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12 Faits sur le R.M.S. Lusitanie

Un journal a dit un jour qu'« il n'y a jamais eu d'expérience plus audacieuse en architecture marine » que le R.M.S.Lusitanie. Mais le 7 mai 1915, une torpille allemande a coulé l'énorme navire, tuant plus de 1 100 passagers civils. Le naufrage a été l'un des événements qui ont poussé les États-Unis dans la Première Guerre mondiale. Lisez la suite pour plus de faits sur ce paquebot légendaire.

1. LELUSITANIEÉTAIT DESTINÉ À AIDER LA GRANDE-BRETAGNE À RETROUVER LE POUVOIR.

La compagnie maritime Cunard, basée à Liverpool, a commandé le R.M.S.Lusitanieet sa sœur, la R.M.S.Mauritanie, en 1902, et leLusitaniea été construit par le chantier naval de John Brown & Co. en Ecosse. Pour Cunard, les deux paquebots avaient un objectif commun : restaurer la domination de la Grande-Bretagne dans l'industrie du voyage transatlantique de passagers en battant sa concurrence allemande (et, dans une moindre mesure, américaine). Au début du XXe siècle, les paquebots allemands disposaient des meilleurs équipements et des dernières technologies embarquées, et détenaient le record des traversées de l'Atlantique les plus rapides depuis 1897. Cunard a parié que ses deux nouveaux 'superliners' pourraient atteindre des vitesses inouïes et respirer une nouvelle vie dans les voyages britanniques.

2. CUNARD A REÇU UN ÉNORME PRÊT, AVEC UNE PRISE.

Pour construire leLusitanieetMauritanie, Cunard a obtenu une subvention à faible taux d'intérêt de 2,6 millions de livres sterling du gouvernement britannique (dans la devise d'aujourd'hui, cela représente près de 268 millions de livres sterling). Cunard a également reçu une subvention d'exploitation annuelle de 75 000 £, soit environ 7,7 millions de livres sterling aujourd'hui, pour chaque navire, et un contrat d'une valeur de 68 000 £ chacun, soit 7 millions de livres sterling aujourd'hui, pour le transport du courrier. (Le « R.M.S. » dans leurs noms signifie « navire postal royal ».)

Que retirerait le gouvernement britannique de l'accord, à part la fierté nationale et un très faible retour sur investissement ? L'Amirauté a exigé que les deux navires soient construits selon les spécifications navales afin qu'ils puissent être réquisitionnés pour une utilisation dans la guerre. Tandis que leLusitaniejamais transporté de troupes, leMauritaniea été mis en service comme navire-hôpital et comme navire de transport de troupes, et a même reçu une couche de peinture éblouissante pour le camoufler en mer.

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3. LELUSITANIEINCLUS LA TECHNOLOGIE EDWARDIENNE DE POINTE.

Dans le cadre de l'accord de prêt, Cunard a garanti que les deux navires seraient capables de naviguer à une vitesse d'au moins 24,5 nœuds (environ 28 mph) : cela rendrait leLusitanieetMauritanieplus rapide que les paquebots allemands les plus rapides, qui pouvaient rouler à un peu plus de 23 nœuds.

Pour relever le défi, Cunard a installé quatre moteurs à turbine à vapeur, chacun avec sa propre hélice, une première pour les paquebots. La nouvelle technologie dans leLusitanienécessitait « 68 fournaises supplémentaires, six chaudières supplémentaires, 52 000 pieds carrés de surface de chauffe et une augmentation de 30 000 chevaux-vapeur »Le New York Timessignalé. Sans les turbines, le navire aurait eu besoin d'au moins trois moteurs standard de 20 000 chevaux pour atteindre 25 nœuds.

leLusitanieavait besoin de toute la puissance qu'il pouvait obtenir, car il était massif : 787 pieds de long, avec un tonnage brut d'environ 32 000 tonnes, quatre cheminées pour correspondre au look des Allemands (les anciens paquebots britanniques en avaient trois) et sept ponts passagers [PDF] . Le navire a été conçu pour accueillir 552 passagers de première classe, 460 de deuxième classe et 1186 passagers de troisième classe, ainsi que 827 membres d'équipage.

4. DES MILLIERS ONT REGARDÉ LELUSITANIEDÉPART POUR SON PREMIER VOYAGE.

Le 7 septembre 1907, leLusitaniea quitté Liverpool pour son voyage inaugural en route vers New York avec une escale à Queenstown, en Irlande. 'Elle a présenté une image impressionnante en partant avec ses puissants entonnoirs et ses illuminations brillantes', leManchester Courier et Lancashire General Advertisersignalé. 'Tout au long de la journée, il y avait un flux continu de touristes à bord, et le départ a été vu par environ 200 000 personnes.'

Lorsque le navire atteignit Queenstown, poursuit le journal, « 768 sacs de courrier ont été mis à bord duLusitanie, qui, au milieu des acclamations enthousiastes de la foule de spectateurs attirés de toutes les régions de l'île d'Émeraude, a déclenché sa grande épreuve de vitesse à travers le large Atlantique.

5. MÊME LES PASSAGERS DE TROISIÈME CLASSE VOYAGER AVEC STYLE.

Chaque classe d'hébergement des passagers comprenait des salles à manger, des fumoirs, des salons pour femmes, des crèches et d'autres espaces publics. Ils allaient dans l'opulence des styles géorgiens et Queen Anne en peluche dans les compartiments de première classe à sobres mais confortables en troisième classe. leLusitanieétait également le premier paquebot à avoir des ascenseurs, ainsi qu'un télégraphe sans fil, des téléphones et des lumières électriques.

Les repas à bord comprenaient des dizaines de plats à chaque place pour les gastronomes édouardiens les plus exigeants. Un menu de déjeuner de janvier 1908 proposait des hors-d'œuvre comme des crevettes en pot,omelette aux tomates, pâté à l'agneau et bifteck de surlonge grillé ou côtelettes de mouton. Une variété de viandes froides (jambon de Cumberland, rosbif, langue de bœuf bouillie, tête de sanglier, etc.) a ensuite été servie. Pour le dessert, les convives pouvaient grignoter des pâtisseries raffinées, une compote de pruneaux et de riz, des fromages, des fruits et des noix.

6. LELUSITANIEA REPRIS LE RUBAN BLEU.

La domination de l'Allemagne dans le service transatlantique a peiné la Grande-Bretagne, le pays qui a essentiellement inventé la course aux traversées toujours plus rapides. Cunard voulait désespérément récupérer le Blue Riband, un titre officieux pour le temps moyen le plus rapide sur une traversée de l'océan Atlantique, des superliners allemands. Le mauvais temps a empêché laLusitanied'atteindre sa vitesse maximale du premier coup. Mais lors du voyage du 6 au 10 octobre 1907, le navire atteignit une vitesse moyenne de 23,99 nœuds, battant ainsi le record allemand.

leLusitaniea battu son propre record, mais l'a perdu contre leMauritanieen 1909, qui a conservé le ruban bleu pendant les 20 années suivantes.

7. LES PASSAGERS ONT ÉTÉ AVERTIS DES ATTAQUES ENNEMIS.

La Première Guerre mondiale éclate en Europe en juillet 1914. Le 1er mai 1915, le jour de laLusitaniele départ fatidique de l'Allemagne - l'ambassade d'Allemagne à Washington, D.C. a publié une note dans les journaux du matin de New York rappelant aux passagers le danger des voyages transatlantiques pendant la guerre. Dans certains journaux, l'annonce est apparue directement sous une publicité pour les futures traversées de la Cunard, y compris leLusitanievoyage prévu le 29 mai 1915. « Remarque ! Il est rappelé aux voyageurs ayant l'intention d'embarquer pour la traversée de l'Atlantique qu'un état de guerre existe entre l'Allemagne et ses alliés et la Grande-Bretagne et ses alliés », a-t-il crié. « Les navires battant pavillon de la Grande-Bretagne ou de l'un de ses alliés sont susceptibles d'être détruits dans les eaux [britanniques] et les voyageurs naviguant dans la zone de guerre à bord de navires de la Grande-Bretagne ou de ses alliés le font à leurs risques et périls. »

Peu croyaient leLusitanieétait en danger, car il avait navigué sans incident depuis le début de la guerre. Et, en tant que navire à passagers transportant des civils, on ne pensait pas qu'il s'agissait d'une cible militaire légitime.

8. IL A ÉTÉ TORPILLÉ PAR UN U-BOAT ALLEMAND.

Les six premiers jours de la traversée se sont généralement déroulés sans incident. Au début de l'après-midi du 7 mai, le matelot de 2e classe Leslie Morton a commencé son quart prévu à 14 h. Il a déclaré à la BBC :

'C'était une belle journée; la mer était comme du verre. Et comme nous allions être à Liverpool le lendemain, tout le monde était très heureux. Nous n'avions pas fait très attention aux menaces de le couler car nous ne pensions pas que c'était possible… Deux heures dix, j'ai vu une perturbation dans l'eau, évidemment de l'air qui montait d'un tube lance-torpilles. Et j'ai vu deux torpilles courir vers le navire, tirées en diagonale à travers le parcours. Le « Lucy » faisait alors environ 16 nœuds. Je les ai signalés à la passerelle avec un mégaphone, nous avions des torpilles qui arrivaient à tribord. Et au moment où j'ai eu le temps de me retourner et de jeter un autre coup d'œil, ils l'ont frappée au milieu du navire entre les entonnoirs n ° 2 et 3. '

En première classe, la suffragette et femme d'affaires Margaret Haig Thomas (plus tard la deuxième vicomtesse Rhondda) a ressenti l'impact. 'Il y a eu un bruit sourd, pas très fort, mais incontestablement une explosion', a-t-elle déclaré à la BBC. « Je n'ai pas attendu ; alors que je montais les escaliers en courant, le bateau gîtait déjà.

9. LELUSITANIECOUPÉ EN SEULEMENT 18 MINUTES.

La torpille a frappé juste derrière le pont (près de la proue du navire) et un énorme nuage de fumée s'est élevé. Immédiatement, le navire a commencé à gîter sur le côté tribord et la proue a commencé à couler. Le chaos s'est ensuivi sur les sept ponts passagers. Morton a déclaré à la BBC que tous les canots de sauvetage à bâbord ne pouvaient désormais plus être mis à l'eau, tandis que les bateaux à tribord étaient remplis de passagers paniqués et lâchés au hasard; certains ont même chaviré ou sont tombés sur d'autres bateaux déjà en mer. En regardant depuis son périscope, le capitaine du sous-marin Walther Schwieger a écrit dans son journal de guerre : « Beaucoup de gens ont dû perdre la tête ; plusieurs bateaux chargés de personnes se sont précipités vers le bas, ont d'abord heurté la proue ou la poupe de l'eau et se sont remplis à la fois.

Quelques instants après le coup de la torpille, une autre explosion a explosé à l'intérieur du navire. À ce stade, la mer se remplissait de personnes, de canots de sauvetage, de morceaux de navire brisés, de bagages, de chaises longues et d'autres débris, tous risquant d'être aspirés dans le sillage du paquebot qui coulait rapidement. « Tout s'est terminé en 15 minutes. C'est plus long à dire », se souvient Morton, qui avait réussi à trouver un bateau pliable et à sauver des dizaines d'autres passagers. Une heure plus tard, a-t-il déclaré, 'le navire était déjà au fond'.

Les survivants et les cadavres ont été retirés de l'eau par des pêcheurs dans de petits bateaux, puis emmenés à Queenstown. Sur les 1960 personnes vérifiées à bord duLusitanie, 1193 ont été tués, et seulement 767 ont survécu. Quatre de ces survivants mourraient bientôt d'un traumatisme.

10. LE NAUFRAGE A PEUT-ÊTRE RENVERSÉ LA VOIE DE LA PREMIÈRE GUERRE MONDIALE.

Presque tous les passagers américains - plus de 120 sur 159 à bord - n'ont pas survécu au naufrage. Les États-Unis, un pays neutre, ont immédiatement critiqué l'attaque contre les civils et l'opinion publique s'est retournée contre l'Allemagne et ses actions. Alors que le secrétaire d'État William Jennings Bryan a fait valoir que l'Allemagne et la Grande-Bretagne (qui ont imposé un blocus des expéditions de nourriture vers l'Allemagne) étaient toutes deux dignes de blâme dans la catastrophe, le peuple américain a choisi son camp. Cependant, les États-Unis ne sont entrés dans la Première Guerre mondiale qu'en avril 1917.

11. LA SOURCE DE LA DEUXIÈME EXPLOSION DEMEURE UN MYSTÈRE.

Morton a survécu à la catastrophe et, dans son témoignage pour l'enquête officielle sur l'attaque, a insisté sur le fait qu'il avait été témoin de deux torpilles lancées auLusitanie. Le journal de Schwieger et les comptes de l'équipage du sous-marin indiquent que le sous-marin n'a tiré qu'un seul.

La cause de la deuxième explosion, 15 secondes après la première frappe, est encore inconnue, mais de nombreuses théories abondent. L'un suggère que des explosifs non déclarés destinés à l'armée britannique, stockés dans le magasin du navire, ont explosé sous l'impact de la torpille. Robert Ballard, qui a découvert l'épave duTitanesqueen 1985, suggéré dans son livreDoublures perduesque la torpille a percé les soutes à charbon du navire et a soulevé suffisamment de poussière de charbon pour déclencher l'explosion. Il est également possible qu'un autre sous-marin non identifié ait tiré une deuxième torpille, mais aucun autre sous-marin ne s'est jamais attribué le mérite du coup fatal, peut-être en raison de la réaction mondiale contre l'action de Schwieger.

Les archéologues maritimes ne connaîtront peut-être jamais la vérité. Trois cents pieds plus bas sur le fond marin, leLusitaniel'épave se trouve du côté où la torpille a percé, et de nombreux ponts se sont effondrés sur le fond marin, masquant d'autres indices.

12. LE DERNIER SURVIVANT EST DÉCÉDÉ EN 2011.

Audrey Warren Pearl n'avait que 3 mois lorsqu'elle a navigué sur leLusitanieavec ses parents, trois frères et sœurs plus âgés et deux nounous en première classe. Après les explosions et alors qu'ils tentaient de monter à bord des canots de sauvetage, Audrey, son frère Stuart, 5 ans, et sa nounou Alice Lines ont été séparés de ses sœurs Amy et Susan, de leur nounou Greta Lorenson et de ses parents, Warren et Amy Pearl. Alice et les deux enfants ont pu embarquer en toute sécurité sur Lifeboat 13, tandis que les parents d'Audrey ont été récupérés de la mer et ont survécu. Greta et les deux autres enfants n'ont jamais été retrouvés.

Audrey a continué à être active dans l'effort de guerre de la Grande-Bretagne dans les années 1940 et dans de nombreuses organisations caritatives. Elle et Alice Lines sont restées amies jusqu'à la mort d'Alice en 1997 à l'âge de 100 ans. Audrey, la dernière survivante de la catastrophe de 1915, a vécu jusqu'à l'âge de 95 ans et est décédée le 11 janvier 2011.