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12 secrets du programme de protection des témoins

Développé par l'employé du ministère de la Justice Gerald Shur et à partir de 1971, le programme fédéral de protection des témoins - ou programme de sécurité des témoins (WITSEC) - a fourni un refuge à plus de 18 000 témoins fédéraux et à leurs familles en échange de témoignages accablants. C'est WITSEC et la promesse d'une cachette subventionnée par le gouvernement qui ont convaincu plusieurs hommes « faits » de la mafia de tourner le dos au crime organisé et d'aider les procureurs à condamner de nombreux dirigeants, de John Gotti à plusieurs membres de la famille Lucchese.

Protéger les dénonciateurs des dangereux criminels qu'ils impliquent n'est pas bon marché. Selon certaines estimations, le gouvernement dépense plus de 10 millions de dollars par an [PDF] pour maintenir le programme WITSEC. Mais les témoins avec des informations si provocatrices que leur vie est en danger font des affaires solides : les procès impliquant WITSEC ont un taux de condamnation de 89 %.

Les maréchaux américains chargés de forger de nouvelles identités pour ces personnes sont notoirement surveillés et parlent rarement officiellement des détails du programme. Mais cela n'a pas empêché la fuite d'informations. Avec l'auteur Pete Earley, Shur a co-écrit un livre,WITSEC : Dans le cadre du programme fédéral de protection des témoins, sur sa carrière ; au fil des ans, divers membres de WITSEC ont parlé aux médias du stress d'assumer de nouvelles identités. Voici autant de détails sur le programme que vous obtiendrez sans vous retrouver dans des problèmes considérables.

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1. ILS ONT UNE ORIENTATION.

Pendant des années, WITSEC a été en proie à une méthode aléatoire d'éducation des inscrits sur ce qui était attendu d'eux et ce à quoi ils pouvaient s'attendre d'être déplacés et d'avoir un nouveau nom. Dans certains cas, les témoins ont attendu des mois pour obtenir de nouveaux certificats de naissance ou des numéros de sécurité sociale. Pour aider à rationaliser le processus, les Marshals ont institué un centre d'échange en 1988 pour les personnes récemment intronisées dans la région de Washington, DC. Le Safesite et le Centre d'orientation de WITSEC peuvent héberger jusqu'à six familles à la fois ; les visiteurs y sont conduits dans des véhicules aux vitres occultées et enfermés dans des pièces séparées pour s'assurer qu'ils ne se voient pas. Si des problèmes surviennent, le site peut également résister aux explosions de bombes. En raison du traumatisme causé par le bouleversement de leur vie, un soutien psychologique est disponible. Dans les deux semaines, on leur montre une vidéo de leur nouvel emplacement.

2. CE SONT POUR LA PLUPART DES CRIMINELS.

Le trope cinématographique d'un homme ou d'une femme innocente pris dans des tirs croisés criminels ou en tant que partie réticente à des transactions illégales est un événement rare dans le monde réel. Shur a estimé que moins de 5 pour cent des témoins déplacés sont totalement exempts de tout acte répréhensible ; la grande majorité sont des cagoules de carrière qui cherchent à être exonérées de charges pour leurs propres activités et à l'abri des représailles. Différentes sources évaluent le taux de récidive des membres de WITSEC entre 10 et 20 %. En 1995, le chef de la police de Portland, Michael Chitwood, s'est plaint que le Maine était devenu un « dépotoir » pour les criminels du programme : les forces de l'ordre locales ne sont pas informées lorsqu'un criminel a été déposé sur leur territoire et craignent souvent de pouvoir amener tout un réseau de activité illégale dans une zone.

3. ILS GARDENT PARFOIS LEUR PRÉNOM.

Shur, qui a dirigé le programme pendant plus de 25 ans alors qu'il était employé par la section du crime organisé et du racket du ministère de la Justice à Washington et a continué en tant que consultant après sa retraite, a révélé dansWITSECque les témoins déplacés ne recevaient généralement pas de nouveaux noms totalement inconnus. Pour les aider à s'acclimater à leur nouvelle identité, Shur leur permet généralement de conserver le même prénom et même leurs initiales. En plus de réagir lorsque quelqu'un s'adressait à eux, les témoins pouvaient également se surprendre à signer leur ancien nom avant qu'il ne soit trop tard. On demande parfois aux enfants qui apprennent leur nouveau nom de s'exercer à l'écrire.



4. LES PARENTS DEMANDENT DE MEILLEURES NOTES POUR LEURS ENFANTS.

WITSEC est chargé d'attribuer de nouveaux numéros de sécurité sociale, permis de conduire et certificats de naissance aux témoins éligibles et à leurs familles. Si un témoin a des enfants, cela signifie que les dossiers scolaires devront être modifiés afin que les éducateurs puissent voir les notes des inscriptions antérieures. Initialement, une école de la région de Washington a accepté d'aider en obtenant des dossiers expurgés et en transférant les notes et les notes des enseignants dans un nouveau fichier. Alors que le programme conserve généralement les mêmes notes, Shur a rappelé que certains parents lui avaient demandé d'améliorer les notes de leurs enfants. Il a refusé.

5. ELLES OBTENaient DE GRANDS AVANTAGES, COMME DES IMPLANTS MAMMAIRES.

Dans les années 1970 et 1980, WITSEC a connu un succès sans précédent en endommageant les infrastructures de la mafia. Les principaux acteurs témoignaient contre les patrons sachant qu'ils pouvaient recommencer ailleurs. Au départ, le gouvernement tenait tellement à leur participation continue - les procès pouvaient durer des années - qu'ils se sont livrés à des dépenses inutiles. L'ancien tueur à gages de la mafia, Aladena Fratianno, a demandé (et obtenu) aux États-Unis de payer les implants mammaires, le lifting et les soins dentaires de sa femme. Un autre avait un psychologue qui soutenait son affirmation de problèmes d'estime de soi, et le gouvernement lui a acheté un implant pénien.

6. LES CONJOINTS DIVORCES ONT DES ENFANTS CACHÉS.

Dans une affaire historique qui a eu des effets de grande envergure sur WITSEC, Thomas Leonhard a rendu public au début des années 1970 une histoire qui était le pire cauchemar de tout parent. Parce que son ex-femme était mariée à un témoin protégé du gouvernement, Leonhard (qui avait des droits de visite) n'a pas été autorisé à voir leur fille au motif que son emplacement et sa nouvelle identité seraient compromis. Lorsqu'il a demandé et obtenu la garde totale, les responsables de WITSEC ont toujours refusé de révéler son emplacement. La publicité qui a suivi a conduit à un amendement en 1984 au protocole WITSEC qui doit prendre en compte la garde partagée lors du déplacement des enfants, bien que les ex-conjoints aient toujours du mal à voir leur enfant via une route aérienne détournée sous un pseudonyme. Un père s'est demandé s'il pourrait un jour voir la remise des diplômes ou le mariage de sa fille quand elle serait plus âgée.

Un parent non participant au programme ayant des droits de visite doit maintenant accepter que l'enfant relocalise. S'il refuse et obtient la garde complète, l'enfant ne sera pas autorisé à conserver sa nouvelle identité.

7. L'ARGENT NE DURE PAS POUR TOUJOURS.

WITSEC paie généralement le logement des témoins dans leur nouvelle région, de nouveaux meubles et un « salaire » basé sur le coût de la vie dans une zone donnée. Selon Shur, ce montant dépendait de l'économie locale et de la taille de la famille. En moyenne, les membres reçoivent environ 60 000 $ du gouvernement avant de pouvoir décrocher un emploi et devenir autonomes dans les six mois. Au plus fort de l'offensive contre le crime organisé, le ministère de la Justice a versé jusqu'à 1 million de dollars aux témoins qui témoignaient sur de longues périodes.

8. LES CRIMINELS L'ONT UTILISÉ POUR COMMETTRE PLUS DE CRIMES.

Les responsables de l'application des lois n'hésitent pas à préciser que WITSEC n'est pas un programme de réadaptation : lorsque des criminels de carrière qui n'ont jamais gagné honnêtement leur vie et n'ont aucune compétence professionnelle entrent sur le marché du travail, leurs pensées peuvent - et le font souvent - se tourner vers des activités illégales sachant que leur statut sera rendre plus difficile de faire face aux conséquences. Shur a noté qu'une poignée de témoins a utilisé une nouvelle identité pour contracter une dette importante, puis a déclaré aux maréchaux qu'ils avaient été repérés par un rival et craignaient des représailles. Avec un nouveau nom et une nouvelle ville, ils ont pu fuir les créanciers avec succès et collecter plus d'argent du coût de la vie auprès de WITSEC. À un moment donné, 32 témoins avaient collectivement accumulé 7,3 millions de dollars de dettes non garanties, ce qui a amené les responsables à commencer à menacer de divulguer leur identité aux créanciers si l'argent n'était pas remboursé.

9. ILS DOIVENT MENTIR AUX NOUVEAUX CONJOINTS.

Se marier en tant que témoin protégé signifie devoir faire la seule chose qu'aucun partenaire ne devrait faire : mentir. Tout le temps. Les membres de WITSEC sont priés de ne pas divulguer leur identité antérieure aux nouveaux conjoints au cas où la relation tournerait au vinaigre et que le secret serait révélé par dépit. Lorsque le tristement célèbre gangster Henry Hill était dans le programme, il a épousé Sherry Anders en 1981. Anders n'avait aucune idée que Hill, qui s'appelait «Martin Lewis», avait vu plus que sa part de cadavres – et était toujours marié. sous son vrai nom, faisant d'elle une complice involontaire de la bigamie. (Le couple s'est bientôt séparé.)

10. LES ÉTATS ONT LEURS PROPRES PROGRAMMES.

WITSEC est un programme fédéral axé sur le traitement de grandes affaires contre des entreprises criminelles avec une menace crédible pour la vie d'un témoin. Mais pour de nombreux témoins oculaires qui ont observé des meurtres de gangs ou d'autres crimes de rue, il est peu probable que le gouvernement intervienne. Au lieu de cela, plusieurs régions ont des programmes qui offrent une réinstallation pendant et dans les mois qui suivent immédiatement les procès. À Detroit, Project Safeguard fournit le logement et la nourriture grâce à un financement privé ; Baltimore envisage un programme similaire, les responsables espérant que le Congrès approuvera les dépenses législatives pour des efforts de protection à plus petite échelle.

11. LES PRISONNIERS PEUVENT AUSSI AVOIR DES AVANTAGES.

Alors que WITSEC peut proposer des peines avec sursis aux témoins coopérants, certains devront quand même purger une peine de prison. Pour aider à inciter ces personnes, WITSEC peut organiser des privilèges bien au-delà de la norme pour un détenu. En 1996, lePost-Gazette de Pittsburgha révélé que des témoins protégés en détention avaient apprécié des homards vivants et des rôtis de porc via un système de commande anonyme dans un économat ; ils ont également obtenu des appels téléphoniques illimités. Certains détenus ont utilisé ces derniers pour mettre en place des activités criminelles ou mener des escroqueries téléphoniques par carte de crédit à l'extérieur.

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12. VOUS POUVEZ PARTIR À TOUT MOMENT, MAIS VOUS DEVRIEZ PENSER À DEUX FOIS.

Les US Marshals sont fiers de dire que pas une seule personne n'a été blessée ou tuée alors qu'elle était sous leur protection dans le cadre du programme WITSEC. Malheureusement, tous les témoins ne prennent pas au sérieux la menace qui pèse sur leur vie. Certains ont quitté le programme de leur propre gré ou ont enfreint les règles de retour dans les zones à haut risque. Shur a rappelé le cas de Daniel LaPolla, un témoin qui a décidé d'ignorer les avertissements du programme et de rentrer chez lui pour des funérailles. Sa maison était truquée pour voler en éclats dès qu'il tournait la poignée de porte. 'Cela lui a explosé au visage', a déclaré Shur.

Toutes les images sont une gracieuseté d'iStock.