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5 innovations médicales de la guerre civile

par Chip Rowe

Il s'avère que la guerre la plus sanglante de l'histoire américaine a également été l'une des plus influentes de la médecine du champ de bataille. Les chirurgiens de la guerre civile ont appris rapidement et bon nombre de leurs solutions de type MacGyver ont eu un impact durable. Voici quelques-unes des avancées et les personnes qui les sous-tendent.

1. Amputation salvatrice

Le général qui a visité sa jambe

L'ancienne technique du champ de bataille consistant à essayer de sauver des membres avec des doses de TLC (aidée par des rats et des asticots qui nettoient les plaies) est rapidement tombée en désuétude pendant la guerre civile, même pour les officiers supérieurs. Le nombre de blessés était trop élevé et les chirurgiens de guerre ont rapidement découvert que le meilleur moyen d'éviter des infections mortelles était simplement de couper la zone rapidement.

Parmi ceux qui ont été sauvés par la scie se trouvait Daniel E. Sickles, le commandant excentrique du 3e corps d'armée. En 1863, lors de la bataille de Gettysburg, la jambe droite du général de division est brisée par un obus confédéré. Dans l'heure, la jambe a été amputée juste au-dessus du genou. Sa procédure, médiatisée dans la presse militaire, a ouvert la voie à bien d'autres. Étant donné que le nouveau Army Medical Museum de Washington, DC, avait demandé des dons sur le champ de bataille, Sickles leur a envoyé le membre dans une boîte étiquetée «Avec les compliments du major-général D.E.S.» Sickles visitait sa jambe chaque année à l'occasion de l'anniversaire de son émancipation.

le pardon le plus infâme de notre histoire

L'amputation a sauvé plus de vies que toute autre procédure médicale en temps de guerre en transformant instantanément des blessures complexes en blessures simples. Les chirurgiens du champ de bataille n'ont finalement pas mis plus de six minutes pour mettre chaque homme gémissant sur la table, appliquer un mouchoir imbibé de chloroforme ou d'éther et faire la coupe profonde. Les chirurgiens de l'Union sont devenus les hackers les plus qualifiés de l'histoire. Même dans des conditions déplorables, ils n'ont perdu qu'environ 25 pour cent de leurs patients, contre un taux de mortalité de 75 pour cent parmi les civils blessés de la même manière à l'époque. Les techniques inventées par les chirurgiens du temps de guerre, notamment couper le plus loin possible du cœur et ne jamais trancher les articulations, sont devenues la norme.

En ce qui concerne le comportement dingue du commandant en visite, Sickles peut être accusé à juste titre. En 1859, alors qu'il servait au Congrès, il a tiré et tué le procureur américain Philip Barton Key, le fils de Francis Scott Key, pour avoir couché avec la femme de Sickles. Accusé de meurtre, Sickles est devenu la première personne aux États-Unis à être déclarée non coupable pour cause d'aliénation mentale temporaire.



2. L'inhalateur d'anesthésie

Une percée KO

En 1863, le chirurgien de Stonewall Jackson a recommandé l'ablation de son bras gauche, qui avait été gravement endommagé par un tir ami. Lorsqu'un chiffon imbibé de chloroforme a été placé sur son nez, le général confédéré, affligé d'une grande douleur, a marmonné : « Quelle bénédiction infinie », avant de fléchir.

Mais de telles bénédictions étaient rares. L'armée confédérée a eu du mal à obtenir suffisamment d'anesthésie à cause du blocus du Nord. La méthode standard consistant à imbiber un mouchoir de chloroforme gaspille le liquide lorsqu'il s'évapore. Le Dr Julian John Chisolm a résolu le dilemme en inventant un inhalateur de 2,5 pouces, le premier du genre. Du chloroforme a été versé goutte à goutte à travers un cercle perforé sur le côté sur une éponge à l'intérieur; lorsque le patient inhalait par des tubes, les vapeurs se mélangeaient à l'air. Cette nouvelle méthode ne nécessitait qu'un huitième d'once de chloroforme, par rapport à l'ancienne dose de 2 onces. Ainsi, alors que les chirurgiens de l'Union ont assommé leurs patients 80 000 fois pendant la guerre, les rebelles en ont soigné presque autant avec une fraction des fournitures.

3. Fermeture des blessures à la poitrine

Le médecin louveteau qui a empêché les poumons de s'effondrer

Au début de la guerre, Benjamin Howard, un modeste jeune assistant chirurgien, a été mis à l'écart avec un travail médical de grognement : changer les bandages, suturer les plaies et attraper de la bouffe pour les médecins. Mais lorsque les autres chirurgiens ont décidé qu'il ne servait à rien de traiter les plaies thoraciques, Howard a expérimenté une nouvelle procédure salvatrice.

ce n'est pas fini tant que ce n'est pas fini

Au début de la guerre, une blessure à la poitrine était presque certainement une condamnation à mort. Parmi les soldats français touchés à la poitrine pendant la guerre de Crimée (1853-1856), seuls 8 % ont survécu. Le problème, comme Howard s'en est rendu compte, n'était pas la blessure elle-même, mais la succion. La pression négative dans le thorax a été créée par l'ouverture dans la cavité thoracique. L'effet provoquait souvent l'effondrement des poumons, entraînant une suffocation.

Le médecin du louveteau a découvert que s'il fermait la plaie avec des sutures métalliques, suivies d'une alternance de couches de peluches ou de bandages en lin et de quelques gouttes de collodion (une solution sirupeuse qui forme un film adhésif en séchant), il pourrait créer un joint hermétique. Les taux de survie ont quadruplé et l'innovation de Howard est rapidement devenue un traitement standard.

4. Reconstruction du visage

La révolution de la chirurgie plastique

Carleton Burgan du Maryland était en très mauvais état. Le soldat de 20 ans avait survécu à une pneumonie, mais les comprimés de mercure qu'il prenait comme traitement ont entraîné une gangrène, qui s'est rapidement propagée de sa bouche à ses yeux et a entraîné l'ablation de sa pommette droite. Il était prêt à tout essayer. Dans une série d'opérations pionnières en 1862, un chirurgien du City Hospital de New York a utilisé des appareils dentaires et faciaux pour combler l'os manquant jusqu'à ce que le visage de Burgan retrouve sa forme.

Le médecin était Gurdon Buck, maintenant considéré comme le père de la chirurgie plastique moderne. Pendant la guerre, lui et d'autres chirurgiens de l'Union ont réalisé 32 « opérations plastiques » révolutionnaires sur des soldats défigurés. Buck a été le premier à photographier l'avancement de ses réparations et le premier à apporter des modifications progressives sur plusieurs opérations. Il a également été le premier à utiliser de minuscules sutures pour minimiser les cicatrices.

Pour certains, cela semblait assez farfelu, comme de la science-fiction pour le 19ème siècle. Un journal de l'Illinois a décrit avec enthousiasme et à tort les nouveaux traitements : « Tels sont les progrès du service médical dans ces régions que la moitié du visage d'un homme démoli par une boule ou un morceau de coquillage est remplacée par un visage en liège ! »

5. Le système d'ambulance aux urgences

La fin des ivrognes et des lâches

Le président Abraham Lincoln et le général George B. McClellan à Antietam

L'Union entra dans la première bataille de Bull Run le 21 juillet 1861, s'attendant à une simple escarmouche. Les rebelles ont apporté une guerre. Bien que 1 011 soldats de l'Union aient été blessés, des ambulances vides ont mené la retraite vers Washington, DC La plupart des chauffeurs civils de l'époque n'étaient pas formés et « de caractère le plus bas », selon le Dr Henry Ingersoll Bowditch, un militant dont le fils est décédé après avoir été blessé. pendant des heures après une charge. Beaucoup étaient des lâches ou des ivrognes, a-t-il ajouté.

Il n'a fallu que six semaines à Jonathan Letterman, directeur médical de l'armée du Potomac pour mettre en place un système brillant d'évacuation et de soins des blessés, devenant le modèle du système ambulance-aux-urgences que nous connaissons aujourd'hui. Le 17 septembre 1862, la bataille d'Antietam fait 2 108 morts et près de 10 000 blessés parmi les soldats de l'Union. Letterman a établi des caravanes de 50 ambulances, chacune avec un chauffeur et deux brancardiers, pour transporter les blessés vers les hôpitaux de campagne. Il a loué des wagons privés pour transporter des fournitures médicales afin de contourner les dommages causés par l'ennemi aux lignes de chemin de fer. Il a même introduit des suspensions à ressort dans les ambulances et a ajouté un coffre-fort sous le siège du conducteur pour empêcher les soldats de voler des protéines, des sacs de couchage et de la morphine réservés aux blessés. Le reste appartient à l'histoire.

Cet article a été initialement publié dans le magazine mental_floss.