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1996 : Kerri Strug entre dans l'histoire olympique

Tout le monde dans le camion de production savait que Kerri Strug l'avait fait. Dans le saut final des finales par équipe de gymnastique féminine aux Jeux olympiques d'été de 1996 à Atlanta, en Géorgie, la gymnaste de 18 ans avait surmonté le déficit américain au tableau d'affichage pour devancer de peu l'équipe russe de moins d'un point.

C'était aussi une bonne chose, car la course de Strug s'était mal terminée. Après avoir démonté l'appareil de saut, elle avait atterri maladroitement, un fort craquement venant de sa cheville gauche. L'os avait été avancé, sectionnant ses ligaments médial et latéral.

Mais ce qui était évident pour l'équipe de télévision et pour de nombreux spectateurs que le 23 juillet n'était pas du tout évident pour l'équipe américaine ou leurs entraîneurs. Ils n'avaient que 30 secondes pour décider si l'écart de score s'ajoutait ou non à une marge étroite de victoire ou à une deuxième place. Il valait mieux que Strug y aille une deuxième fois pour garantir la médaille d'or.

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La gymnaste de quatre pieds et neuf pouces, qui n'avait même pas encore connu la puberté en raison d'un manque de graisse corporelle, a hoché la tête. Elle courrait encore 75 pieds et recommencerait.

La détermination de Strug à ne pas suivre les Russes a commencé en 1992,lorsque la gymnaste alors âgée de 14 ans a offert ce qu'elle considérait comme une performance faible et inefficace aux Jeux de Barcelone, terminant quatrième de l'équipe américaine. Encore une jeune adolescente, elle s'était éloignée de ses parents à Tucson, en Arizona, pour se rapprocher de Béla Károlyi, un entraîneur de gymnastique réputé à Houston, au Texas.

Après s'être qualifiés pour les Jeux de 1996, Strug et le reste de l'équipe féminine, surnommé les « Sept magnifiques » et dirigés par la femme de Károlyi, Martha, ont séjourné dans une maison de fraternité vide à l'Université Emory à l'extérieur du village olympique pour éviter les distractions. Alors que Strug était déterminée à ne pas répéter sa performance inférieure à celle de quatre ans plus tôt, l'équipe dans son ensemble était confrontée à un obstacle encore plus grand : aucune équipe américaine de gymnastique féminine n'avait jamais remporté l'or olympique. L'événement était dominé par les Russes depuis 1948.



Les choses s'amélioraient tôt; puis le coéquipier de Strug, Dominique Moceanu, chute à deux reprises, évaporant l'avance américaine. Les Russes envisageaient une autre victoire lorsque le tour de Strug au saut est arrivé.

Avant d'être remanié en 2000, l'engin ressemblait à un cheval d'arçons sans les poignées et fournissait une plate-forme (avec un tremplin adjacent) à partir de laquelle un gymnaste pouvait se propulser dans une manœuvre. Il était également tristement célèbre pour avoir causé des blessures : Sang Lan, un concurrent chinois, a subi une blessure à la colonne vertébrale lors des Goodwill Games de 1988 qui a entraîné une paralysie ; une voûte raccourcie par inadvertance a entraîné une série d'accidents aux Jeux de 2000.

Strug a bondi en l'air, atterrissant sur son dos et se blessant à la cheville.

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Sa note : 9,162. Alors qu'elle s'éloignait en boitant, Károlyi lui a crié derrière une barricade : « Nous en avons besoin, nous en avons besoin ! Secouez-le ! »

Strug a déclaré plus tard que la piqûre des Jeux de 1992 était dans sa tête lorsqu'elle a décidé de tenter un deuxième saut. Courant les 75 pieds menant au saut, elle a sauté dans un renversement arrière qui a été exécuté sans erreur. Lorsqu'elle atterrit, un autre craquement se fit entendre de sa cheville. Elle a tenu sa pose juste assez longtemps pour obtenir la reconnaissance des juges avant de s'effondrer.

Le saut a amélioré son score à 9,712. L'équipe américaine était entrée dans l'histoire en battant les Russes deuxièmes par une marge d'un peu plus de huit dixièmes de point.

Károlyi a porté Strug sur le podium, où ses coéquipières l'ont aidée à se tenir debout assez longtemps pour recevoir la médaille d'or. Plus de 32 000 fans du Georgia Dome l'ont vu, mais la diffusion de NBC a été retardée. Il faudrait près de six heures – après minuit, heure de l'Est – avant que le reste du pays ne soit témoin du saut de Strug dans l'histoire.

Les médecins n'étaient pas sûrscombien de dommages au pied de Strug étaient le résultat du premier saut et combien ont été exacerbés par le second. La cheville a mis du temps à guérir, ce qui l'a incitée à se détendre lors des performances après les Jeux. (Les sauter complètement aurait été un mauvais choix financier; elle a reçu jusqu'à 24 000 $ pour de telles apparitions.)

Les médias ne pouvaient pas en avoir assez de la constitution impressionnante de Strug, contrastant sa petite taille et son âge avec le courage qu'il a fallu pour sauter une deuxième fois. Károlyi et d'autres ont rapidement souligné qu'il s'agissait d'une observation tardive – tous les gymnastes étaient durs.

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Le plan initial de Strug était d'assister à l'UCLA avec une bourse, où elle pourrait continuer à concourir. Le saut, cependant, l'a rendue irrésistible en tant que marchandise post-olympique, et les apparitions payantes l'ont rendue inéligible pour la compétition amateur. Elle a embauché un agent de talent pour naviguer dans les opportunités commerciales et les spots invités dans des émissions commeBeverly Hills, 90210, etTouché par un angeavant d'obtenir un baccalauréat de l'Université de Stanford en 2001, puis une maîtrise en sociologie peu de temps après.

Cependant, la plupart des gens reconnaissent probablement Strug grâce à ses contrats de parrainage. En plus de lancer des justaucorps et des céréales pour le petit-déjeuner, la société 3M a vu un mariage parfait entre l'athlète et le produit de consommation : Strug est apparu dans des publicités pour les bandages Ace.

Toutes les images sont une gracieuseté de Getty.