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15 faits sur le requin mégalodon

Pendant plus de 20 millions d'années, un requin gigantesque connu sous le nom de mégalodon a traqué les océans du monde et ce mois-ci, il envahira les cinémas dela méga. Voici 15 faits sur le prédateur à pleines dents.

1. MEGALODON N'EST PAS LE NOM COMPLET DU REQUIN.

C'est peut-être le surnom qu'on lui donne dans la culture pop, les faux documentaires sur le câble et les films de série B, mais le mégalodon n'est que la moitié du nom scientifique de ce requin. La plupart des paléontologues classent le prédateur préhistorique sous le genre éteintCarcharocles(ou, plus rarement,Otodus), tandis que d'autres pensent qu'il appartient au genreCarcharodon(dont le seul membre vivant est le grand blanc), faisant son nom scientifique soitCarcharoclès mégalodonou alorsCarcharodon mégalodon. Dans les deux cas, mégalodon n'est pas un nom de genre, mais un nom d'espèce (c'est comme la différence entreHomoetsapiens).

Mais il y a aussi un groupe de bivalves fossiles - de petits mollusques à carapace dure qui ont émergé au Dévonien et se sont éteints au Jurassique - dont le nom de genre estMégalodon(avec un M majuscule). Ne comptez pas les voir dans des films d'horreur à gros budget.

2. CERTAINES DENTS DU MÉGALODON ÉTAIENT PLUS DE 7 POUCES DE LONG.

Parce que les squelettes de requins sont faits de cartilage - qui ne se fossilise pas facilement - notre compréhension du mégalodon vient principalement de ses dents. Comme les requins d'aujourd'hui, le mégalodon perdait constamment ses blancs nacrés et ses dents fossilisées ont été découvertes sur tous les continents, à l'exception de l'Antarctique. L'analyse de ces rongeurs a permis aux scientifiques de déterminer que l'espèce vivait il y a 23 à 2,6 millions d'années et était vraiment massive : la plus grande dent de mégalodon jamais enregistrée mesure 7,5 pouces de long. Les dents d'un grand blanc atteignent une longueur maximale d'environ 3 pouces.

3. MEGALODON A AIDÉ À INVENTER LA GÉOLOGIE MODERNE.

Pendant des siècles, les gens ont creusé des objets étranges dans des roches à Malte qui sont devenus connus sous le nom deglossopetrae, ou des pierres de la langue. Pline l'Ancien sentitglossopetraetombèrent du ciel lors d'une éclipse, et la légende médiévale les attribua à saint Paul jetant une malédiction sur les serpents de l'île. De nos jours, il est généralement admis que le plus grandglossopetraeétaient des dents de mégalodon.

En 1666, Nicholas Steno, médecin à la cour de Florence, reçut la tête d'un requin à disséquer, et il remarqua les similitudes entre les dents du requin etglossopetrae. Bien que d'autres effectuaient un travail similaire avant Steno, il s'est intéressé àcommentles dents se sont enfoncées dans les roches, ce qui a conduit à des travaux plus généraux sur la théorie géologique et sur la formation des couches de roche. Aujourd'hui, Steno est surnommé le « père de la stratigraphie ».

4. NOUS AVONS TROUVÉ LEURS épines dorsales...

Ils sont beaucoup plus rares que les dents, mais parfois, on trouve des épines dorsales mégalodon, le plus souvent la partie centrale de la vertèbre connue sous le nom de centre vertébral. Dans les années 1860, une colonne vertébrale fossilisée avec environ 150 vertèbres a été déterrée en Belgique. Le Japon et l'Amérique du Nord ont également produit des dorsales mégalodons.



5. ... ET LEUR Caca.

James St. John, Wikimedia Commons // CC BY 2.0

Une autre chose que le poisson géant a apparemment laissé derrière lui est le caca pétrifié. Dans un gisement en Caroline du Sud, des centaines de dents de mégalodon ont été trouvées près de ce qui a été identifié comme les coprolithes (c'est-à-dire les excréments fossiles) d'un requin de grande taille. Les scientifiques ne sont pas sûrs, mais le fabricant de ce caca était probablement un mégalodon. Le plus gros étron récupéré sur le site mesurait 5,5 pouces de long et était en forme de spirale. Le caca de grand requin blanc a une apparence similaire parce que leurs intestins inférieurs sont tordus en une configuration semblable à un tire-bouchon.

6. IL EST PENSÉ ÊTRE LE PLUS GRAND REQUIN QUI A JAMAIS VÉCU...

Tout le monde veut savoir quelle était sa taille, y compris la communauté scientifique, mais pour l'instant, tout ce que nous pouvons faire, c'est estimer. Un squelette complet de mégalodon n'a pas encore été trouvé, et il est peu probable qu'il se présente un jour. Essayer de faire une supposition éclairée sur la taille maximale d'une créature éteinte sur la base de dents éparses, de colonnes vertébrales désincarnées et de la crotte occasionnelle est un défi de taille.

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L'ichtyologiste John E. Randall a comparé une fois la hauteur de l'émail des dents du grand requin blanc et du mégalodon, et a calculé que si le mégalodon avait les mêmes proportions corporelles générales que les grands blancs vivants, le poisson préhistorique mesurerait environ 43 pieds de long. En utilisant une formule différente, le biologiste Michael Gottfried et certains de ses collègues ont conclu que le mégalodon atteignait une longueur de 52 pieds et pouvait peser 48 tonnes. Ils ont publié leurs découvertes en 1996, six ans avant que le scientifique Clifford Jeremiah n'utilise la largeur des racines dentaires du mégalodon pour calculer qu'un mégalodon adulte pouvait mesurer jusqu'à 54 pieds de long. D'autres estimations placent la taille totale du requin entre 67 et 82 pieds.

La plus grande espèce vivante aujourd'hui est le paisible requin-baleine, qui peut atteindre 40 pieds de long (bien qu'il existe des rapports sur des spécimens plus longs, ils sont généralement considérés comme peu fiables). Même les plus petites estimations soutiennent que le mégalodon était plus long et probablement beaucoup plus lourd, il est donc généralement considéré comme le plus gros requin - et probablement le plus gros poisson - de tous les temps.

7 ... MAIS CE N'ÉTAIT PAS LE SEUL REQUIN GÉANT DE LA VILLE.

Quand on pense « requin géant préhistorique », la liste mentale comprend le mégalodon et… aucun autre animal. Mais alors qu'ils étaient les plus gros, certains estiment qu'il aurait pu y avoir de 10 à 60 requins « Megatooth » à la même époque [PDF]. Par exemple,Carcharocles chubutensis(appelé quelques foisC. subauriculatus) est signalé comme ayant des dents de plus de 5 pouces de long, ce qui signifie que le requin aurait bien plus de 20 pieds. Malheureusement, il y a beaucoup de désaccords sur qui appartient où dans le monde des requins géants, car beaucoup de ces fossiles sont rares [PDF].

8. MEGALODON ÉTAIT UN BALEINE.

Nous le savons car il existe des os de baleine fossilisés recouverts de cicatrices qui correspondent parfaitement à la taille et aux dentelures des dents du mégalodon. L'année dernière encore, la liste des restes grignotés s'est allongée. Une étude publiée en mars 2017 a annoncé que des marques de morsure de mégalodon venaient d'être documentées sur plusieurs os fossilisés de baleines filtreurs, qui ont été déterrés dans le sud du Pérou et ont environ 7 millions d'années. « Le matériel mordu », ont écrit les auteurs de l'article, « comprend des restes de crânes référés à des baleines à fanons de petite taille » ainsi que des fragments d'autres os de baleines et de pinnipèdes assortis.

L'une des espèces victimes étaitPiscobalaena nana, qui ressemblait à une petite baleine à bosse ; il mesurait seulement 16 pieds de long du nez à la queue. Les baleines à fanons de petite taille telles quePiscobalaenaétaient assez communs dans les eaux tropicales mégalodon une fois patrouillé. Il a été suggéré que le mégalodon se serait spécialisé dans la consommation de baleines naines, ce qui pourrait expliquer la disparition du grand requin. Alors que la Terre se refroidissait, de petites baleines filtreuses commePiscobalaenaont été remplacés par des géants comme les baleines à bosse et les baleines bleues contemporaines. Bien que ces grands mammifères soient construits pour survivre dans des eaux très froides, on ne sait pas si le mégalodon le pourrait. Dépouillé de sa proie préférée et incapable de poursuivre des cétacés plus récents et plus gros, le mégalodon pourrait bien avoir été condamné. Ou du moins, cela pourrait faire partie de l'histoire…

9. MEGALODON A PROBABLEMENT EU UNE MORSURE PLUS FORTE QUET. REX.

Géry Parent, Flickr // CC BY-ND 2.0

En plus des baleines et des pinnipèdes, le régime alimentaire naturel du mégalodon comprenait des poissons, des tortues et des parents éloignés du lamantin. Megalodon a dû avoir une morsure puissante pour ne faire qu'une bouchée de sa proie. Pour déterminer la force de ses mâchoires, un groupe de recherche dirigé par le biologiste Stephen Wroe CT a scanné un grand requin blanc de 530 livres [PDF] et a utilisé ces données pour créer un modèle informatique de la tête du poisson. Après avoir exécuté le modèle à travers quelques simulations, les scientifiques ont rapporté qu'un grand blanc vivant peut fermer ses mâchoires avec une force de 4 000 livres, ce qui les a amenés à estimer la force de morsure maximale du mégalodon à 24 000 à 40 000 livres. 'À [40 000 livres de force], je pense qu'il aurait pu écraser une petite voiture', dit Wroe. 'Bien sûr, il se serait probablement cassé la plupart des dents dans l'exercice.' Si ses conclusions sont correctes, le mégalodon a eu la morsure la plus forte de tous les animaux étudiés dans l'histoire, y compris letyrannosaure rex: Selon une étude de 2017, le dino n'a exercé que 8000 livres de force tout en s'attachant à des proies préhistoriques.

10. SA RELATION AVEC LE GRAND BLANC N'EST PAS CLAIRE.

C. mégalodonet le grand requin blanc (Carcharodon carcharia) avaient de nombreux points communs. Ils se nourrissaient tous les deux de gros mammifères marins et leur bouche était remplie de dents larges et triangulaires (bien que les grands blancs ne soient pas aussi finement dentés que ceux du mégalodon). Compte tenu des similitudes, les biologistes pensaient que les deux requins étaient des parents proches et que le mégalodon était l'ancêtre direct du grand blanc. Ce n'est plus le consensus. Une comparaison de 2005 de plusieurs centaines de dents de requin a fait valoir que le grand blanc doit avoir évolué à partir d'un type de mako éteint. Un autre soutien à cette idée est venu en 2012, lorsque les paléontologues ont examiné un ensemble de mâchoires fossilisées appartenant àCarcharodon hubbelli, un requin préhistorique qui vivait il y a 6,5 ​​millions d'années et qui présentait des caractéristiques intermédiaires entre les makos à dents larges et les grands blancs. Les dents du poisson semblaient nettement blanches, jusque dans les dentelures. Bien que la relation exacte entre le mégalodon et les grands blancs fasse encore l'objet d'un débat, l'opinion qui prévaut aujourd'hui est que ce dernier a évolué à partir d'un certain type de mako.

11. L'UN DE SES RIVAUX POTENTIELS ÉTAIT UN Monstrueux Cachalot.

Livyatan melvilleiétait un type de cachalot nommé d'après une bête marine de l'Ancien Testament etMoby-Dickl'auteur Herman Melville. La créature mesurait de 45 à 60 pieds de long, ce qui la rend comparable en taille à ses frères vivants. Mais alors que les cachalots modernes ont des dents relativement petites,Livyatanemballé une bouchée de dents énormes - la plus grande mesurait 5 pouces de large et 14 pouces de long, presque aussi grosse qu'une bouteille de soda de deux litres. Que diable mangeait ce monstre ? Probablement ces baleines à fanons naines que nous avons mentionnées plus tôt.Livyatanest apparu pour la première fois il y a entre 12 et 13 millions d'années et ses restes ont été trouvés dans certains des mêmes dépôts que les dents de mégalodon. Les paléontologues étudient la relation entre les deux, mais ils ont probablement mangé des proies similaires.

12. IL RESSEMBLE QUE LES JEUNES MEGALODONS ONT GRANDI DANS DES PÉPINIÈRES TROPICALES.

Rodrigo Arangua, AFP/Getty Images

Les grands requins blancs, les requins-marteaux et quelques autres requins du XXIe siècle mettent bas dans des zones relativement sûres que les biologistes appellent « pépinières ». Ce sont des eaux peu profondes où les grands prédateurs sont rares. De nombreux jeunes requins passent leurs premiers mois ou années dans la sécurité d'une nurserie jusqu'à ce qu'ils soient assez grands pour s'aventurer en haute mer.

Le jeune Megalodon a peut-être fait de même. Au Panama, il y a un site géologique vieux de 10 millions d'années avec une concentration inhabituellement élevée de petites dents de mégalodon. Étant donné que la grande majorité provenait de requins adolescents qui mesuraient de 7 à 35 pieds de long, on pense que la zone était autrefois une pépinière de mégalodons. La région de Bone Valley en Floride a peut-être été un autre site d'accouchement de masse pour l'espèce.

13. THOMAS JEFFERSON POSSÉDAIT UNE DENT DE MEGALODON.

Le père fondateur à deux dollars était un passionné de fossiles : Jefferson s'est réuni et a écrit sur les os de mastodonte, ainsi que sur les griffes de ce qu'il pensait être un lion géant, mais qui s'est avéré être un paresseux terrestre de l'ère glaciaire. L'un des fossiles les plus intéressants que Jefferson possédait était une dent de mégalodon de Caroline du Sud, un spécimen qui porte sa signature sur l'émail. Sa collection de restes d'animaux préhistoriques se trouve à l'Académie des sciences naturelles de Philadelphie.

14. IL N'Y A AUCUNE PREUVE QUE MEGALODON EST ENCORE VIVANT.

Les restes de mégalodon les plus jeunes dans les archives fossiles ont environ 2,6 millions d'années. Les hypothèses sur les raisons pour lesquelles le super prédateur a disparu après ce point sont nombreuses et variées. Peut-être que la concurrence de nouveaux requins et baleines qui apparaissaient a fait entrer le mégalodon. Son extinction a également été imputée au refroidissement océanique, mais cette idée a récemment été critiquée.

Peu importe ce qui a tué l'espèce, le consensus parmi les scientifiques est que le mégalodon est bel et bien décédé. Il est cependant difficile de couler une bonne histoire de monstre marin. Des romans comme leMegLes séries et autres œuvres de fiction sur les mégalodons qui ont réussi à survivre jusqu'au 20e ou 21e siècle sont populaires. Mais comme le biologiste marin Craig McClain et bien d'autres l'ont noté, il n'y a aucune raison scientifique convaincante de penser que le mégalodon se cache toujours dans nos océans. McClain a soutenu dansNouvelles de la haute merque « si Megalodon existait maintenant, non seulement nous verrions [Megalodon] des dents partout aujourd'hui, comme nous le faisons pour d'autres requins, mais [nous] aurions fossilisé des dents des 2,6 derniers millions d'années. Soit dit en passant, les dents de Megalodon sont assez reconnaissables et distinctives, au-delà de la taille, des autres requins éteints et du Grand Blanc. En d'autres termes, les chercheurs n'auraient aucun mal à faire la distinction entre les dents du mégalodon et celles des requins existants.

Il va également de soi que si l'espèce était toujours là, des mégalodons récemment morts s'échoueraient sur la plage de temps en temps. Nous trouverions également des dents de mégalodon incrustées dans des cadavres de baleines occasionnels. Aucune preuve de ce type n'a jamais été présentée et les allégations d'une population de mégalodons des grands fonds sont hautement improbables. Comme l'a dit la paléobiologiste Meghan BalkLa bête quotidienne, « Les fossiles de Megalodon apparaissent dans des sédiments marins moins profonds. De plus, la plupart des grands requins se trouvent dans les 500 mètres supérieurs de la colonne d'eau, probablement en raison de la productivité. La profondeur est beaucoup trop pauvre en nutriments pour supporter un si gros animal.

15. C'EST SUR LE POINT DE METTRE LA CUR DANS UN FILM.

Après plus de 20 ans à languir dans l'enfer du développement, le roman classique de Steve Alten sur les requinsMeg– qui a lancé une série de livres – est enfin en train d'être adapté au cinéma.la méga, qui sortira en salles le 10 août, met en vedette Jason Statham en tant que plongeur sauveteur chargé de sauver l'équipage d'un programme d'observation en haute mer dont le poste de travail sous-marin a été désactivé après avoir été attaqué par la créature que l'on croyait éteinte.

Sources supplémentaires : Megalodon : la chasse au chasseur;L'histoire de la vie dans 25 fossiles : les récits d'intrépides chasseurs de fossiles et les merveilles de l'évolution