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10 faits fascinants sur les fosses de goudron de La Brea

Il y a une capsule temporelle gluante au cœur de Los Angeles, vestige d'une époque où les chats à dents de sabre, les loups, les chameaux et les paresseux géants rôdaient dans le sud de la Californie. Sur le site connu aujourd'hui sous le nom de La Brea Tar Pits and Museum, de l'asphalte naturel a jailli de la surface du sol depuis la dernière période glaciaire. Cette boue trouble a piégé et fossilisé des milliers de créatures, aussi petites que des abeilles et aussi grosses que des mammouths. Voici quelques-unes des découvertes étonnantes qui y ont été faites.

1. PLUS DE 3,5 MILLIONS DE FOSSILES ONT ÉTÉ DÉCOUVERTS.

Les fosses de goudron ont livré l'une des plus grandes collections de fossiles de l'ère glaciaire au monde et, collectivement, les statistiques sont étonnantes. Plus de 600 espèces ont été trouvées, des serpents et mollusques aux paresseux et pumas. Parmi les mammifères trouvés à La Brea, environ 90 pour cent sont des carnivores. (Étonnamment, les fosses ont produit à elles seules plus de 200 000 spécimens de loups sinistres.) L'explication courante est que lorsque de gros herbivores comme les mammouths se sont retrouvés coincés dans l'asphalte, ils auraient ressemblé à un repas facile pour les prédateurs - qui deviendraient alors coincés dans le goudron eux-mêmes.

2. LES PALÉONTOLOGUES Y CREUSENT TOUJOURS 361 JOURS PAR AN.

Avec l'aimable autorisation du Musée d'histoire naturelle du comté de Los Angeles

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Pourquoi 361 ? Le site est fermé le 4 juillet, Thanksgiving, Noël et le jour de l'An. Le reste du temps, la science avance. Les premières fouilles dans les fosses de goudron ont commencé au début du 20e siècle, et si vous visitez aujourd'hui, vous verrez probablement des scientifiques préserver des os ou creuser dans l'asphalte. Pourtant, les gens ne réalisent souvent pas que c'est un endroit pour la recherche scientifique active, car les fosses de goudron se trouvent au milieu de Los Angeles, une ville synonyme de l'industrie du divertissement. Emily Lindsey, conservatrice adjointe au La Brea Tar Pits and Museum, a déclaré à Trini Radio que cela a semé la confusion chez les visiteurs, qui 'pensent parfois que les excavateurs sont des acteurs, ou font partie d'une exposition d'art, ou des robots'.

3. LES SEULS DINOSAURES TROUVÉS IL Y A DES OISEAUX.

Une fois que les paléontologues de La Brea vous auront convaincu qu'ils ne sont pas des robots, ils ne tarderont pas à dissiper une autre idée fausse : ils ne déterrent pas les dinosaures. (Bien que, techniquement, ils le fassent. 'Nous avons 163 espèces d'oiseaux', dit Lindsey. Oui, les oiseaux sont des dinosaures.) La plupart des fossiles de La Brea datent d'il y a 11 000 à 50 000 ans, environ 65 millions d'années après l'extinction des dinosaures. .

4. LA CONSERVATION DES FOSSILES EST EXCEPTIONNELLE.

L'asphalte collant est pénible pour nettoyer les os, mais il les maintient également en parfait état. Cela signifie que les scientifiques peuvent examiner des caractéristiques aussi subtiles que les marques sur les dents des carnivores. Une étude en 2014 a examiné les motifs microscopiques sur les dents de cinq espèces de grands félins trouvés à La Brea. Les chercheurs ont conclu que le lion des montagnes était le seul à survivre dans le présent car ce n'était pas un mangeur difficile et pouvait survivre aux changements de son approvisionnement alimentaire.



5. IL EST SI BIEN QUE LES FOSSES PRÉSERVENT DES ÉCOSYSTÈMES ENTIERS.

Avec l'aimable autorisation du Musée d'histoire naturelle du comté de Los Angeles

La grande mégafaune éteinte pourrait absorber toute l'attention à La Brea, mais les paléontologues du site ont également récupéré des fossiles aussi minces que du papier de pollen, d'abeilles, de matière végétale, d'insectes et d'autres organismes minuscules. 'C'est un site tellement unique car c'est l'un des seuls sites paléontologiques au monde où l'on peut représenter tout un écosystème', explique Lindsey. « Les gros animaux ont des tolérances climatiques assez larges. Quelque chose comme un insecte a une portée beaucoup plus étroite.

Ceci est important car la présence d'organismes plus petits peut relayer des informations plus spécifiques sur l'écosystème. Et parce que La Brea a un si long record de fossiles, les scientifiques peuvent suivre comment ces écosystèmes ont changé ou n'ont pas changé au fil du temps. Par exemple, une étude récente de fossiles de coléoptères dans les fosses de goudron suggère que le climat du sud de la Californie a été relativement stable au cours des 50 000 dernières années. Oui, L.A. a eu du beau temps pendant très longtemps.

6. LES FOSSES DE GOUDRON SONT DES PIÈGES DE LA MORT ET ENCORE AUSSI SOUTENENT LA VIE

Il y a dix ans, les scientifiques ont découvert environ 200 espèces de micro-organismes vivant dans l'asphalte sans eau, avec peu ou pas d'oxygène et une forte dose de produits chimiques toxiques. Certains de ces microbes représentaient des familles d'espèces bactériennes jamais vues auparavant. En étudiant les extrémophiles qui prospèrent dans des environnements aussi hostiles, les scientifiques pourraient en apprendre davantage sur la façon dont la vie pourrait exister sur d'autres planètes.

7. UN SEUL SQUELETTE HUMAIN Y A ÉTÉ TROUVÉ.

En 1914, des chercheurs des fosses de goudron ont découvert un ensemble de restes humains vieux de 9 000 ans d'une femme d'une vingtaine d'années, surnommée 'La Brea Woman'. Bien que certains aient émis l'hypothèse qu'elle avait été piégée dans l'asphalte ou qu'elle était le premier cas d'homicide à Los Angeles, des études ultérieures ont suggéré que les restes de la femme de La Brea avaient été cérémonieusement réenterrés dans l'asphalte, peut-être avec un chien domestique à ses côtés. Aucun autre reste humain n'a été trouvé à La Brea. Les récits historiques suggèrent que les tribus locales comme les Chumash et les Tongva utilisaient l'asphalte des fosses de goudron comme colle ou calfeutrage pour leurs bateaux en bois, ils ont donc dû marcher prudemment autour des fosses de goudron. Mais la plupart des fossiles des fosses de goudron datent de la période avant que les humains ne peuplent la région. Lindsey dit qu'un nouveau projet examinera ce qui se passait dans les fosses de goudron pendant l'Holocène - la période qui a commencé après la fin de la dernière période glaciaire - ce qui pourrait révéler comment l'arrivée des humains a pu contribuer à l'extinction des grands mammifères.

8. UN PLONGEUR DE POLICE TRAVAILLANT SUR UNE AFFAIRE DE MEURTRE A SURVÉCU À UNE PLONGÉE DANS UNE FOSSE.

En 2013, un plongeur de la police est allé volontairement à 17 pieds sous la surface de la boue pour chercher des armes dans une enquête sur un homicide dans une affaire classée. 'J'ai été sous des navires en mouvement, dans des hangars de réservoirs sous-marins', a déclaré le sergent du LAPD David Mascarenas auLos Angeles Times. 'C'est de loin la chose la plus folle que j'ai jamais faite.' Malgré la mauvaise visibilité, Mascarenas a apparemment pu distinguer des pinacles de goudron sous-marins et il a récupéré plusieurs objets d'intérêt. Il a probablement également réussi à envoyer le message du LAPD qu'ils 'iraient aussi loin que possible pour qu'il soit aussi difficile pour un suspect d'écarter des preuves'.

9. IL Y A PLUS DE FOSSES.

Avec l'aimable autorisation du Musée d'histoire naturelle du comté de Los Angeles

'Il y a quelques sites qui ont à peine été étudiés mais seraient probablement aussi riches que les fosses de goudron de La Brea', explique Lindsey. Le Venezuela a plusieurs puits de goudron, par exemple, mais en raison de la situation politique, ils n'ont pas été aussi intensément étudiés.

10. LE NOM EST REDONDANT.

« La Brea » en espagnol signifie « le goudron ». Donc, quand vous dites « les fosses de goudron de La Brea », vous dites vraiment « les fosses de goudron de goudron. » Il figure sur la longue liste des noms de lieux tautologiques qui incluent également le lac Tahoe et le désert du Sahara.