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8 faits géants sur Uranus

Première planète découverte au télescope, Uranus est la plus proche des deux « géantes de glace » du système solaire. Parce que nous n'avons pas visité depuis plus de 30 ans, une grande partie de la planète et son fonctionnement interne restent inconnus. Quels scientifiquesfaissavoir, cependant, suggère un monde époustouflant de pluie de diamants et de lunes mystérieuses. Voici ce que vous devez savoir sur Uranus.

1. Les lunes d'Uranus portent le nom de personnages de la littérature.

Uranus est la septième planète du Soleil, la quatrième en taille et la septième en densité. (Saturne gagne en tant que moins dense.) Il a 27 lunes connues, chacune portant le nom de personnages des œuvres de William Shakespeare et d'Alexander Pope. Il est à environ 1784 millions de miles du Soleil (nous sommes à 93 millions de miles du Soleil, ou 1 unité astronomique) et est quatre fois plus large que la Terre. Planifier un voyage? Apportez une veste, car la température effective de sa haute atmosphère est de -357°F. Une année uranienne dure 84 années terrestres, ce qui semble assez long, jusqu'à ce que l'on considère un jour uranien, qui dure 42 années terrestres. Pourquoi?

2. Uranus tourne d'une manière unique.

La plupart des planètes, lorsqu'elles orbitent autour du Soleil, tournent à la verticale, tournant comme des toupies, certaines plus rapidement, d'autres plus lentement, mais elles tournent tout de même. Pas Uranus ! Comme il tourne autour du Soleil, son mouvement ressemble plus à une boule roulant le long de son orbite. Cela signifie que pour que chaque hémisphère de la planète passe du jour à la nuit, vous devez effectuer une demi-orbite : 42 années terrestres. (Notez que ce n'est pas la durée d'une rotation complète, qui prend environ 17,25 heures.) Bien que personne ne sache avec certitude ce qui a causé cette inclinaison de 98 degrés, l'hypothèse dominante implique une collision planétaire majeure au début de son histoire. Et contrairement à la Terre (mais comme Vénus !), elle tourne d'est en ouest.

3. Uranus est une exception à la convention de nommage planétaire.

Vous avez peut-être remarqué que chaque planète non terrestre du système solaire porte le nom d'une divinité romaine. (La Terre n'a pas fait la coupe parce que quand elle a été nommée, personne ne savait que c'était une planète. C'était juste… tout.) Il y a une exception à la règle du dieu romain : Uranus. En s'éloignant de la Terre, Mars est (parfois) le fils de Jupiter et Jupiter est le fils de Saturne. Alors qui est le père de Saturne ? Bonne question! Dans la mythologie grecque, il s'agit d'Ouranos, qui n'a pas d'équivalent précis dans la mythologie romaine (Caelus est proche), bien que son nom ait parfois été latinisé par les poètes comme - vous l'aurez deviné ! - Uranus. Donc, pour garder les choses bien rangées, Uranus a finalement nommé ce monde nouvellement découvert. Les astronomes n'avaient pas réalisé à quel point ils perturberaient de plus en plus les cours de sciences.

Incidemment, il ne se prononce pas « votre anus », mais plutôt « urinez-nous »… ce qui n'est guère une amélioration.

4. Uranus est l'une des deux seules géantes de glace.

Uranus et Neptune constituent les géantes de glace du système solaire. (Les autres classes de planètes incluent les planètes telluriques, les géantes gazeuses et les planètes naines.) Les géantes de glace ne sont pas des morceaux de glace géants dans l'espace. Le nom fait plutôt référence à leur formation dans le milieu interstellaire. L'hydrogène et l'hélium, qui n'existent que sous forme de gaz dans l'espace interstellaire, ont formé des planètes comme Jupiter et Saturne. Les silicates et les fers, quant à eux, ont formé des endroits comme la Terre. Dans le milieu interstellaire, des molécules comme l'eau, le méthane et l'ammoniac comprennent un état intermédiaire, capable d'exister sous forme de gaz ou de glace selon les conditions locales. Lorsque ces molécules ont été découvertes par Voyager comme étant largement présentes dans Uranus et Neptune, les scientifiques les ont appelées 'géantes de glace'.

5. Uranus ne dégage pas beaucoup de chaleur.

Les planètes se forment à chaud. Une petite planète peut se refroidir et émettre de la chaleur pendant l'âge du système solaire. Une grande planète ne le peut pas. Il ne s'est pas suffisamment refroidi à l'intérieur après formation et dégage donc de la chaleur. Jupiter, Saturne et Neptune dégagent tous beaucoup plus de chaleur qu'ils n'en reçoivent du Soleil. Curieusement, Uranus est différent.



'Uranus est la seule planète géante qui ne dégage pas beaucoup plus de chaleur qu'elle n'en reçoit du Soleil, et nous ne savons pas pourquoi', explique Mark Hofstadter, planétologue au Jet Propulsion Laboratory de la NASA. Il dit à Trini Radio qu'Uranus et Neptune sont considérés comme similaires en termes d'endroit et de comment ils se sont formés.

Alors pourquoi Uranus est-elle la seule planète qui ne dégage pas de chaleur ? 'La grande question est de savoir si cette chaleur est piégée à l'intérieur, et donc l'intérieur est beaucoup plus chaud que prévu, en ce moment', explique Hofstadter. 'Ou est-ce qu'il s'est passé quelque chose dans son histoire qui a laissé toute la chaleur interne se libérer beaucoup plus rapidement que prévu?'

L'inclinaison extrême de la planète pourrait être liée. Si elle a été causée par un événement d'impact, il est possible que la collision ait renversé les entrailles de la planète et l'ait aidée à se refroidir plus rapidement. « L'essentiel, dit Hofstadter, c'est que nous ne savons pas.

6. Uranus fait pleuvoir des diamants plus gros que des grizzlis.

Même s'il fait très froid dans la haute atmosphère d'Uranian, il fait très chaud, très vite au fur et à mesure que l'on s'enfonce. Ajoutez à cela la pression énorme à l'intérieur de l'Uranian, et vous obtenez les conditions pour une pluie de diamants littérale. Et pas seulement des petits diamants de pluie non plus, mais des diamants qui sontmillions de caratschacun, plus gros que votre grizzli moyen. Notez également que cette chaleur signifie que les géantes de glace contiennent relativement peu de glace. Autour d'un noyau rocheux se trouve ce que l'on pense être un océan massif, bien que différent de ce que vous pourriez trouver sur Terre. Là-bas, la chaleur et la pression maintiennent l'océan dans un état « intermédiaire » hautement réactif et ionique.

7. Uranus a une douzaine de bagues pour bébés de boulanger.

Contrairement aux cerceaux de lissage de Saturne, les 13 anneaux d'Uranus sont sombres et inquiétants, probablement composés de glace et de matière organique traitée par rayonnement. Les anneaux sont faits plus de morceaux que de poussière, et sont probablement très jeunes : quelque chose de l'ordre de 600 millions d'années. (À titre de comparaison, les plus anciens dinosaures connus parcouraient la Terre il y a environ 240 millions d'années.)

8. Nous sommes déjà allés à Uranus et nous reviendrons.

Le seul vaisseau spatial à avoir jamais visité Uranus était le Voyager 2 de la NASA en 1986, qui a découvert 10 nouvelles lunes et deux nouveaux anneaux au cours de son seul passage à 50 000 milles. En raison de l'étrangeté et des merveilles de la planète, les scientifiques ont hâte de revenir depuis. Certaines questions ne peuvent être résolues qu'avec une nouvelle mission spatiale. Clé d'entre eux : Quelle est la composition de la planète ? Quelles sont les interactions du vent solaire avec le champ magnétique ? (C'est important pour comprendre divers processus tels que le réchauffement de la haute atmosphère et le dépôt d'énergie de la planète.) Quels sont les détails géologiques de ses satellites et la structure des anneaux ?

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Le vaisseau spatial Voyager a donné aux scientifiques un aperçu des deux géants de glace, et il est maintenant temps de les étudier de près et en profondeur. Hofstadter compare la nécessité d'une mission de géants des glaces à ce qui s'est passé après que les Voyagers ont visité Jupiter et Saturne. La NASA a lancé Galileo vers Jupiter en 1989 et Cassini vers Saturne en 1997. (Cassini a récemment été envoyé en mission suicide sur Saturne.) Ces missions sont arrivées dans leurs systèmes respectifs et se sont avérées transformatrices dans le domaine de la science planétaire.

'Tout comme nous avons dû regarder de plus près Europa et Encelade pour réaliser qu'il y a des océans potentiellement habitables là-bas, les systèmes Uranus et Neptune peuvent avoir des choses similaires', explique Hofstadter. «Nous aimerions y aller et les voir de près. Nous devons entrer dans le système.