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15 faits sur John Brown, l'abolitionniste de la vraie vie au centre de The Good Lord Bird

Le raid de l'abolitionniste John Brown sur Harpers Ferry le 16 octobre 1859 était censé déclencher une révolte armée des esclaves et, finalement, mettre fin à l'esclavage. Bien que Brown ait réussi à s'emparer de l'armurerie fédérale, la révolte n'a jamais eu lieu et Brown a payé l'escapade de sa vie.

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Au cours des 160 années qui se sont écoulées depuis ce raid, John Brown a été traité de héros, de fou, de martyr et de terroriste. Maintenant, Showtime explore son héritage avec une adaptation de James McBrideLe bon Dieu oiseau. Comme le roman sur lequel elle est basée, la mini-série – qui met en vedette Ethan Hawke – couvrira les exploits de Brown et de ses alliés. Voici ce que vous devez savoir sur John Brown avant de regarder.

1. John Brown est né dans une famille abolitionniste le 9 mai 1800.

John Brown est né d'Owen et Ruth Mills Brown à Torrington, Connecticut, le 9 mai 1800. Après que sa famille a déménagé à Hudson, Ohio (où John a grandi), leur nouvelle maison deviendrait une station de chemin de fer clandestin. Owen a ensuite cofondé la Western Reserve Anti-Slavery Society et a été administrateur de l'Oberlin Collegiate Institute, l'un des premiers collèges américains à admettre des étudiants noirs (et féminins).

2. John Brown a déclaré faillite à 42 ans.

À 16 ans, Brown est allé à l'école dans l'espoir de devenir pasteur, mais a finalement quitté l'école et, comme son père, est devenu tanneur. Il se livra également à l'arpentage, à la construction de canaux et au commerce de la laine. En 1835, il acheta des terres dans le nord-est de l'Ohio. Grâce en partie à la panique financière de 1837, Brown n'a pas pu satisfaire ses créanciers et a dû déclarer faillite en 1842. Il a ensuite essayé de vendre de la laine américaine à l'étranger en Europe, où il a été contraint de la vendre à des prix très réduits. Cela a ouvert la porte à de multiples poursuites lorsque Brown est revenu en Amérique.

3. La maison de John Brown en Pennsylvanie était une étape du chemin de fer clandestin.

Le site de la tannerie John Brown en Pennsylvanie.Domaine public, Wikimedia Commons

Vers 1825, Brown déménagea avec sa famille à Guys Mills, en Pennsylvanie, où il installa une tannerie et construisit une maison et une grange avec une pièce cachée qui était utilisée par les esclaves en fuite. Brown aurait aidé 2500 esclaves pendant son séjour en Pennsylvanie ; le bâtiment a été détruit en 1907 [PDF], mais le site, qui est maintenant un musée ouvert au public, est inscrit au registre national des lieux historiques. Brown a ramené sa famille dans l'Ohio en 1836.



4. Après le meurtre d'Elijah Lovejoy, John Brown s'est engagé à mettre fin à l'esclavage.

Elijah Lovejoy était journaliste et rédacteur en chef duObservateur de St. Louis/Alton, un journal résolument anti-esclavagiste. Ses éditoriaux ont rendu furieux ceux qui défendaient l'esclavage et, en 1837, Lovejoy a été tué lorsqu'une foule a attaqué le siège du journal.

L'incident a allumé un feu sous Brown. Lorsqu'il apprit le meurtre de Lovejoy lors d'une réunion de prière abolitionniste à Hudson, Brown, un homme profondément religieux, se leva et leva la main droite en disant : « Ici, devant Dieu, en présence de ces témoins, à partir de maintenant, je consacre ma vie à la destruction de l'esclavage.

5. John Brown a déménagé dans le territoire du Kansas après l'adoption de la loi Kansas-Nebraska.

En 1854, le Congrès a adopté la loi Kansas-Nebraska, qui décrétait que ce serait les habitants du Kansas et du Nebraska qui décideraient si leurs territoires seraient des États libres ou des États esclavagistes. Les abolitionnistes de la Nouvelle-Angleterre espérant convertir le territoire du Kansas en un État libre s'y installèrent en masse et fondèrent la ville de Lawrence. À la fin de 1855, John Brown avait également déménagé au Kansas, avec six de ses fils et son gendre. En face des nouveaux venus se trouvaient des partisans de l'esclavage qui étaient également arrivés en grand nombre.

6. Les partisans de John Brown ont tué cinq hommes pro-esclavagistes lors du massacre de Pottawatomie en 1856.

Une fresque de John Brown par John Steuart Curry.Domaine public, Wikimedia Commons

Le 21 mai 1856, Lawrence est limogé par les forces esclavagistes. Le lendemain, Charles Sumner, un sénateur anti-esclavagiste du Massachusetts, a été battu avec une canne par le représentant Preston Brooks sur le sol du Sénat jusqu'à ce qu'il perde connaissance. (Quelques jours plus tôt, Sumner avait insulté les sénateurs démocrates Stephen Douglas et Andrew Butler dans son discours « Crime Against Kansas » ; Brooks était un représentant de l'État de Butler en Caroline du Sud.)

En réponse à ces événements, Brown a dirigé un groupe d'abolitionnistes dans une colonie pro-esclavagiste près de Pottawatomie Creek dans la nuit du 24 mai. Sur les ordres de Brown, cinq sympathisants de l'esclavage ont été forcés de quitter leurs maisons et tués à l'épée.

Les journaux de tout le pays ont dénoncé l'attaque, et John Brown en particulier. Mais cela ne l'a pas dissuadé : avant son départ définitif du Kansas en 1859, Brown a participé à de nombreuses autres batailles à travers la région. Il a perdu un fils, Frederick Brown, dans les combats.

7. John Brown a dirigé un groupe d'esclaves libérés du Missouri au Michigan.

En décembre 1858, John Brown franchit la frontière du Kansas et entra dans l'État esclavagiste du Missouri. Une fois là-bas, lui et ses alliés ont libéré 11 esclaves et les ont conduits jusqu'à Detroit, Michigan, couvrant une distance de plus de 1000 miles. (L'une des femmes libérées a accouché en cours de route.) Les hommes de Brown avaient tué un esclavagiste lors de leur raid dans le Missouri, alors le président James Buchanan a mis une prime de 250 $ sur le célèbre abolitionniste. Cela n'a pas arrêté Brown, qui a pu regarder les personnes qu'il avait aidé à libérer à bord d'un ferry et s'enfuir au Canada.

8. Le raid de John Brown sur Harpers Ferry était destiné à déclencher un soulèvement d'esclaves à l'échelle nationale.

Le 16 octobre 1859, Brown et 18 hommes, dont cinq Afro-Américains, prirent le contrôle d'une armurerie américaine dans la ville de Harpers Ferry du comté de Jefferson, en Virginie (aujourd'hui partie de la Virginie-Occidentale). L'installation avait environ 100 000 armes stockées à la fin des années 1850. Brown espérait que ses actions inspireraient une rébellion d'esclaves à grande échelle, avec des peuples réduits en esclavage se précipitant pour collecter des armes gratuites, mais l'insurrection n'est jamais venue.

9. Robert E. Lee a joué un rôle dans l'arrestation de John Brown.

L'artiste Thomas Hovenden représente John Brown après sa capture. The Print Collector/Print Collector/Getty Images

Peu de temps après que Brown a pris Harpers Ferry, la zone a été encerclée par des milices locales. Sur ordre du président Buchanan, le colonel Brevet Robert E. Lee est entré dans la mêlée avec un détachement de marines américains. La puissance combinée des forces régionales et fédérales s'est avérée trop forte pour Brown, qui a été capturé dans la salle des machines de Harpers Ferry le 18 octobre 1859. Dix des hommes de Brown sont morts, dont deux autres de ses fils.

10. John Brown a été jugé une semaine après sa capture.

Après sa capture, Brown, avec Aaron Stevens, Edwin Coppoc, Shields Green et John Copeland, a été jugé. Lorsqu'on lui a demandé si les accusés avaient un avocat, Brown a répondu :

« Virginiens, je n'ai demandé aucun quartier au moment où j'ai été emmené. Je n'ai pas demandé que ma vie soit épargnée. Le gouverneur de l'État de Virginie m'a donné l'assurance que j'aurais un procès équitable : mais, en aucun cas, je ne pourrai avoir un procès équitable. Si vous cherchez mon sang, vous pouvez l'avoir à tout moment, sans cette parodie d'épreuve. Je n'ai eu aucun conseil : je n'ai pu conseiller avec personne... Je suis prêt pour mon sort. Je ne demande pas d'essai. Je ne demande aucune moquerie d'un procès, aucune insulte, rien que ce que la conscience donne, ou la lâcheté vous pousserait à pratiquer. Je demande à nouveau d'être dispensé de la moquerie d'un procès.

Brown plaiderait non coupable. Quelques jours plus tard, il a été déclaré « coupable de trahison, de conspiration et de conseil aux esclaves et autres de se rebeller et de meurtre au premier degré » et a été condamné à la pendaison.

11. John Brown a fait une sinistre prophétie le matin de sa mort.

Le matin du 2 décembre 1859, Brown passa à son geôlier une note qui disait : « Je… suis maintenant tout à fait certain que les crimes de cette terre coupable ne seront jamais purgés, mais avec du sang. Il a été pendu plus tard dans la journée.

12. Victor Hugo a défendu John Brown.

Victor Hugo, l'auteur deLes MisérablesetLe Bossu de Notre Dame, qui était également abolitionniste, a écrit une lettre ouverte au nom de John Brown en 1859. Désespéré de le voir gracié, Hugo a écrit : « Je tombe à genoux, pleurant devant la grande bannière étoilée du Nouveau Monde… J'implore l'illustre Américain République, sœur de la République française, pour veiller au salut de la loi morale universelle, pour sauver John Brown. Les appels d'Hugo n'ont servi à rien. La lettre était datée du 2 décembre, le jour où Brown a été pendu.

13. Abraham Lincoln a commenté la mort de John Brown.

Abraham Lincoln, qui était alors au Kansas, a déclaré : « Le vieux John Brown a été exécuté pour trahison contre un État. Nous ne pouvons pas nous opposer, même s'il était d'accord avec nous pour penser que l'esclavage était mal. Cela ne peut pas excuser la violence, l'effusion de sang et la trahison. Cela ne pourrait lui servir à rien qu'il puisse se croire juste.

14. John Brown a été enterré à North Elba, New York.

La tombe de John Brown à New York.Domaine public, Wikimedia Commons

En 1849, Brown avait acheté 244 acres de propriété à Gerrit Smith, un riche abolitionniste, à North Elba, New York. La propriété était près de Tombouctou, une colonie de 120 000 acres que Smith avait commencée en 1846 pour donner aux familles afro-américaines la propriété dont elles avaient besoin pour voter (à cette époque, la loi de l'État exigeait que les résidents noirs possèdent 250 $ de propriété pour voter ). Brown avait promis à Smith qu'il aiderait ses nouveaux voisins à cultiver le terrain montagneux.

Lorsque Brown a été exécuté, sa famille a enterré le corps dans leur ferme de North Elba, qui est maintenant un site historique de l'État de New York.

15. La chanson hommage 'John Brown's Body' partage sa mélodie avec 'The Battle Hymn of the Republic'.

Il n'a pas fallu longtemps à Brown pour devenir un martyr. Au début des années 1860, la mélodie de base de « Say Brothers Will You Meet Us », un hymne de camp populaire, était accompagnée de nouvelles paroles sur l'abolitionniste assassiné. Intitulée 'John Brown's Body', la chanson s'est propagée comme une traînée de poudre dans le nord, malgré quelques lignes jugées peu recommandables. Julia Ward Howe a pris la mélodie et lui a donné une autre série de paroles. Ainsi est né 'The Battle Hymn of the Republic', un hymne de marche de l'Union qui est encore largement connu aujourd'hui.