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10 faits fascinants sur les crabes fer à cheval

Les limules ont un sang étrange, s'accouplent en masse en mai et juin et abritent une arme secrète qui vous a probablement sauvé la vie. Voici quelques faits supplémentaires sur ces arthropodes antiques.


1. Les limules sont incroyablement vieux.

Le 25 millimètres de largeLunataspis aurorea rampé au-dessus du Manitoba il y a 445 millions d'années, faisant de ces fossiles les plus anciens crabes en fer à cheval connus au monde. Quatre espèces de la famille des Limulidae sont parmi nous aujourd'hui. Les limules sont souvent appelés « fossiles vivants », mais l'évolution n'a pas vraiment laissé ces invertébrés derrière eux. Par exemple, certaines espèces préhistoriques avaient des membres divisés en deux branches, mais les spécimens d'aujourd'hui n'en ont qu'une.

2. Les limules ne sont pas de vrais crabes.

En fait, ce ne sont même pas des crustacés. Contrairement aux vrais crabes et à leurs parents, les limules n'ont pas d'antennes. Les biologistes les classent comme chélicéras, un sous-embranchement qui comprend également les arachnides. Les membres possèdent deux segments principaux du corps et une paire d'appendices d'alimentation uniques en forme de pince appelés chélicères.

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3. Les limules ont plusieurs yeux.

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De grands yeux composés reposent sur les côtés de leur carapace, permettant aux limules de localiser leurs partenaires pendant la saison des amours. Derrière chacun, il y a un petit photorécepteur primitif appelé œil latéral. Vers l'avant de la coquille se trouvent deux minuscules yeux médians et un seul œil endopariétal. Sur sa face inférieure, un fer à cheval a deux « yeux ventraux », ce qui peut l'aider à naviguer en nageant.

Le plus intéressant pour les scientifiques est la paire composée. En raison de leur câblage relativement simple, ils sont faciles à étudier et nous ont beaucoup appris sur le fonctionnement de nos propres yeux.

4. Les bébés limules peuvent nager la tête en bas.

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Se promener sur le fond de l'océan est généralement la façon dont les limules se déplacent d'un point A à un point B. Néanmoins, les jeunes se retournent souvent et commencent à se propulser dans l'eau, en utilisant leurs branchies comme pagaies supplémentaires. Avec l'âge, ils le font moins fréquemment.

5. La queue pointue du crabe en fer à cheval a plusieurs utilisations.

Stinging n'est pas l'un d'entre eux, malgré ce que beaucoup croient. Parmi ses utilisations figurent les fonctions de gouvernail et d'aider l'arthropode à se redresser après s'être coincé sur le dos.

6. Les limules adultes mangent principalement des bivalves.

Les larves et les crabes en fer à cheval adultes mangent des vers aquatiques. Bien que les adultes dévorent également les algues et les charognes, ils consomment principalement des palourdes et des moules. Ces prédateurs discrets écrasent la nourriture entre les régions supérieures hérissées de leurs pattes avant de la pousser dans leur bouche.

7. Les limules se rassemblent dans la baie du Delaware pour un maté-a-thon annuel massif.

Chaque année en mai et juin, la baie devient la plus grande zone de frai de limules de l'Atlantique sur Terre. Pendant la nuit, une femelle monte à terre avec un mâle (ou plusieurs) à sa poursuite. Après qu'elle ait creusé un trou et déposé ses œufs, les mâles les fertilisent. Les oiseaux de rivage migrateurs descendent dans la baie en grand nombre, s'engraissant d'œufs riches en nutriments. Parmi eux se trouvent des centaines de bécasseaux maubèches, qui utilisent la fête du crabe comme arrêt au cours de leur migration annuelle de l'Arctique vers l'Amérique du Sud.

8. Très peu de limules survivent jusqu'à l'âge adulte.

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Une femelle limule peut pondre jusqu'à 90 000 œufs par couvée. Seulement environ 10 de ces embryons individuels deviendront des adultes. Les poissons, les tortues de mer et les oiseaux se gavent d'œufs. Avec autant d'animaux dépendants de ce fourrage, les limules nicheurs sont essentiels à l'écologie de la baie du Delaware et d'autres régions côtières du monde.

9. Les femelles de limules de l'Atlantique sont 25 à 30 pour cent plus grosses que les mâles.


En ce qui concerne la reproduction, les femelles mûrissent également plus lentement. Alors que les mâles sont prêts à s'accoupler à l'âge de 8 ou 9 ans, les femelles ne commencent à se reproduire qu'à 10 ou 11 ans.

10. Si vous avez été vacciné, remerciez un limule.

Les limules ont du sang bleu contenant de l'hémocyanine, une protéine riche en cuivre qui transporte l'oxygène. Le cuivre devient bleu-vert lorsqu'il s'oxyde.

Les limules manquent également de globules blancs qui combattent les infections. Au lieu de cela, des cellules spéciales appelées amebocytes attaquent les agents pathogènes dans le corps du limule en les enfermant à l'intérieur d'une barrière physique gluante et en arrêtant leur propagation.

Cette caractéristique a été découverte par le médecin de l'Université Johns Hopkins Frederick Bang en 1956, et depuis lors, des chercheurs en médecine l'ont étudiée pour l'utiliser pour maintenir les médicaments injectables exempts d'agents pathogènes. Pour s'assurer qu'un vaccin ou un médicament injectable est sûr, un technicien introduira des amebocytes de limule dans un échantillon pour rechercher des agents pathogènes. Dans les années 1970, la FDA a rendu ce test obligatoire pour les médicaments expérimentaux et les implants chirurgicaux. Les limules ont littéralement sauvé des vies.

Aujourd'hui, environ 600 000 limules « donnent » leur sang chaque année, qui peut se vendre plus de 15 000 $ le litre. Peu de temps après l'extraction du sang riche en amébocytes, les crabes sont relâchés.