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10 faits surprenants sur les papillons

Comme des fées vivantes, les papillons voltigent à travers les prairies fleuries sur de belles ailes. Mais mettez un instant de côté vos fantasmes de fées et considérez que certains papillons boivent des larmes, mangent du caca, portent de fausses têtes et tuent pour survivre. Voici un petit aperçu du monde plus sombre des papillons.

1. ILS MANGENT DU Caca ET BOIRE DES LARMES.

Les papillons ne boivent pas seulement le nectar des fleurs. Beaucoup d'entre eux consomment une multitude de choses répugnantes, du caca à l'urine en passant par la chair animale en décomposition. Ils boiront même les larmes des reptiles pour obtenir le sodium dont ils ont tant besoin.

Les scientifiques peuvent utiliser ces préférences moins savoureuses pour attirer et étudier les papillons : les chercheurs essayant d'attirer les Skippers tropicaux cracheront sur un morceau de tissu et le déposeront sur le sol, une méthode connue sous le nom de technique d'Ahrenholz [PDF]. Les papillons sont attirés par le tissu imbibé de salive parce qu'il ressemble à du caca d'oiseau, et ils restent parce qu'il leur fournit du sodium et d'autres nutriments. En attendant, leur présence permet aux scientifiques de les photographier et de les collectionner.

2. CERTAINS D'ENTRE EUX SONT CARNIVORES.

Un papillon Moissonneur. Crédit image : khteWisconsin via Flickr // CC BY-NC 2.0

Ne vous inquiétez pas, vous pouvez visiter votre jardin sans risquer d'être attaqué par une nuée de papillons prédateurs. Mais certaines chenilles tuent pour gagner leur vie. Prenez le moissonneur au nom sinistre : ce papillon nord-américain pond ses œufs sur des colonies de pucerons lanigères, et les chenilles grandissent en grignotant les pucerons, se protégeant parfois avec les cadavres de leurs victimes.

Ensuite, il y a le papillon de nuit d'Asie et d'Australie. Protégées par des coquilles extérieures résistantes, ses chenilles vivent dans des nids de fourmis et mangent leurs larves. Mais lorsque les chenilles deviennent des papillons, elles sont soudainement molles et vulnérables. Ils battent en retraite à la hâte, perdant des écailles d'ailes supplémentaires qui collent à leurs poursuivants de fourmis.

3. ILS PEUVENT ÊTRE DES MANGEURS VRAIMENT, VRAIMENT pointilleux.



Service américain de la pêche et de la faune via Wikimedia Commons // Domaine public

Dites que vous voulez aider les papillons, alors vous plantez un beau jardin plein de fleurs. Bientôt, des papillons de toutes sortes voltigent autour des fleurs. Succès! Mais attendez, si vous n'avez pas exactement les bonnes plantes, ces papillons n'auront pas de bébés. Ce seront des impasses génétiques.

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C'est parce que certaines chenilles de papillons ne peuvent manger que les feuilles d'une plante ou d'un petit groupe de plantes. La chenille bleue de Karner, par exemple, se nourrit d'une seule espèce : le lupin bleu sauvage. La chenille du monarque ne mange que les membres d'un groupe de plantes appelées asclépiades. Le porte-queue de Hessel consomme du cèdre blanc de l'Atlantique, qui pousse souvent dans les zones humides menacées.

Les plantes nourricières d'une chenille sont appeléesplantes hôtes- ce sont les seules espèces qui peuvent accueillir le bon dîner pour une chenille en croissance. Une fois que les chenilles se sont transformées en papillons, elles peuvent visiter de nombreuses plantes différentes et boire leur nectar. Mais s'ils ne trouvent pas finalement les bonnes plantes hôtes, ils ne peuvent pas avoir de bébés, car les chenilles femelles ne pondront que sur des plantes pouvant servir d'hôtes. Pour prospérer, les papillons ont besoin d'accéder aux deux délicieuses sources de nectaretplantes hôtes.

4. ILS UTILISENT DES FOURMIS COMME BABYSITTERS.

De nombreux membres d'une famille de papillons appelés les Lycaenids, ou ailes arachnéennes, comptent sur les fourmis pour prendre soin de leurs bébés. Les chenilles utilisent des produits chimiques spéciaux pour attirer les fourmis. Chez certaines espèces, comme la bleue Alcon, ces fourmis ramènent les bébés dans leur nid et les protègent vigoureusement des parasites, parfois au détriment des leurs. Ce n'est pas toujours un arrangement idéal pour les fourmis - les chenilles peuvent fournir des nutriments, mais certaines d'entre elles grignotent des larves de fourmis. Pour riposter, certaines fourmis modifient lentement leurs produits chimiques de communication au fil du temps afin qu'elles ne correspondent plus aux signaux de la chenille, modifiant ainsi les serrures de leur maison. Les chenilles doivent évoluer et suivre ou risquent d'être complètement ignorées.

Une fois devenus adultes, la relation peut devenir encore plus tordue. Une espèce de papillon,Adeloptypa annulifera, utilise des gardiennes de fourmis, et une fois qu'il grandit, il vole la nourriture de ces mêmes fourmis. Il ressemble même beaucoup à une fourmi. Sournois.

5. CERTAINS ONT UN PIED DE LONG.

Mark Pellegrinivia Wikimedia // CC BY-SA 2.5

Les papillons peuvent devenir assez gros. Certains papillons ailés de la reine Alexandra ont une envergure d'un pied de long. En revanche, le bleu pygmée occidental a une envergure maximale d'environ trois quarts de pouce. Perché sur un doigt humain, il a l'air ridiculement petit, même lorsqu'il déploie ses ailes dans toute leur glorieuse étendue.

6. CERTAINS PAPILLONS NE SONT PAS COLORÉS.


Carlos De Soto Molinari via Flickr // CC BY-NC-ND 2.0

Les papillons viennent dans un arc-en-ciel de teintes. Mais certains d'entre eux ont des couleurs si discrètes que vous pourriez penser que ce sont des papillons de nuit.

Beaucoup de papillons sont gris ou bruns. Le porte-queue gris est, eh bien, gris. Les papillons arctiques, comme cet arctique Jutta, sont tachetés de brun et sont capables de vivre dans des endroits froids et éloignés comme la toundra. L'aile sombre rêveuse au nom évocateur est également totalement brune. Leurs motifs sont ravissants si vous êtes fan des tons de terre.

Mais les papillons incolores ultimes ne sont que transparents. Vraiment. Les ailes de certaines espèces, comme le papillon à ailes de verre, ont des caractéristiques structurelles infimes qui font passer la lumière à travers elles.

7. CERTAINS ONT DES COULEURS QUE NOUS NE POUVONS PAS VOIR.

Les papillons regardent le monde d'une manière totalement différente de la nôtre. Leurs yeux ne sont pas adaptés pour voir autant de détails fins que nous pouvons. D'autre part, ils peuvent percevoir des couleurs en dehors de notre champ visuel, comme l'ultraviolet. Beaucoup d'entre eux fabriquent des pigments ultraviolets dans leurs ailes, ils ont donc des motifs invisibles à l'œil humain. Ils peuvent les utiliser pour aider à trouver le bon partenaire.

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8. ILS UTILISENT DE FAUSSES TÊTES POUR TROPPER LES PRÉDATEURS.

leppyonevia Wikimedia Commons // CC BY 2.0

Les oiseaux, les lézards, les araignées et d'autres créatures chassent les papillons. S'il avait le choix, un papillon préférerait être mordu sur ses ailes au lieu d'une partie plus précieuse, comme, disons, son visage. (Si un prédateur mord un papillon sur ses ailes, l'insecte peut toujours voler même s'il manque de gros morceaux.)

Alors, comment un papillon peut-il encourager un prédateur à mordre ses ailes et non sa tête ? Certaines espèces ont de fausses têtes sur leurs ailes, juste à côté de leurs fesses. Ces fausses têtes sont une cible tentante pour les araignées et autres chasseurs, surtout lorsqu'un papillon pointe sa fausse tête vers le haut et agite les « antennes ». Le prédateur mord la fausse tête, et le papillon s'échappe avec sa vraie caboche intacte, capable de voler un autre jour.

9. ILS VOLENT ET UTILISENT DES POISONS.

Leurs têtes ne sont pas les seules armes que les papillons brandissent. Certaines chenilles absorbent les poisons de leurs plantes alimentaires et les utilisent contre les prédateurs. Les papillons monarques, par exemple, collectent des toxines d'asclépiade pour se rendre moins savoureux pour les oiseaux. Et vous vous souvenez de ces ailes d'oiseau de la reine Alexandra? Ils utilisent la même tactique en grignotant une vigne toxique particulière.

10. LES PAPILLONS hirondelles PUENT.

Wikimedia Commons // CC BY-SA 3.0

Et voici une autre arme. Lorsque les chenilles du machaon sont menacées, elles sortent un organe puant coloré appelé osmeterium. Cela ressemble un peu à la langue d'un serpent et sert à les rendre beaucoup moins savoureux aux autres insectes. Si vous jouez à des jeux vidéo, cela peut sembler familier : la pratique défensive du machaon a inspiré le Pokémon Caterpie, qui a un osmètre visible en permanence et se défend avec une odeur puissante.

Toutes les photos via iStock, sauf indication contraire.