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14 choses que vous ne saviez peut-être pas sur James K. Polk

James K. Polk n'a peut-être servi qu'un seul mandat, mais il a été l'un des présidents américains les plus importants de l'histoire. Renseignez-vous sur Young Hickory, 11e commandant en chef des États-Unis.

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1. James K. Polk a subi une intervention chirurgicale pour enlever les calculs de la vessie à l'âge de 16 ans.

Né le 2 novembre 1795, James Knox Polk était l'aîné des 10 enfants de Samuel Polk, fermier et arpenteur, et de sa femme Jane. Quand James avait 10 ans, la famille a déménagé dans le Tennessee et s'est installée dans une ferme du comté de Maury. Enfant, James était trop malade pour fréquenter l'école formelle ; juste avant d'avoir 17 ans, il a subi une ablation chirurgicale de calculs urinaires par Ephraim McDowell, un éminent chirurgien du Kentucky. L'anesthésie n'était pas disponible à ce moment-là, alors le futur président aurait atténué la douleur avec du cognac. L'opération a permis à Polk, autrefois malade, d'aller à l'école pour la première fois. Il est entré à l'Université de Caroline du Nord en deuxième année après seulement 2,5 ans de scolarité formelle. Selon Britannica, « en tant que finissant en 1818, il était le salutateur latin de sa classe – un éminent érudit à la fois en lettres classiques et en mathématiques ». Après l'obtention de son diplôme, il est retourné au Tennessee pour étudier le droit et a finalement ouvert son propre cabinet.

2. James K. Polk a remporté un siège à l'Assemblée législative du Tennessee à 27 et à la Chambre des représentants des États-Unis à 29.

Pendant son mandat à la législature de l'État, il a rencontré et s'est lié d'amitié avec le futur président Andrew Jackson. Il a également commencé à courtiser sa future épouse, Sarah Childress. Fille d'un éminent planteur, elle avait fait ses études à la prestigieuse Moravian Female Academy à Salem, en Caroline du Nord, et participait activement et activement à ses campagnes politiques. Polk et Sarah se marièrent en 1824. En 1825, Polk fut élu à la Chambre des représentants des États-Unis ; il fut président de la Chambre de 1835 jusqu'à son départ en 1839 pour devenir gouverneur du Tennessee.

3. La nomination de James K. Polk à la présidence a surpris tout le monde, y compris lui-même.

Des mois avant la convention nationale démocratique de 1844, Polk était au plus bas. Il venait de perdre sa candidature pour être réélu gouverneur du Tennessee (il avait été démis de ses fonctions en 1841 et avait tenté – sans succès – d'être réélu en 1843). Mais lorsque les délégués à la convention n'ont pas pu se mettre d'accord sur un candidat – le parti était dans une impasse entre Martin Van Buren et Lewis Cass – ils ont finalement décidé de faire un compromis en choisissant un candidat « cheval noir » : Polk.

4. Tout le monde pensait que James K. Polk perdrait sa candidature à la présidence.

Bien qu'il ait été sept fois membre du Congrès, ancien président de la Chambre et ex-gouverneur, Polk n'était pas un parent. Son adversaire Henry Clay a déploré que les démocrates n'aient pas réussi à choisir quelqu'un 'plus digne d'un concours'. Malgré les doutes, Polk a remporté le vote populaire par près de 40 000 et le Collège électoral 170-105.

5. Pendant les « heures de bureau » de James K. Polk à la Maison Blanche, n'importe quel Américain pouvait s'arrêter.

Pendant la journée de Polk, n'importe qui était autorisé à visiter la Maison Blanche pendant les « heures de bureau ». Pendant deux jours par semaine, les citoyens et les lobbyistes concernés pouvaient se porter garants d'une cause ou demander des faveurs politiques. « Les demandeurs d'emploi étaient les pires, selon Polk, et il trouvait leurs interruptions incessantes bien plus ennuyeuses que ses opposants Whig au Congrès », écrit Walter R. Borneman dans son livre.Polk : L'homme qui a transformé la présidence et l'Amérique.

6. James K. Polk était remarquablement ennuyeux.

Polk avait autant de charisme qu'une flaque de boue. Il était droit, sombre et sans humour. En tant que président, un rédacteur en chef à Washington l'a appelé « l'homme le plus modeste, pour ses talents, que ce pays, ou peut-être n'importe quel pays, ait jamais vu ». Certains ont attribué l'ennui de Polk à son refus de boire socialement. Le politicien Sam Houston l'aurait qualifié de 'victime de l'utilisation de l'eau comme boisson'. (Sarah a interdit les alcools forts – et la danse – de la Maison Blanche.)



7. James K. Polk a travaillé 12 heures par jour et n'a pas pris beaucoup de congé de la présidence.

Polk passait régulièrement 12 heures par jour au bureau. Il quittait rarement Washington, prenait conseil ou déléguait. Quand il voulait faire pression pour une politique, il se rendait au Congrès et le faisait lui-même. Au cours de son unique mandat, Polk n'a pris que 27 jours de congé au total. 'Aucun président qui accomplit son devoir fidèlement et consciencieusement ne peut avoir de loisirs', a écrit Polk.

8. James K. Polk a fait l'acquisition de la première portion américaine de la côte Pacifique.

Au début du XIXe siècle, le nord-ouest du Pacifique était occupé conjointement par des colons britanniques et américains. Mais au fur et à mesure que le siècle avançait, les Américains ont commencé à être plus nombreux que les Britanniques, et ils se sentaient de plus en plus comme les propriétaires légitimes du « Pays de l'Oregon ». Heureusement, aucun des deux pays n'était intéressé à se battre pour le territoire. En 1846, Polk et les Britanniques ont tracé une frontière au 49e parallèle (avec quelques ajustements pour l'île de Vancouver), ce qui est maintenant la frontière de l'État de Washington avec le Canada. Avec cela, les États-Unis ont obtenu leur première portion incontestée du littoral du Pacifique.

9. James K. Polk a mené une guerre controversée et conséquente avec le Mexique.

Dans les années 1840, la frontière du Mexique englobait la Californie, le sud-ouest américain et même des parties du Colorado et du Wyoming. Polk voulait cette terre. En 1845, il offrit d'acheter un territoire contesté près de la frontière entre le Texas et le Mexique, ainsi qu'un terrain en Californie ; quand le Mexique a refusé, Polk a envoyé des troupes dans le territoire contesté. Le Mexique a riposté. Polk a alors demandé au Congrès de déclarer la guerre. Ses détracteurs (dont un jeune Abraham Lincoln) se sont plaints que Polk avait délibérément provoqué le Mexique. Quelles que soient les motivations de Polk, les États-Unis ont perdu 13 000 hommes et environ 100 millions de dollars dans la guerre qui a suivi, mais ont réussi à prendre un tiers des terres du Mexique.

10. James K. Polk est la raison pour laquelle les États-Unis s'étendent de l'océan Atlantique à l'océan Pacifique.

Au cours d'un seul mandat, Polk a supervisé l'une des plus grandes expansions territoriales de tous les présidents, une augmentation de 1,2 million de miles carrés. Son administration a étendu la frontière des États-Unis à l'océan Pacifique et a jeté les bases d'États tels que la Californie, l'Utah, le Nevada, l'Arizona, le Nouveau-Mexique, le Colorado, Washington, l'Idaho, l'Oregon et le Montana.

11. L'ambivalence de James K. Polk envers la question de l'esclavage a peut-être déclenché la guerre civile.

Lorsque l'administration de Polk a commencé à pousser vers l'ouest, le débat a fait rage sur la façon dont ces nouveaux territoires pourraient modifier l'équilibre des pouvoirs entre les États libres et les États esclavagistes. Polk, qui considérait l'esclavage comme un problème secondaire, refusa d'accorder beaucoup de temps ou d'attention à la rancœur. (Sans doute à cause de sa propre relation avec l'esclavage. Il possédait plus de 20 esclaves et les a amenés à la Maison Blanche.) L'ambivalence de Polk a contribué à semer tellement de discorde que les historiens considèrent maintenant son expansion rapide vers l'ouest comme les premiers pas vers la guerre civile. .

12. James K. Polk a signé des projets de loi qui ont remodelé Washington, D.C.

Polk a accompli beaucoup de choses en seulement quatre ans. Au cours de son mandat, il a signé la Smithsonian Institution dans la loi. Il a joué un rôle déterminant dans la construction du Washington Monument et a aidé à établir l'Académie navale des États-Unis à Annapolis, dans le Maryland. Il a également rétabli un Trésor américain indépendant, qui visait en partie à réduire le rôle de la spéculation dans l'économie.

13. L'administration de James K. Polk a initié les Américains au timbre-poste.

L'un des directeurs de campagne non officiels de Polk était un sosie de Nosferatu nommé Cave Johnson, que Polk a récompensé par un poste de ministre des Postes. C'était un concert difficile. Le budget de la poste nageait à l'encre rouge. (À l'époque, les destinataires du courrier payaient les frais de port : si un facteur ne parvenait pas à trouver un destinataire, aucun argent n'était gagné. Cela arrivait souvent.) Johnson a résolu le problème financier en introduisant le timbre-poste prépayé, qui renversait la responsabilité de payer à expéditeurs. Selon l'historien C. L. Grant, en 1845, Johnson a estimé que le département aurait un déficit de plus d'un million de dollars. Au moment où il est parti, ce montant était tombé à 30 000 $.

14. L'emplacement de la tombe de James K. Polk fait sensation dans le Tennessee.

Polk est mort, probablement du choléra, en 1849, quelques mois seulement après avoir quitté ses fonctions. Parce qu'il est mort d'une maladie infectieuse, le président a été enterré à la hâte dans un cimetière de la ville près de la périphérie de Nashville. Des mois plus tard, il a été ré-inhumé près de son manoir de Nashville, Polk Place. En 1893, sa tombe a de nouveau été déplacée sur le terrain du Capitole de l'État. Aujourd'hui, les législateurs du Tennessee débattent activement de l'opportunité de déplacer les os de Polk une quatrième fois, cette fois dans son ancienne maison familiale à Columbia, dans le Tennessee.