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11 faits sur le vaquita, le marsouin le plus menacé au monde

Le vaquita est le mammifère marin le plus rare au monde et en danger critique d'extinction, selon l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN). En 2016, on estimait qu'il ne restait plus que 30 de ces marsouins. Mais de nouvelles recherches suggèrent que le nombre a été réduit de plus d'un tiers, avec moins de 20 vaquitas sur Terre. Ce qui est probablement une population trop petite pour que le vaquita se reproduise avec succès et reconstitue sa population. Voici 11 choses à savoir sur l'espèce avant qu'elle ne disparaisse à jamais.

1. Les scientifiques ont identifié le vaquita pour la première fois en 1958.

Wikimedia Commons // Domaine public

En 1950, le scientifique de l'Université de Californie, Kenneth Norris, a trouvé un crâne blanchi sur une plage au nord de Punta San Felipe à Baja, en Californie. Un an plus tard, les collègues de Norris en ont trouvé deux autres. Lorsqu'un collègue a comparé les crânes à ceux d'un autre marsouin au Museum of Vertebrate Zoology de Berkeley, en Californie, il a remarqué des différences suffisamment frappantes pour considérer les découvertes comme une nouvelle espèce. Norris a décrit pour la première foisPhocoena sinus(marsouin du golfe) dans leJournal de Mammalogieen 1958.

2. Vaquita signifie « petite vache » en espagnol.

Le vaquita mesure environ 5 pieds de long (les femelles sont légèrement plus grandes que les mâles) et ne pèse pas plus de 100 livres. Ce sont les plus petits de tous les marsouins, avec un corps trapu et une tête arrondie. Des cernes noirs entourent leurs yeux et leur bouche, ce qui peut expliquer leur nom commun (petite vachesignifie « petite vache » en espagnol). Vivant dans des eaux troubles relativement peu profondes, ils se nourrissent d'une variété de poissons, de calmars et de crustacés.

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3. Les scientifiques peuvent identifier des vaquitas individuels sur la base d'une seule caractéristique.

Certains vaquitas ont des entailles et des encoches distinctes sur leurs nageoires dorsales, ce qui permet d'identifier des individus spécifiques à partir de photographies de haute qualité. À partir de 2008, les scientifiques ont créé un catalogue de ces photos, ajoutant de nouveaux individus et enregistrant les observations d'animaux précédemment identifiés. Les catalogues de photos d'identité servent d'outil pour aider à suivre un individu, révélant son histoire de vie, son organisation sociale, ses mouvements et son utilisation de l'habitat. Les chercheurs les utilisent avec de nombreux animaux marins qui ont des marques distinctives. Les raies manta individuelles, par exemple, peuvent être identifiées par les motifs de taches sur leur face inférieure.

4. Le vaquita ne se trouve qu'à un seul endroit au monde.



VaquitaCPR

Les vaquitas ne vivent que dans le nord du golfe de Californie, le plan d'eau entre Baja. Californie et Mexique continental. Ce sont des casanier, restant dans la partie la plus septentrionale du golfe, et ont la plus petite aire de répartition de tous les cétacés (l'ordre taxonomique comprenant les baleines, les dauphins et les marsouins). Les vaquitas ne se reproduisent qu'une fois tous les deux ans, alors que la plupart des marsouins ont un veau chaque année. Ils sont plus étroitement liés aux marsouins en Amérique du Sud, mais l'espèce a divergé de ces parents il y a au moins 2,5 millions d'années.

5. Jusqu'à 15 pour cent des vaquitas meurent dans les filets de pêche chaque année.

Pendant des décennies, les pêcheurs à la recherche de crevettes et de poissons comme la corvina et la sierra ont involontairement empêtré et noyé des vaquitas dans leurs filets maillants ; ces longs filets en forme de rideaux flottent dans l'eau, accrochant les branchies des poissons et des crevettes qui y nagent. Une étude a montré que les bateaux d'un seul port de pêche dans le golfe supérieur représentaient les prises accessoires mortelles de 39 à 84 vaquitas chaque année, une condamnation à mort annuelle pour 7 à 15 pour cent de la population totale.

Dans les années 1980, le problème était devenu si grave que le vaquita a été inscrit sur la liste rouge des espèces menacées de l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN). Une bonne nouvelle est arrivée lorsque l'UNESCO a déclaré la partie supérieure du golfe de Californie réserve de biosphère en 1995, mais cela n'a pas fait grand-chose - juste un an plus tard, l'UICN a changé le statut du vaquita en danger critique d'extinction.

6. Les filets de pêche destinés à résister aux vaquitas ne pouvaient rivaliser avec la pêche illégale...

En 2006, les scientifiques et les écologistes ont commencé à développer des engins capables de capturer des poissons et des crevettes sans nuire aux vaquitas, y compris des filets plus petits traînés derrière des bateaux que les marsouins pourraient éviter. Certains pêcheurs du Golfe ont accepté de tester l'engin. Les premiers résultats semblaient prometteurs, et ces efforts ont peut-être fini par réussir, mais une menace plus grande se profilait : la pêche illégale du totoaba, un gros poisson qui était également en danger critique d'extinction depuis deux décennies. Une seule vessie natatoire séchée d'un totoaba peut rapporter jusqu'à 50 000 $ en Chine, où elle est offerte en cadeau, mangée ou utilisée en médecine traditionnelle. Les personnes qui pêchent illégalement le totoaba continuent d'utiliser des filets maillants, l'emportant sur tout avantage que les filets plus sûrs et résistants au vaquita auraient pu avoir.

7. ... Ainsi, la première estimation officielle de la population, en 1997, était une mauvaise nouvelle.

Les scientifiques ont du mal à faire des estimations précises du nombre d'espèces rares et cryptiques (difficiles à trouver) telles que le vaquita. Ces marsouins s'avèrent particulièrement difficiles, car ils ont tendance à éviter les bateaux à moteur, à voyager seuls ou à deux et sont à peine perceptibles lorsqu'ils font surface pour respirer lentement. Ils sont si timides que certains habitants disent n'en avoir jamais vu.

En 1997, des scientifiques des États-Unis et du Mexique ont passé des jours à bord d'un navire de 170 pieds à moteur en quadrillage au-dessus de l'eau jusqu'à 165 pieds de profondeur, essayant de repérer et de compter les vaquitas. Ils ont estimé que la population totale était de 567, ce qui reflétait probablement déjà un déclin important en raison d'une activité de pêche intense et de moins d'eau se déversant dans le golfe du fleuve Colorado, qui était siphonné en amont par les fermes et les villes. L'UICN a exécuté des modèles utilisant des données de pêche, le nombre de population de 1997 et d'autres dénombrements, et a estimé qu'au début du 20e siècle, la population de vaquita pouvait être de 5 000.

8. En 2005, le gouvernement mexicain a interdit les filets maillants pour protéger les vaquitas.

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Pedro Pardo, AFP/Getty Images

Le décompte alarmant de 1997 a incité les scientifiques à former le Comité international pour la récupération de la vaquita (CIRVA en espagnol), fonctionnant avec une division environnementale du gouvernement mexicain. Le Mexique a créé un refuge Vaquita en 2005 et, après de nombreuses années d'exhortation des membres du CIRVA à interdire définitivement les filets maillants, a récemment interdit toute pêche au filet maillant dans l'aire de répartition des marsouins, mais seulement pendant deux ans. Le Mexique a également fourni une indemnisation équivalente à des millions de dollars aux populations locales de l'industrie de la pêche, laissées pour compte par l'interdiction.

Des groupes de conservation tels que Greenpeace, le Fonds mondial pour la nature et Sea Shepherd Conservation Society patrouillent dans le golfe pour la pêche illégale, mais le commerce du totoaba se poursuit. L'argent du marché noir est tout simplement trop bon, déclare Andy Read, biologiste marin à l'Université Duke et membre du CIRVA. 'Du point de vue des pêcheurs, ce qu'ils pourraient faire de la pêche légale par rapport à la pêche illégale du totoaba, il y a une énorme incitation', a déclaré Read à Trini Radio. Et, comme le note un récent rapport du CIRVA, « les lois et leur application sont tout simplement trop faibles pour décourager ou empêcher la pêche illégale ».

9. Malgré ces efforts, la population de vaquita a continué de chuter.

En 2008, les scientifiques du CIRVA ont mené une autre enquête visuelle à bord d'un navire, balayant l'eau à la recherche de vaquitas avec des jumelles puissantes qui pouvaient voir jusqu'à 3 milles. (Les vaquitas ont tendance à rester à au moins un demi-mile des bateaux.) Ils ont estimé la population de vaquitas à 245. En 2011, ils ont essayé un autre décompte, cette fois en ne s'appuyant pas sur les observations de vaquitas, mais sur une mesure plus précise : la surveillance acoustique passive dispositifs dans l'eau qui détectent les sons émis par les animaux. Les vaquitas et autres marsouins naviguent par écholocation, produisant des clics et des sifflements distinctifs. « Les appareils recherchent une fréquence particulière », explique Read. « Rien d'autre ne produit de son dans la même gamme, et les vaquitas sont acoustiquement très actifs. »

Au cours des quatre années suivantes, ils ont surveillé acoustiquement les eaux du Golfe et ont été consternés de voir la population de vaquita chuter de 34 % par an. Une autre enquête du CIRVA en 2015 a combiné des données visuelles et acoustiques passives collectées simultanément et a fait un constat lamentable : il ne restait que 59 vaquita. La population avait chuté de 92 % depuis 1997.

10. En 2017, des scientifiques ont tenté de garder des vaquitas dans un enclos marin.

VaquitaCPR

En 2017, des scientifiques du CIRVA, désespérés à la recherche d'une solution, ont recommandé un plan controversé : capturer les vaquitas, les garder dans des enclos en filet dans le golfe et espérer qu'ils se reproduisent.

Ils ne savaient pas si cela fonctionnerait. Aucun vaquita n'avait jamais été gardé en captivité, personne ne savait comment les animaux réagiraient, et l'effort ne serait payant que dans le cas improbable où la pêche au filet maillant dans le golfe s'arrêterait complètement. Pourtant, ils ont formé une équipe internationale appelée VaquitaCPR pour l'essayer. Le groupe a ensuite construit une « enceinte marine flottante » de haute technologie, qu'ils ont ancrée dans le golfe non loin de la plage où les premiers crânes de vaquita ont été découverts.

En octobre 2017, les scientifiques de VaquitaCPR ont réussi à capturer deux des animaux. La première, une jeune femme, a montré des signes de stress, notamment une augmentation du rythme cardiaque et de la fréquence respiratoire, alors ils l'ont immédiatement relâchée. La seconde, une femelle mature, a été transportée dans une civière placée à l'intérieur d'une boîte partiellement remplie d'eau de mer jusqu'à l'un des enclos et a d'abord semblé bien gérer l'expérience. Puis elle a commencé à nager frénétiquement et à s'écraser sur les côtés du filet avant de finalement devenir molle. L'équipe l'a relâchée, mais elle a paniqué, nageant à nouveau au filet. Les vétérinaires de l'équipe ont sauté à l'eau, se sont rendu compte qu'elle ne respirait pas et ont tenté de la réanimer. Trois heures plus tard, ils ont déclaré l'animal mort, probablement en raison d'un arrêt cardiaque.

Après cela, Read et de nombreux autres scientifiques disent avoir eu le cœur brisé, mais ont toujours estimé que le risque d'extinction l'emportait sur celui de la capture. D'autres n'étaient pas d'accord.

'Les marsouins en général, comme la plupart des cétacés, ne s'en sortent pas bien en captivité', a déclaré Will McCallum de Greenpeace à Trini Radio. «La population était déjà considérablement réduite, et toute capture ou rafle ajoute un stress supplémentaire aux animaux restants. La probabilité que le vaquita survive, se reproduise et soit relâché était mince.

Les efforts se poursuivent pour faire respecter l'interdiction des filets maillants et retirer les filets maillants dans la réserve, mais ils sont peut-être insuffisants, trop tard. 'Nous aurions dû être parfaitement capables de sauver le vaquita', dit McCallum. 'Nous savons où ils sont et ce qui devait arriver pour les sauver dans la nature.'

11. Les scientifiques ont échantillonné et conservé des cellules de vaquita.

Un certain espoir demeure, cependant; des échantillons de cellules prélevés par l'équipe VaquitaCPR sur les deux vaquitas capturés ont été cultivés avec succès en laboratoire et congelés pour être utilisés dans de futures recherches. Les scientifiques prévoient également d'utiliser les cellules pour séquencer le génome du vaquita.

Cette histoire a été mise à jour pour 2019.

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