir le sommet lorsqu'il levait les yeux de son travail. Dans cette pièce, au début de 1851, Melville acheva son manuscrit deMoby-Dick.



5. Herman Melville a fictif une véritable catastrophe baleinière.

Alors que sur leAcushnet, Melville avait appris l'existence d'un tristement célèbre naufrage par le fils d'un de ses survivants. En novembre 1820, un énorme cachalot avait attaqué et coulé le baleinierEssexde Nantucket au milieu de l'océan Pacifique. Son équipage, échoué dans trois petits bateaux avec peu de nourriture ou d'eau, a choisi de dériver plus de 4000 milles vers l'Amérique du Sud au lieu de 1200 milles vers les îles Marquises - où Melville avait apprécié son idylle - parce qu'ils pensaient qu'ils seraient mangés par le indigènes. Ironiquement, certains des naufragés ont fini par manger leurs camarades morts pour survivre.

Melville a utilisé la catastrophe pour former le point culminant deMoby-Dick, dans laquelle lePéquodde Nantucket est détruit par la baleine blanche. Melville a visité Nantucket pour la première fois seulement après la publication du roman. Il a personnellement interviewé leEssexdu capitaine, George Pollard, qui avait survécu à la terrible épreuve et était devenu le veilleur de nuit de la ville. Plus tard, Melville écrivit : « Pour les insulaires, il n'était personne – pour moi, l'homme le plus impressionnant, bien que tout à fait modeste, même humble – que j'aie jamais rencontré.

6.Moby-Dickétait un flop.

Les lecteurs qui s'attendaient à une autre aventure déchirante comme ses romans précédentsTypeou alorsRedburnfurent très déçus lorsque le chef-d'œuvre de Melville fut publié en novembre 1851. L'édition britannique deMoby-Dick, ou la baleinea reçu des critiques positives dans les journaux de Londres, mais les critiques américains ont été choqués par son symbolisme littéraire obscur et sa complexité. « Il n'y a pas de méthode dans sa folie ; et nous devons nécessairement déclarer que le trait principal du volume [le personnage du capitaine Achab] est un échec parfait et que l'œuvre elle-même est inartistique », a écrit leNew York Albion. Le critique a ajouté que le style du roman était comme 'avoir de l'huile, de la moutarde, du vinaigre et du poivre servis comme plat, au lieu d'être scientifiquement administrés en sauce'.

7. Herman Melville aimait beaucoup sa cheminée.

Arrowhead est devenu le lieu de la vie de famille et du travail de Melville. Finalement, lui et Lizzie, leurs deux fils et leurs deux filles, sa mère Maria et ses sœurs Augusta, Helen et Fanny ont tous vécu dans la ferme confortable. Pendant quelques années, Nathaniel Hawthorne était un invité si fréquent qu'il avait sa propre petite chambre à côté du bureau de Melville. AprèsMoby-Dick, Melville a écrit les romansPierreetL'homme de confiance, sa collection d'œuvres intituléeLes Contes de la Piazza, des histoires courtes dont « Bartleby the Scrivener » et de nombreuses autres pièces là-bas. Melville est devenu très attaché à la maison, en particulier à la cheminée centrale massive, qu'il a immortalisée dans sa nouvelle de 1856 'Moi et ma cheminée'. Pourtant, ses difficultés financières aprèsMoby-Dickne trouvant pas de public, Melville vendit Arrowhead à son frère Allan en 1863. En hommage, Allan peignit quelques lignes de « I and My Chimney » sur la maçonnerie de la cheminée, encore visibles aujourd'hui.

8. Herman Melville a finalement obtenu un emploi de jour.

Les problèmes d'argent chroniques de Melville ont incité un retour à New York, dans une maison de ville en briques au 104 East 26th Street à Manhattan, où la famille a bénéficié d'un retour dans l'agitation de la civilisation. Melville a finalement trouvé un emploi régulier en tant qu'inspecteur de district pour le service des douanes américain et a maintenu un bureau au 470 West Street. Parallèlement, il abandonne pour la plupart l'écriture de nouvelles et de romans au profit de la poésie. Entre les inspections, il a écritClarel : Poème et pèlerinage en Terre Sainte, basé sur sa visite au Moyen-Orient en 1857. En raison de sa longueur (plus de 18 000 vers, c'est le poème le plus long de la littérature américaine) et de l'approche non conventionnelle de son sujet, Melville l'a appelé un jour « éminemment adapté à l'impopularité ».

9. La dernière œuvre majeure d'Herman Melville a été découverte par hasard.

Le centenaire de la naissance de Melville a renouvelé l'intérêt pour ses romans et poèmes, dont la plupart étaient alors épuisés depuis longtemps. Raymond Weaver, professeur de littérature à l'Université Columbia travaillant sur la première biographie majeure de Melville, a collaboré avec Eleanor Melville Metcalf, la petite-fille et exécutrice testamentaire de Melville, qui lui a donné accès aux documents de l'auteur. En 1919, en fouillant dans des lettres et des notes, Weaver découvrit le manuscrit inachevé deBilly Budddans une boîte à pain en fer blanc. Melville avait commencé à écrire la nouvelle sur un marin tragique en 1888 mais, à sa mort en 1891, ne l'avait pas terminée. Weaver a édité et publié l'histoire en 1924, mais a d'abord considéré l'histoire comme « non distinguée ». D'autres savants ont affirmé queBilly Buddétait le dernier chef-d'œuvre de Melville.

10. Vous pouvez voir la collection personnelle de bibelots d'Herman Melville.

À quelques minutes en voiture d'Arrowhead, le Berkshire Athenaeum de Pittsfield abrite la plus grande collection au monde de Melvilliana dans sa Melville Memorial Room. Outre les premières éditions de l'œuvre de Melville et une bibliothèque complète de livres sur lui, il existe des objets inestimables appartenant ou associés à l'auteur. Les fans peuvent découvrir le premier portrait connu de Melville, peint en 1848; des pagaies de canoë en bois sculpté qu'il a récupérées en Polynésie ; son bâton de marche ; son encrier, ses plumes et autres tchotchkes de bureau préférés ; une collection de scrimshaw, de cartes et d'estampes ; et le bureau d'Elizabeth Melville. Il y a une section du premier câble transatlantique à succès, que Melville considérait comme un souvenir précieux, et même la véritable boîte à pain dans laquelleBilly Budds'était caché.