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14 faits saillants sur les éléphants de mer

Plongeurs extrêmes et amoureux de la polygamie, ces « éléphants de mer » comptent parmi les mammifères marins les plus étranges vivants, ce qui n'est pas peu dire.

1. IL Y A DEUX ESPÈCES DISTINCTES...

Frappez n'importe quelle plage de l'Alaska au Mexique et vous pourriez apercevoir un éléphant de mer du nord (Mirounga angustirostris) colonie. Des deux espèces, celle-ci est de plus petite taille, bien que les mâles aient des troncs plus longs. Pour repérer les éléphants de mer du sud (Mirounga Léonina), vous devrez voyager sous l'équateur.

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2. ... ET UN A PRESQUE S'ÉTEINDRE.

Abattu en masse pour leur graisse productrice de pétrole, l'éléphant de mer du Nord était autrefois proche de l'extinction. En 1892, beaucoup pensaient que cette pauvre espèce avait tranquillement disparu pour toujours.

Cependant, une petite colonie de reproduction a réussi à survivre. On a estimé qu'en 1910, quelque 20 à 100 éléphants de mer du Nord étaient encore en vie. Tous ces survivants habitaient sur ou autour de l'île de Guadalupe, au large de la côte mexicaine de la Basse-Californie. Les choses ont finalement commencé à changer pour l'espèce en 1922, lorsque l'île est devenue une réserve biologique et que les phoques ont reçu la protection du gouvernement. Depuis lors, la population mondiale a grimpé jusqu'à 160 000 habitants, tous descendants de ces récalcitrants de l'île de Guadalupe.

3. LES ÉLÉPHANTS DU SUD SONT ÉNORMES.

Les phoques, les lions de mer et les morses sont collectivement appelés pinnipèdes. Contrairement à la plupart des autres mammifères océaniques (comme les baleines et les dugongs), ces bêtes ne sont pas entièrement aquatiques : elles sortent de l'eau pour se reposer, muer, s'accoupler et élever leurs petits. Il existe 33 espèces de pinnipèdes connues, et la plus grande est l'éléphant de mer du sud. D'un bout à l'autre, les gros individus peuvent atteindre une longueur de 20 pieds et peser jusqu'à 8800 livres.

4. MÂLES FEMELLES NAINS.

À côté d'un taureau de 4,5 tonnes, les éléphants de mer du sud femelles ont l'air chétifs. En général, les mâles sont sept ou huit fois plus lourds que les femelles et peuvent être deux fois plus longs. Pour les éléphants de mer du nord, la situation est similaire, mais moins extrême. Chez cette espèce, les mâles mesurent au maximum environ 13 pieds de long et 4 500 livres, tandis que les femelles les plus lourdes pèsent environ 3 000 livres de moins et 3 pieds de moins.



5. LES ÉLÉPHANTS PEUVENT PLONGER À UN MILLE OU PLUS SOUS LES VAGUES.

En 2012, des biologistes marins ont suivi les progrès d'une femelle du Nord alors qu'elle descendait à l'incroyable profondeur de 5788 pieds sous la surface. Les éléphants de mer sont doués pour retenir leur souffle et peuvent rester immergés jusqu'à deux heures d'affilée.

6. ILS MANGENT PRINCIPALEMENT DU CALAMAR.

Que font exactement les éléphants de mer lors de ces plongées épiques ? Prenez des calamars. En disséquant l'estomac de spécimens morts, les scientifiques ont appris que les mammifères ont un régime alimentaire à base de calmar. Les éléphants de mer mangent également du poisson et des crustacés, quoique moins souvent.

7. LES MÂLES ONT UN museau GONFLABLE MASSIF.

La caractéristique la plus visible d'un mâle est, bien sûr, quelque chose qui manque aux femelles, à savoir son nez bulbeux, qui vient avec un appendice en forme de sac connu sous le nom de trompe. L'élargissement de la trompe permet à un éléphant de mer d'amplifier les reniflements, les grognements et les souffles bruyants ressemblant à des tambours qui peuvent être entendus à plusieurs kilomètres de distance.

8. LES RIVAUX RECONNAISSENT LA VOIX DES AUTRES.

La fonction principale de la trompe est d'émettre des bruits qui, idéalement, éloignent les mâles rivaux, arrêtant les combats avant qu'ils ne commencent. Au fil du temps, une hiérarchie masculine s'établit, mais il semble qu'un taureau ne puisse pas monter très haut dans l'échelle tant qu'il n'a pas soutenu quelques menaces.

Pendant une période de quatre ans commençant en 2009, une équipe de l'Université de Californie à Santa Cruz a mené une expérience avec des éléphants de mer à proximité. Les scientifiques se sont installés le long des plages du parc d'État d'Año Nuevo et ont enregistré les appels d'avertissement lancés par des hommes qui fréquentaient la région, puis les ont diffusés plus tard sur un haut-parleur.

'Ce qui nous intéressait, c'est le type d'informations contenues dans les vocalisations produites par les mâles et la façon dont ces informations sont utilisées pendant la saison de reproduction', explique l'étudiante diplômée Caroline Casey dans la vidéo ci-dessus. 'Nous avons découvert que lorsque nous avons écouté l'appel du rival dominant le plus familier d'un animal, il s'est en fait éloigné du locuteur.' A l'inverse, la diffusion des grognements d'un subordonné a déclenché la réaction inverse. Dans cette situation, dit Casey, le même homme « a attaqué ou appelé le haut-parleur ».

Mais comment réagirait un taureau d'une colonie de reproduction complètement différente ? Pour le savoir, Casey et ses collègues ont visité un groupe d'éléphants de mer résidant à 300 milles au sud. Dans l'ensemble, les enregistrements de l'équipe n'ont eu aucun effet là-bas. 'Seulement trois des 20 hommes pour lesquels nous avons fait des playbacks ont bougé', dit Casey.

Les chercheurs ont conclu qu'un « recul ! » pleurer ne veut rien dire si l'auditeur ne reconnaît pas la voix en question. Selon Casey, 'Ils ne savent vraiment comment évaluer ces appels que s'ils ont déjà eu des interactions avec [les appelants].'

9. ILS PEUVENT CONSERVER L'UTILISATION DE L'EAU AVEC LE PEE CONCENTRÉ.

Sur la terre ferme, les éléphants de mer restent souvent sans boire pendant de longues périodes. Pour éviter la déshydratation, leurs reins peuvent produire une urine concentrée qui contient plus de déchets et moins d'eau réelle dans chaque goutte. Après quelques verres, ils recommencent à excréter du pipi standard.

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10. LES MÂLES ALPHA SONT DES ÉLEVEURS PROLIFIQUES.

Le taureau le plus dominant d'une colonie - également connu sous le nom de 'maître de harem' - rassemble plusieurs de ses femelles pour lui-même. Il conserve alors plus ou moins un accès exclusif à la reproduction à presque chacun d'entre eux, c'est-à-dire jusqu'à ce qu'un concurrent le détrône.

Un test de paternité massif d'éléphants de mer a révélé à quel point un maître de harem peut être prolifique. Menée dans les îles Falkland, cette étude a examiné une grande colonie sur une période de deux ans. Un énorme 90 pour cent des chiots documentés ont été engendrés par des mâles dominants, et les maîtres de harem ont produit jusqu'à 125 descendants. D'un autre côté, 72 pour cent des mâles subordonnés n'ont jamais été observés en train de s'accoupler, même pas une fois. Pause difficile.

11. LEUR LAIT EST INCROYABLEMENT ÉLEVÉ EN GRAS.

Lorsqu'une mère éléphant de mer met bas, le lait qu'elle sécrète contient environ 12% de matières grasses. Deux semaines plus tard, ce nombre augmente à plus de 50 pour cent, donnant au liquide une consistance semblable à celle d'un pudding. En comparaison, le lait de vache ne contient que 3,5 pour cent de matières grasses.

12. EN UN SEUL MOIS, LES PETITS ÉLÉPHANTS DU NORD QUADRUPLE LEUR POIDS À LA NAISSANCE.

Une fois que le processus de lactation commence, ces chiots grandissent rapidement : en seulement 30 jours, un chiot moyen passera de 75 à 300 livres.

13. ILS ONT FAIT DE LA VOIX.

DansLe Seigneur des Anneaux : La Communauté de l'AnneauLes orcs de la Moria, maigres et troglodytes, émettent un cri de bataille étrange. En créant leurs cris, le concepteur d'effets sonores David Farmer a trouvé une source d'inspiration océanique.

« [Le] son ​​principal pour eux était… les bébés éléphants de mer », a-t-il déclaré en 2010. Farmer décrit le bruit unique comme « un joli cri projeté », se prêtant bien à la réverbération. 'La scène dans les mines de la Moria au 'Tambour dans les profondeurs' sont toutes des éléphants de mer éloignés.»

Ce ne sont pas les seuls bruits de pinnipèdes de la trilogie. Selon Farmer, les orcs d'Uruk musclés étaient basés vocalement 'sur les lions de mer, en particulier pour les réactions à la douleur, avec des tigres et des léopards pour des attaques plus agressives'.

14. UN ÉLÉPHANT SCEAU DESTRUCTEUR EN NOUVELLE-ZÉLANDE AIMAIT LES VOITURES À FAUTE.

Tout était paisible à Gisborne, en Nouvelle-Zélande, jusqu'à l'arrivée d'Homère. Nommé d'après le favori de tout le mondeLes Simpsonpersonnage, Homer était, selon le narrateur de la vidéo ci-dessus, 'un éléphant de mer de 14 pieds de long et 4500 livres [du sud] qui aime transformer les voitures garées en sacs de boxe'.

Son règne de terreur a commencé en mai 2000. Apparemment sans provocation, Homer est sorti des profondeurs et a attaqué au moins trois voitures, plusieurs remorques à bateaux, un arbre pothutukawa et une poubelle. Dans le processus, il est devenu une sorte de célébrité mineure, apparaissant dans les journaux télévisés du monde entier. Plus tard, Homer s'est rendu dans un restaurant sans méfiance, a heurté le transformateur extérieur et a coupé à lui seul l'alimentation de l'établissement.

Aussi étrange que cela puisse paraître, tout cela aurait pu être des crimes passionnels. 'Homer a un petit problème', a déclaré à la BBC Andy Bassett, membre du ministère néo-zélandais de la conservation. « Il est en fait attiré par les voitures, et ses deux tonnes qui frottent sur une voiture font un peu de bosse. Nous espérons qu'il décollera et retournera dans le sous-Antarctique et essaiera de chercher des amies là-bas. »

Bientôt, Homer a effectivement fait ses adieux à Gisborne, mais il est juste de dire que les citadins ne l'oublieront jamais.

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