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15 secrets des concepteurs de feux d'artifice

Le 4 juillet ne serait tout simplement pas le même sans les pivoines colorées, les cascades et les comètes qui éclatent dans le ciel nocturne au-dessus de foules émerveillées. Mais concevoir des feux d'artifice et leurs chorégraphies est un travail laborieux et dangereux qui requiert l'imagination d'un artiste et la précision d'un ingénieur. Trini Radio s'est entretenue avec deux experts dans le domaine pour apprendre comment les concepteurs de feux d'artifice planifient leurs spectacles, l'histoire et la chimie derrière leurs affichages, et pourquoi vous ne voulez pas nécessairement plus pour votre argent.

1. LES RACINES DE LEUR PROFESSION REMONTENT PLUS DE MILLE ANS.

Les humains ont ajouté des explosions lumineuses et bruyantes à leurs célébrations en mettant le feu à des produits chimiques depuis au moins la Chine du IXe siècle. Les tout premiers feux d'artifice n'étaient guère plus que de rapides éclats d'orange émanant de tiges de bambou remplies de charbon de bois, de soufre et de nitrate de potassium et jetées dans des feux de joie. Lentement, ces engins se sont transformés en fusées éclairantes tirées dans le ciel par des « maîtres de pompiers » dans l'Angleterre médiévale. Dans l'Italie des années 1830, l'utilisation de sels métalliques tels que le strontium, le baryum, le cuivre et le sodium a ajouté des rouges, des verts et des bleus vifs aux feux d'artifice, un précurseur des teintes brillantes que nous voyons aujourd'hui.

2. ILS SONT CONSIDÉRÉS COMME DES ARTISTES.

« Les feux d'artifice sont notre peinture ou notre argile, et notre toile est le ciel nocturne, ou un bâtiment, un pont ou une voie navigable », déclare Phil Grucci, concepteur de feux d'artifice de cinquième génération, PDG et directeur créatif de Bellport, New York. basé sur les feux d'artifice de Grucci. La société a créé des feux d'artifice pour sept inaugurations présidentielles américaines consécutives, des jeux olympiques à Pékin et à Los Angeles et des commémorations telles que le centenaire de la Statue de la Liberté, entre autres événements. « Travailler avec l'espace, comprendre la couleur et la dynamique du feu d'artifice, ce qui bouge très vite, ce qui sonne très fort, ce qui sonne très doux, ce qui est subtil et élégant », dit Grucci.

Les concepteurs pyrotechniques « peuvent visualiser exactement comment divers dispositifs pyrotechniques vont éclater dans le ciel », explique Julie Heckman, directrice exécutive de l'American Pyrotechnics Association. Cela signifie qu'ils savent « à quelle hauteur [les feux d'artifice] atteindront leur sommet et éclateront, à quelle distance ils se propageront et combien de temps l'effet « pendra » ou persistera. Ils peuvent ensuite choisir d'autres feux d'artifice à éclater au-dessus, en dessous ou de chaque côté d'un effet pour créer l'image qu'ils souhaitent voir à travers le ciel.'

Bien sûr, « peindre » avec des feux d'artifice est un peu plus délicat que d'utiliser des acryliques ou des huiles, car le médium est explosif. « La différence [par rapport à la peinture], c'est que nous avons quelque chose de dynamique, qui bouge, qui bouge constamment et c'est très temporaire », explique Grucci.

3. ILS COMMENCENT PAR UN CROQUIS EN PAPIER.

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Les vieux pros comme Grucci savent peut-être par expérience à quoi ressembleront certains feux d'artifice dans un contexte. Mais il esquisse toujours chaque segment de chaque spectacle qu'il conçoit avec des marqueurs de couleur sur papier. À partir de là, il travaille avec son équipe pour mettre le spectacle en musique, puis le chorégraphie à l'aide d'un logiciel appelé Visual Show Director. Ensuite, ses programmeurs créent un script dans SolidWorks et/ou AutoCAD. « Dans le passé », explique Grucci, « nous avons tout scénarisé sur un morceau de papier, et les pyrotechniciens ont installé le matériel à partir de ce même morceau de papier. Maintenant, dit-il, ils peuvent « tirer parti de l'ère de l'informatique pour visualiser [une émission] et voir si le produit fonctionne comme vous l'avez conçu. » Enfin, l'équipe de Grucci génère le fichier informatique qui allumera électroniquement les feux d'artifice au moment du spectacle, beaucoup plus sûr qu'à l'époque où un humain devait allumer la mèche.

Mais Heckman dit que bien que la technologie soit utile, elle a rendu les performances des feux d'artifice un peu plus homogènes. 'Avant le tir électrique, la chorégraphie informatique et la dépendance à l'égard de produits importés [principalement de Chine], je pense que le style unique des entreprises de feux d'artifice était beaucoup plus répandu', dit-elle. « La technologie a quelque peu nivelé cela. » Quelques entreprises ont encore des styles distinctifs, note-t-elle, même si ces différences ne sont généralement apparentes que pour les vrais amateurs de feux d'artifice.

4. CERTAINES CHOSES SONT ENCORE FAITES A LA MAIN.

Une cartouche de feu d'artifice contient une série de plombs appelésétoiles, qui sont des cubes, des sphères ou des cylindres d'environ un pouce et demi de long remplis de matériaux explosifs, de produits chimiques et de métaux produisant des couleurs [PDF]. Les couleurs d'une étoile sont formulées par ordinateur, puis pressées en forme de granule par machine. Mais lorsqu'il s'agit d'arranger les étoiles dans les douilles qui seront projetées dans le ciel nocturne, ce sont généralement des mains humaines qui s'occupent de l'arrangement. Le motif disposé à l'intérieur du boîtier détermine le motif de l'explosion - un feu d'artifice en forme de cœur s'épanouit à partir d'étoiles disposées en forme de cœur - et selon Grucci, automatiser la tâche pour tenir compte de l'énorme variété de motifs disponibles serait trop coûteux. La tâche peut être laborieuse, car une seule coquille peut contenir des centaines d'étoiles.

5. LE LIEU DÉTERMINERA COMMENT LEUR SPECTACLE SE DÉROULERA.

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C'est aussi vrai dans les feux d'artifice que dans l'immobilier : tout est une question d'emplacement. C'est en partie pour des raisons de sécurité - Heckman dit que chaque spectacle doit suivre les normes de l'industrie pour les 'tables de distance', qui 'imposent la taille du plus gros obus pouvant être tiré en toute sécurité du point de vue de la distance de retombées pour les spectateurs, et aussi pour le public autoroutes, bâtiments occupés et voies publiques. Elle dit qu'il existe un régime réglementaire complexe qui dicte le type de produits pouvant être utilisés par type de lieu, ainsi que le moment où les spectacles peuvent commencer et se terminer.

Mais le site fait aussi partie intégrante de la beauté et de l'impact du spectacle lui-même. « Nous sommes très agressifs pour examiner les structures et essayer de mettre en évidence leurs principales caractéristiques », déclare Grucci. « Que ce soit une tour, que ce soit un pont, nous allons [scouter depuis] le point le plus élevé de celle-ci. Si [une structure] est horizontale, je sais qu'on va capitaliser sur toute la largeur de celle-ci. Je pourrais être facile et dire : « mets des feux d'artifice à gauche et à droite d'un pont ». Mais ce n'est pas assez bon. Il faut profiter du train d'atterrissage d'un pont, des câbles d'acier qui maintiennent ses pylônes ensemble, et mettre en valeur toute la structure. Grucci dit qu'il calcule souvent toute la surface d'une structure, afin de s'assurer qu'il profite de chaque centimètre carré.

6. ILS ASSORTISSENT LES FEUX D'ARTIFICE À LA MUSIQUE.

Tous les feux d'artifice n'ont pas de musique, mais quand ils en ont, la partition et les effets doivent se compléter et ne pas se heurter. Une pièce classique délicate peut nécessiter des feux d'artifice plus petits et plus silencieux, tandis qu'une pièce comme « l'Ouverture 1812 » peut convenir à des franges plus grosses et plus fortes.

'Tant de [effets] avec lesquels nous travaillons, ils peuvent avoir une sensation baroque', dit Grucci. «Ils sont très audacieux et forts et très directs, mais vous avez ensuite cette sensation très élégante de certains feux d'artifice, que vous ne mettriez jamais sur la toile lorsqu'il y a une séquence rock-n-roll. Quand le produit est si simple ou si élégant, il ne correspondrait pas à ce tempo ou à cette thématique.'

7. ILS DISPOSENT D'INSTALLATIONS DE TEST DE HAUTE TECHNOLOGIE.

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Supposons que vous vouliez créer une comète verte striée avec une queue argentée scintillante. 'Nous allons le faire à petite échelle, puis nous le testerons sur l'un de nos deux sites de test, dans le nord de l'État de New York ou en Virginie', a déclaré Grucci. «Nos pyrotechniciens sont dans des bunkers de protection et nous avons des caméras vidéo à grande vitesse, des anémomètres et des dB [décibels] mètres pour le bruit. Nous enregistrons tout ce que nous testons, afin de pouvoir y revenir et l'analyser. Je ne peux pas vous dire combien de fois nous avons échoué. Mais nous avons échoué sur le site de test, jamais sur la scène de la performance.

8. ILS NE SE RÉPÉTENT PAS.

« Mon désir est de toujours faire quelque chose de différent », dit Grucci. Il essaie de ne pas répéter une scène particulière plus d'une fois au cours d'une représentation, et encore moins de répéter tout un spectacle, bien qu'il note que cela aide le fait que la « toile » change constamment : « Même si nous pouvons utiliser une belle palette de couleurs particulière avec un paillettes métalliques, mettant cela sur le Washington Monument plutôt que sur [over] un terrain de baseball ouvert – ce sont deux visuels complètement différents. L'une de ses dernières innovations est apparue lors de l'investiture présidentielle en janvier 2017 : un affichage de 600 pieds sur 700 pieds derrière le Lincoln Memorial, composé d'une série de 800 obus de feux d'artifice qui ont éclaté en séquence dans un drapeau américain. « La couleur rouge [que nous avons utilisée] provient d'une formule qui date probablement de quelques centaines d'années », dit-il. 'Mais livrer ces petits points rouges sur le ciel à ces [différentes] hauteurs est ce qui [nous a permis de créer le drapeau]. '

9. MOINS PEUT ÊTRE PLUS.

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'Parfois, les gens sont pris au piège de penser que plus c'est mieux', dit Grucci, mais quand il s'agit du nombre de feux d'artifice dans une représentation, cela peut être exactement le contraire : plus d'obus équivaut à plus de fumée, ce qui peut blanchir le ciel nocturne. « Lorsque vous en mettez trop dans le ciel … vous ne permettez pas vraiment au médium d'afficher la beauté de ce qu'est le produit », dit Grucci. (De plus, les particules métalliques dans la fumée des feux d'artifice peuvent présenter un risque pour la santé des personnes souffrant d'asthme ou d'autres problèmes de santé, ce qui signifie qu'il est sage de limiter la fumée dans la mesure du possible.)

10. ILS ONT LEUR PROPRE LINGO.

Les concepteurs de feux d'artifice aiment emprunter à la nature pour les noms de leurs affichages. En plus depivoinesetchrysanthèmes, qui s'éclatent tous les deux en cercles (les chrysanthèmes ont des queues plus longues), il y ales saules(éclate de traînées d'étoiles d'or ou d'argent),feuilles tombantes(braises incandescentes qui scintillent en tombant sur terre),poisson(qui laissent de petits gribouillis de lumière),araignées(un coup dur avec les jambes droites et plates), etpalmiers(qui éclate et sort dans une forme comme son arbre homonyme). Mais il y a aussifontaines(pluies d'étincelles, parfois aussi appeléesgerbes),comètes(plusieurs longues traînées d'étincelles),crossettes(une comète qui se brise en d'autres comètes, créant généralement une forme de croix),oeufs de dragon(un effet de crépitement retardé),salue(un bruit fort sans écran), etstroboscopes(qui éclatent avec un effet clignotant).

Lors de la création de leur spectacle, les concepteurs de feux d'artifice peuvent travailler avecgâteau(un seul fusible qui allume plusieurs feux d'artifice à la suite),mélanges de sifflets(une combinaison de benzoate de potassium et de sodium qui brûle bruyamment), etfeu sombre, qui est utilisé pour permettre à une étoile de passer d'une couleur à une autre (elle ne dégage aucune lumière lorsqu'elle brûle, permettant à la nouvelle couche de couleur de s'enflammer en dessous). Ils espèrent éviterpots de fleurs(qui éclatent prématurément) et les étoiles qui sontaveugle- ou ne pas s'enflammer du tout.

11. LE DANGER EST (MALHEUREUSEMENT) LEUR DECONOM.

La fabrication de feux d'artifice présente un énorme danger. En 2016, Slate a signalé une prépondérance d'accidents mortels liés à la fabrication de feux d'artifice en Chine, avec une moyenne de 400 travailleurs dans les usines de production de feux d'artifice qui meurent chaque année entre 1986 et 2005. Ailleurs, moins d'accidents semblent se produire que ce à quoi on pourrait s'attendre du mélange et stockage de produits chimiques combustibles. Selon Heckman, aux États-Unis du moins, c'est parce que l'Occupational Safety and Health Administration (OSHA) 'réglemente strictement le processus de fabrication, y compris les équipements de protection individuelle, et les employeurs doivent former leur personnel sur les dangers et le [type d'équipement qui est] obligatoire.'

«Nous mélangeons des poudres pour créer des compositions explosives qui doivent être manipulées très délicatement», explique Grucci. Le travail doit être effectué dans un environnement sans étincelles (avec des outils et des matériaux spéciaux qui réduisent le risque d'étincelles) et dans une pièce dotée de nombreuses sorties. '[Vous ne voulez pas être dans une] grande pièce géante remplie de feux d'artifice et il n'y a qu'une seule porte pour sortir', dit Grucci. Les travailleurs de leur usine portent des chaussures conductrices, qui conduisent l'électricité statique à travers les chaussures et dans le sol, 'parce que l'environnement est très sec et vous ne voudriez pas marcher sur le sol et toucher quelque chose et avoir une étincelle d'arc qui va à un boîte de poudre ouverte et explose sur vous.

La sécurité est primordiale pour Grucci, qui a perdu son père, James, dans un grave accident du travail en 1983 à l'usine familiale de feux d'artifice de Long Island. Il dit que le secret de la sécurité, de la fabrication à l'installation, est « d'être cohérent et de ne jamais rogner ». Il dit que son grand-père lui a toujours dit: 'Dès que vous pensez que vous savez tout, ou que vous voulez commencer à rogner sur les raccourcis, [c'est] lorsque vous augmentez potentiellement vos chances d'être blessé ou éventuellement tué.'

12. PARFOIS, LEUR FAÇON PRÉFÉRÉE DE TRAVAILLER EST PETITE.

Oui, c'est un défi de produire un feu d'artifice de 30 minutes avec cinq péniches au milieu de l'East River de Manhattan, mais les spectacles intimes présentent leur propre ensemble d'obstacles. Grucci mentionne un événement de mode Dolce & Gabbana organisé autour de la fontaine du Lincoln Center pour lequel il a créé des pièces pyrotechniques pour ce printemps. Les morceaux enflammés n'étaient qu'à 15 pieds du public et des vêtements présentés dans des boîtes en Lucite. Dans ce genre de scénario, 'Vous ne pouvez pas vous permettre d'avoir l'enveloppe extérieure dure ou les emballages intérieurs en papier' que vous utiliseriez lors d'un feu d'artifice aérien au-dessus de la rivière, dit Grucci. 'La dernière chose que vous voulez, ce sont des débris qui tombent sur le public.' La solution : des feux d'artifice fixes composés de particules de titane et d'aluminium d'une taille inférieure au micron, qui brûlent rapidement et ne maintiennent pas la chaleur pendant plus de quelques millisecondes, un peu comme un cierge magique.

13. ILS BATTENT DES RECORDS.

Les records mondiaux de feux d'artifice incluent le plus grand feu d'artifice : 810 904 d'entre eux, tirés le 1er janvier 2016 à Manille, aux Philippines. Et le plus grand nombre d'obus lancés par minute : 479 651 à Dubaï, aux Émirats arabes unis (EAU) en 2013. Et la plus longue cascade de feux d'artifice (une longue pluie de braises scintillantes) : 11 539 pieds, 5 pouces, lors d'un festival de feux d'artifice à Fukuoka, au Japon , en 2008. À la veille du Nouvel An 2018, les Grucci ont battu le record du monde du plus gros obus aérien au monde lors d'un spectacle qu'ils ont produit sur l'île d'Al Marjan aux Émirats arabes unis. Pesant 2397 livres, c'était l'aboutissement de près de 40 ans d'essais et d'efforts de la famille Grucci. 'Mon père a tenté le record du monde du plus grand feu d'artifice en 1979 [avec] une fleur en cascade de magnésium blanc de 42 pouces de diamètre que nous avons exposée à Titusville, en Floride', dit-il. 'Guinness lui a donné le record du monde, mais il ne s'est pas lancé à la hauteur ou n'a pas atteint la taille qu'il voulait. Il a toujours voulu réessayer et j'ai eu l'occasion, le soir du Nouvel An, de donner une autre chance à ma famille.

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14. L'AVENIR EST LUMINEUX (OU PASTEL).

Des recherches sont en cours sur des feux d'artifice plus silencieux - qui pourraient causer moins de stress aux animaux, aux enfants et aux personnes souffrant de stress post-traumatique - ainsi que sur des feux d'artifice plus respectueux de l'environnement en utilisant un carburant plus propre à base d'azote.

Mais ce ne sont pas les seules innovations qui façonnent l'avenir des feux d'artifice. Les formes changent aussi ; rechercher des lettres et des logos d'entreprise. Désormais, les créateurs ont également à leur disposition une multitude de couleurs plus douces et plus diversifiées. «Au début des années 80, nous avons commencé à développer des couleurs entre ROYGBIV, les couleurs de base, donc maintenant nous pouvons produire du citron et de la mandarine et de la chartreuse et de l'aqua et toutes les couleurs du spectre», explique Grucci. Ils le font en jouant avec la pureté des métaux utilisés et la taille de leurs particules, qui modifient également d'autres parties de leur effet global. Les grosses particules de métaux comme le titane, le fer et l'aluminium produisent de gros 'éclats' et un effet scintillant, dit Grucci, tandis que les particules plus petites conduisent à moins d'éclats et 'une lumière très vive'. Il note qu'à ce stade, ils peuvent 'obtenir à peu près n'importe quelle couleur Pantone' dans une composition de feux d'artifice.

15. ILS AIMENT VOIR L'ÉMERVEILLEMENT SUR LE VISAGE DU PUBLIC.

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« Je pense qu'une foule, en général, apprécie beaucoup l'action – les variations de couleurs et de bruit ; et les coquillages à motifs tels que les visages souriants, les cœurs et les dés plaisent toujours », dit Heckman. Selon Grucci, « C'est une affaire très sérieuse. Mais c'est coloré et c'est beau et ça a une grande, grande énergie. Quand nous allons à un spectacle, nous pouvons voir un homme de 80 ans et une petite-fille de 5 ans regarder le spectacle et leurs expressions sont à peu près les mêmes. À ce moment-là, « Ils [deviennent] tous les deux des enfants. »