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Les hommes du XVIIIe siècle portaient des robes appelées banians

En vous promenant dans les rues coloniales de Williamsburg, vous n'auriez pas fait une double prise si vous aviez croisé un monsieur vêtu d'une robe fluide qui ressemblait à une chemise de nuit. En fait, vous pourriez avoir complimenté son sens de la mode.

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Le vêtement s'appelait un banian, et au XVIIIe siècle en Amérique et en Angleterre, il était considéré comme un vêtement de jour typique et informel pour les hommes de loisirs instruits. Aussi confortables et indulgents que soient les pantalons de survêtement d'aujourd'hui, les banians étaient des robes amples qui offraient un soulagement bienvenu par rapport aux manteaux souvent contraignants de l'époque.

Pour les sensibilités modernes, les banians ressemblaient à des chemises de nuit ou même à des peignoirs. En fait, ils s'inspirent à l'origine des styles du Japon, de la Chine et de l'Inde, devenus à l'époque à la mode en Angleterre grâce à la Compagnie néerlandaise des Indes orientales. (Le nom « banian » est en fait une version anglicisée d'un mot gujarati pour « commerçant ».)

Même s'il s'agissait de vêtements « décontractés », certains banians étaient plus chics que d'autres. Les tissus allaient des simples lins et cotons à des tissus de chintz, des brocarts et des soies plus élaborés. Il y avait aussi des variations stylistiques : ajustée contre ample, cravates contre boutons et manches montées contre une coupe chemise. Certains banians étaient matelassés et doublés, mais d'autres étaient frais et légers. Les motifs et les couleurs étaient également très variés. Les variations étaient à peu près infinies.

Un banian était porté par-dessus une chemise et une culotte ; un petit chapeau assorti appelé « bonnet négligé » complétait le look et gardait la tête chauve d'un homme au chaud lorsqu'elle n'était pas couverte par une perruque. La tenue était couramment portée dans l'intimité de la maison d'un gentleman, en particulier tôt le matin ou le soir, pendant lequel il dînait avec sa famille, écrivait des lettres et lisait des livres.

Cependant, les banians étaient également portés en public. Les hommes de la Virginie coloniale portaient des banians pendant les mois d'été humides. Et comme on pensait que les coupes amples étaient propices à «l'exercice facile et vigoureux des facultés de l'esprit», des intellectuels comme Benjamin Franklin et Sir Isaac Newton étaient souvent peints portant des banians.

Donc, si vous traversez un musée et apercevez un 18epeinture à l'huile du siècle représentant un homme vêtu d'une robe de soie, ne pensez pas qu'il l'a volée dans le placard de sa femme. La tenue peut sembler idiote maintenant, mais à l'époque, l'ensemble signifiait qu'un individu était lettré, cosmopolite et raffiné, de la même manière qu'un polo coûteux ou une paire de lunettes de créateur importées pourrait le faire aujourd'hui.