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11 faits sur les montagnes des Appalaches

Les Appalaches occupent une place prépondérante dans l'identité culturelle nord-américaine. Pour beaucoup, la chaîne de montagnes emblématique rappelle le vaste sentier des Appalaches ou le dialecte distinct de l'anglais des Appalaches, mais les sommets escarpés influencent le continent et le monde depuis bien plus longtemps que nous ne les avons appréciés.
Voici 11 choses que vous ignorez peut-être sur les Appalaches.

1. Certaines des parties les plus anciennes des Appalaches ont plus d'un milliard d'années.

Les Appalaches font partie du paysage nord-américain depuis longtemps, mais leur âge exact est une question compliquée. Cela est en partie dû au fait que la gamme ne s'est pas formée d'un seul coup. Les montagnes de la région des Appalaches ont surgi à plusieurs reprises, pour ensuite s'éroder à nouveau.

Les premières montagnes qui sont apparues l'ont peut-être fait il y a un milliard d'années [PDF], lorsque l'Amérique du Nord et l'Amérique du Sud ont fusionné pour former un supercontinent. Après que ces montagnes aient disparu, un autre ensemble a émergé il y a environ 450 millions d'années, et le cycle s'est poursuivi. Bien que la topographie actuelle des Appalaches date d'environ 20 millions d'années, comme l'a dit Steve Kite, professeur de géologie à l'Université de Virginie-Occidentale, à West Virginia Public Broadcasting, certaines zones sont constituées de roches vieilles de 1,2 milliard d'années.

2. Les Appalaches mesurent près de 2000 miles de long.

Bien que vous puissiez considérer les «Appalaches» comme une région du sud des États-Unis, l'ensemble des Appalaches a une empreinte massive (sans parler de l'international!). À leur extrémité nord, ils se dressent à Terre-Neuve-et-Labrador, au Canada. De là, ils serpentent vers le sud, jusqu'au centre de l'Alabama. Au total, l'aire de répartition traverse 18 États américains et cinq provinces canadiennes.

3. Les montagnes des Appalaches du Sud se sont formées lorsque deux continents sont entrés en collision.

Il y a trois cents millions d'années, la masse continentale qui allait devenir l'Amérique du Nord est entrée en collision avec quelque chose appelé Gondwana, un supercontinent composé de l'Afrique et de l'Amérique du Sud d'aujourd'hui. Le résultat de l'accident a poussé le Gondwana vers le nord au-dessus de l'Amérique du Nord, sur laquelle il a glissé sur environ 300 kilomètres. Quelques 100 millions d'années plus tard, les deux continents se sont finalement séparés à nouveau, laissant la base sud des Appalaches en souvenir. Les chercheurs de l'Université Brown qui ont étudié la formation disent que le processus ressemblait probablement beaucoup à la montée de l'Himalaya.

4. Les montagnes des Appalaches auraient pu être aussi hautes que l'Himalaya.

Les Appalaches ne sont peut-être pas hautes, mais cela ne les rend pas moins merveilleuses.carlosalvarez/Getty Images



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Étant donné que les Appalaches d'origine se sont formées bien avant que les humains ne puissent les mesurer - et avant que les humains ne soient là, point final - nous ne saurons jamais avec certitude à quelle hauteur ils étaient à leur apogée (jeu de mots). Mais les scientifiques pensent que les Appalaches étaient beaucoup plus hautes il y a longtemps qu'elles ne le sont maintenant.

Aujourd'hui, les Appalaches sont à leur plus haut niveau en Caroline du Nord, s'élevant à un maigre 6684 pieds. (En comparaison, les montagnes Rocheuses comptent plus de 50 sommets qui dépassent les 14 000 pieds.). Mais les preuves suggèrent qu'il n'en a pas toujours été ainsi. En fait, les géologues pensent que les Appalaches étaient autrefois aussi hautes que l'Himalaya en Asie, qui comprend justement le sommet d'environ 29 000 pieds du mont Everest.

5. Les Appalaches ont peut-être contribué à une ère glaciaire.

Comme nous le savons trop bien, des niveaux élevés de dioxyde de carbone dans l'atmosphère entraînent une augmentation de la température mondiale. Il est donc surprenant que le grand nombre d'éruptions volcaniques qui ont contribué à former certaines des montagnes des Appalaches du nord il y a 460 millions d'années - et craché le plus de CO2 que le monde ait jamais vu pendant qu'elles y étaient - n'ont pas conduit à des températures élevées à long terme. . Plus surprenant encore, les scientifiques pensent que les éruptions peuvent en fait avoir fait le contraire. À peine 15 millions d'années après les éruptions, la terre a plongé dans une ère glaciaire.

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Les recherches menées par le géologue Seth Young, de l'Université de l'Indiana, à Bloomington, suggèrent que la raison de cette tournure surprenante des événements réside dans les roches des montagnes elles-mêmes. Lorsque les pluies acides de l'air dense en carbone ont frappé les Appalaches, elles ont créé du calcaire qui s'est finalement érodé dans la mer du Nevada, aujourd'hui disparue, séquestrant le carbone et faisant baisser la température mondiale, puis encore plus.

6. Les Appalaches ont joué un rôle dans l'expansion vers l'ouest.

Bien avant l'arrivée des Européens sur le continent, les tribus amérindiennes et des Premières Nations vivaient dans les Appalaches. Et pendant des années après l'arrivée des colons, c'est resté ainsi. Les nouveaux arrivants, d'autre part, sont restés du côté est de la chaîne, n'ayant guère d'incitation à braver la randonnée dans les terres qui appartenaient à quelqu'un d'autre. Mais après la guerre de Sept Ans (également connue sous le nom de guerre française et indienne), l'Empire britannique a acquis d'énormes pans de ce qui est maintenant les États-Unis et le Canada, revendiquant pour lui-même tout à l'est du Mississippi.

Dans une tentative d'empêcher les colons avides de terres de traverser les montagnes - ce que le gouvernement de l'autre côté de l'étang savait qu'il conduirait à des conflits avec les nombreuses tribus qui y vivent actuellement - la couronne britannique a publié la Proclamation royale de 1763. La loi interdisait officiellement les colons de s'installer n'importe où au-delà des Appalaches. Comme beaucoup d'ordonnances venant de Londres à l'époque, cependant, celle-ci n'a fait qu'attiser le ressentiment dans les colonies, en particulier parmi les élites qui allaient bientôt diriger la Révolution américaine.

7. Les Appalaches forment une division continentale.

La taille des Appalaches a un impact sur plus que le simple mouvement humain. En tant que points les plus hauts des alentours, les Appalaches forment une ligne qui fend le paysage oriental de l'Amérique du Nord. La division continentale orientale (ou parfois la division des Appalaches) marque la scission qui détermine où aboutissent les précipitations dans la région. Lorsque les précipitations s'écoulent du côté est des montagnes, elles finissent par se diriger vers l'océan Atlantique. L'eau qui coule du côté ouest des sommets, en revanche, alimente finalement le golfe du Mexique.

8. Plus de 3 millions de personnes parcourent le Sentier des Appalaches chaque année.

Les randonneurs suivent ces flammes blanches de la Géorgie au Maine.kellyvandellen/iStock via Getty Images Plus

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Le Sentier des Appalaches est l'un des sentiers de randonnée les plus emblématiques au monde. En raison de sa longueur et de ses paysages époustouflants, les gens y affluent depuis l'achèvement du sentier en 1937.

Alors que 3 millions de personnes parcourent une partie du sentier chaque année, un ensemble beaucoup plus petit de 3000 types aventureux tentent de tout parcourir. Aller du début à la fin en une seule année (appelée « thru-hike ») n'est pas une mince affaire, et seulement 10 à 15 % des personnes qui commencent y parviennent jusqu'au bout. Il n'est pas difficile de comprendre pourquoi : les randonneurs doivent parcourir 2 193 milles à travers 14 États, sans parler de la gestion des quelque 464 500 pieds de gain/perte d'altitude en cours de route. C'est beaucoup de mélange de sentiers.

9. Les Appalaches abritent certains des écosystèmes les plus riches en biodiversité en Amérique du Nord.

Avec une empreinte géographique aussi massive, il n'est pas surprenant que le large éventail de paysages des Appalaches abrite un large éventail de flore et de faune. Les forêts de feuillus à feuilles larges géantes abritent 140 espèces d'arbres et les vastes prairies sont parsemées de fleurs sauvages. (Les randonneurs peuvent également trouver beaucoup de fougères, de mousses et de champignons !)

La plupart des animaux sauvages les plus célèbres d'Amérique du Nord ont également élu domicile dans les montagnes. La région est favorisée par les wapitis, les caribous, les orignaux et les cerfs de Virginie, ainsi que par les ours noirs, les renards et les sangliers. Et c'est juste ce qu'il y a sur terre. Plus de 250 espèces d'oiseaux, dont des faucons, des aigles et des oiseaux chanteurs, planent au-dessus de nos têtes.

10. Les Appalaches sont constituées de certaines des chaînes de montagnes les plus célèbres d'Amérique du Nord.

Alors que les « Appalaches » sont un terme générique qui décrit le système complet de montagnes, de nombreuses chaînes de montagnes bien connues (techniquement des « sous-chaînes ») peuvent être trouvées en leur sein. Parmi les plus célèbres, citons les Blue Ridge Mountains (qui s'étendent sur plusieurs États du sud), les Great Smoky Mountains (la maison d'enfance de Dolly Parton) et les Berkshires du Massachusetts.

11. L'extraction du charbon a détruit certains sommets des Appalaches.

Les montagnes des Appalaches comprennent certaines des réserves de charbon les plus abondantes au monde, et les Américains en ont pris note depuis longtemps. Au 19e et au début du 20e siècle, les mineurs ont atteint ces gisements lucratifs en forant dans les montagnes, mais les choses ont depuis pris un tournant. Dans les années 1990, les sociétés minières ont lancé la stratégie beaucoup plus efficace (et destructrice) consistant à faire sauter le sommet des montagnes pour accéder aux précieuses ressources qu'elles contiennent. Dans le processus, les forêts ont été détruites, les ruisseaux ont été pollués et les silhouettes emblématiques des montagnes n'existaient plus. De nouvelles directives introduites en 2010 par l'Environmental Protection Agency visaient à réduire les dommages, et des groupes de défense ont fait pression sur plusieurs entreprises pour qu'elles acceptent de mettre fin à cette pratique.