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15 faits solides sur la pierre de Rosette

Découverte par les soldats français lors de leur occupation de l'Égypte le 15 juillet 1799, la pierre de Rosette est une trouvaille des plus chanceuses. Pesant près d'une tonne et recouverte de trois colonnes d'écriture alternée, la pierre a fourni la clé pour déchiffrer les hiéroglyphes, l'ancienne écriture égyptienne qui avait intrigué les érudits pendant des siècles. Mais alors que beaucoup connaissent sa valeur en tant qu'outil de traduction, peu connaissent l'histoire mouvementée entourant sa découverte et sa traduction, ou ce qu'elle dit réellement.

1. C'EST UN ARRÊTÉ ROYAL VÉNÉRANT UN ROI ADOLESCENT.

La pierre de Rosette fait partie d'une plus grande dalle d'affichage, ouétoiles, qui s'est brisé il y a des siècles et était probablement situé à l'intérieur d'un temple près d'el-Rashid (Rosetta), où il a été découvert. Écrit en 197 avant notre ère, il s'agit d'une propagande ancienne - officiellement connue sous le nom de décret de Memphis - affirmant la légitimité et la bonté du roi Ptolémée V, qui avait accédé au trône à l'âge de 5 ans (après que ses parents eurent été assassinés devant un tribunal complot) et a reçu son couronnement officiel à l'âge de 12 ans. Compte tenu de sa jeunesse et de la tourmente tourbillonnante de l'empire, Ptolémée avait probablement besoin d'un coup de pouce de la part de ses prêtres. « [Il] a consacré aux temples des revenus en argent et en blé », écrivent-ils sur la pierre. 'Et a fait beaucoup de dépenses pour amener l'Egypte dans la prospérité.'

2. IL CONTIENT TROIS ÉCRITURES DIFFÉRENTES.

Malgré son état incomplet, la pierre de Rosette préserve de manière cruciale les trois langues de l'originalétoiles: les hiéroglyphes, l'écriture sacrée de l'empire ; démotique égyptien, la langue commune ; et le grec, qui était la langue officielle sous l'Égypte sous domination macédonienne. Tous trois transmettent le même arrêté royal, avec de légères variations, indiquant que le message a été largement lu et diffusé. À l'époque moderne, cela signifiait que la pierre pouvait servir de clé de traduction, la partie grecque, en particulier, aidant les érudits à déchiffrer les hiéroglyphes, qui s'étaient éteints vers le IVe siècle après que les dirigeants de Rome l'aient déclaré un art païen.

3. IL A PASSÉ DES SIÈCLES À L'INTÉRIEUR D'UN MUR DE FORTERESSE.

De nombreux temples égyptiens ont été détruits au IVe siècle sous l'empereur romain Théodose Ier et, pendant des années, les ruines ont servi de carrières aux occupants du pays. Avant que les Français ne la récupèrent à la fin du XVIIIe siècle, l'immense pierre de Rosette faisait partie d'un mur à l'intérieur d'une forteresse ottomane.

4. UN INGÉNIEUR FRANÇAIS L'A DÉCOUVERT.

Pendant les guerres napoléoniennes, les forces françaises se sont déplacées en Égypte dans le but de coloniser le pays. Alors qu'il reconstruisait des parties du fort ottoman, que les Français rebaptisèrent Fort Julien, l'ingénieur Pierre-Françoise Bouchard remarqua une dalle de granit qui dépassait du sol. Après une inspection plus approfondie, il a vu qu'il contenait différentes lignes de script. Réalisant la valeur de sa trouvaille, il en informa le général Jacques-Françoise Menou, le général en chef en Egypte qui se trouvait justement sur le site. Les soldats ont fouillé la pierre et, des mois plus tard, elle a été présentée pour inspection à nul autre que Napoléon lui-même.

5. NAPOLÉON MÉRITE BEAUCOUP DE CRÉDIT.

Malgré ses objectifs colonisateurs, le souverain français ne voulait pas fouler aux pieds l'Égypte. Reconnaissant la riche histoire du pays et ses nombreux objets de valeur, il a envoyé des dizaines de scientifiques, d'historiens et d'autres esprits brillants en Afrique du Nord, où ils ont formé une organisation universitaire appelée l'Institut d'Égypte. Napoléon a également demandé aux soldats et aux commandants d'être à l'affût de tout ce qui avait de la valeur, un ordre qui était au premier plan de l'esprit de Bouchard lorsqu'il a découvert la pierre.

6. PUIS LES BRITANNIQUES L'ONT PRIS.



Photo vers les années 1800. Getty

Après avoir vaincu les forces de Napoléon à Alexandrie en 1801, les Britanniques ont réquisitionné de nombreux artefacts égyptiens que les Français avaient collectés pendant leur occupation, y compris la pierre de Rosette. Le général Manou a effectivement tenté de revendiquer la pierre comme propriété personnelle, mais les Anglais ont reconnu sa valeur et ont fait de son transfert une partie de la capitulation officielle.

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7. IL EST AU BRITISH MUSEUM DEPUIS 1802.

Une fois que les Britanniques ont obtenu la pierre, ils l'ont emmenée au British Museum de Londres, qui avait ouvert ses portes en 1757 en tant que premier musée national public au monde. L'emplacement d'origine était un manoir du XVIIe siècle, mais la pierre de Rosette et d'autres artefacts se sont rapidement avérés trop lourds pour la structure de la maison et ont été déplacés vers l'emplacement actuel à South Kensington.

8. LES VISITEURS PEUVENT LE TOUCHER.

Visiteurs regardant la pierre de Rosette en 1932 au British Museum. Getty

Pendant des décennies, la pierre de Rosette a été découverte dans le musée. Bien qu'ils aient été découragés de le faire, les visiteurs s'approchaient et touchaient la pierre, traçant souvent l'écriture avec leurs doigts, un scénario qui horrifierait sans aucun doute la plupart des conservateurs modernes. Finalement, le musée a réalisé que ce n'était probablement pas bon pour la longévité de l'artefact et l'a placé sous une vitrine.

9. IL A PRIS PLUS DE DEUX DÉCENNIES AUX ÉTUDIANTS POUR LE DÉcrypter.

Les érudits ont pu traduire rapidement les 54 lignes de grec et 32 ​​lignes de démotique inscrites sur la pierre. Mais le déchiffrement complet des 14 lignes de hiéroglyphes a pris des années. Une partie du problème était une notion prédominante selon laquelle les hiéroglyphes étaient un système d'écriture symbolique alors qu'en fait il s'agissait d'un système largement phonétique. L'érudit britannique Thomas Young a fait une percée majeure lorsqu'il a découvert la signification des cartouches, qui étaient des cercles dessinés autour des noms propres. Il a publié ses découvertes en 1814. Le Français Jean-François Champollion a pris le relais et a livré une traduction complète en 1822. À partir de là, une meilleure compréhension de la langue et de la culture égyptiennes a prospéré.

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10. IL Y A UNE FEUD NATIONALISTE AUTOUR DE LA TRADUCTION.

Alors que de nombreux récits de la traduction de la pierre mettent l'accent sur les efforts complémentaires de Young et de Champollion, les critiques des deux côtés de la Manche se sont disputés l'importance des contributions d'un érudit par rapport à l'autre. Selon certaines sources (principalement britanniques), les efforts de Young sont éclipsés par la traduction de Champollion. Certains ont même porté l'accusation de plagiat contre le Français. Beaucoup d'autres, quant à eux, soulignent que la traduction complète a été réalisée grâce aux efforts combinés de nombreux savants, en plus de Young et Champollion.

11. CHAMPOLLION S'EST évanoui après avoir fait une découverte cruciale.

L'égyptologue français a fait des progrès lents et minutieux vers le décodage des hiéroglyphes. Un jour, il fit une percée majeure : un symbole du soleil, réalisa-t-il, correspondait au mot égyptien « ra » ou « soleil », qui formait le début de « Ramsès », le nom du dieu solaire. Réalisant que cela signifiait que les hiéroglyphes étaient une langue principalement phonétique, Champollion s'est précipité à l'Académie des inscriptions et des belles-lettres, où travaillait son frère. 'Je l'ai!' il aurait pleuré en entrant dans le bureau de son frère et s'est rapidement évanoui.

12. IL A PASSÉ DEUX ANS DANS UNE STATION DE MÉTRO.

Pendant la Première Guerre mondiale, les alertes à la bombe ont incité les responsables du British Museum à déplacer la pierre de Rosette, ainsi que d'autres objets sélectionnés, vers une station de métro postale voisine (pensez au chemin de fer pour le courrier) située à 50 pieds sous terre.

13. LA FRANCE DEVAIT L'AVOIR PENDANT UN MOIS.

Après avoir découvert la pierre, puis l'avoir perdue, la France a finalement eu la chance d'accueillir l'artefact en 1972. L'occasion était le 150eanniversaire de la parution de la Lettre à M. Dacier de Champollion, qui exposait sa traduction des hiéroglyphes de la pierre de Rosette. Installée au Louvre à Paris, la pierre a attiré des foules de partout. Malgré les rumeurs selon lesquelles la France pourrait bien conserver la pierre de Rosette, le Louvre l'a rendue au British Museum après un mois.

14. IL N'Y A PAS DE TRADUCTION DÉFINITIVE EN ANGLAIS.

La pierre de Rosette exposée au British Museum. Nick Mehlert via Flickr // CC BY 2.0

Parce que chacune des trois sections de la pierre de Rosette est légèrement différente, et en raison de la nature subjective de la traduction en général, il n'y a pas de traduction unique et faisant autorité du décret royal. Voici une traduction de la partie grecque. Ne vous attendez pas à une lecture captivante.

15. L'EGYPTE VEUT LE RETOURNER.

En 2003, le pays a demandé le retour de la pierre de Rosette à son domicile d'origine, citant l'artefact comme un élément clé de l'identité culturelle égyptienne. Des responsables, dont l'éminent archéologue et ancien ministre des Antiquités Zahi Hawass, ont continué à faire pression sur le British Museum au cours des années suivantes. Le musée a poliment décliné chaque demande, mais a offert à l'Égypte une réplique grandeur nature en 2005.