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8 choses que vous ne savez peut-être pas sur James A. Garfield

En raison de sa disparition prématurée aux mains de l'assassin Charles Guiteau en 1881, le 20e président américain James Garfield n'a exercé ses fonctions que pendant sept mois, le deuxième mandat le plus court après William Henry Harrison. (Le tout aussi malheureux Harrison a succombé à une pneumonie – bien qu'il s'agisse peut-être d'une typhoïde – un mois après le début de son mandat.) Pas tout à fait 50 au moment de son décès, Garfield a néanmoins réussi à accumuler beaucoup d'expérience dans sa vie courte mais mouvementée. Lisez la suite pour découvrir quelques faits sur son enfance, sa non-campagne électorale et pourquoi Alexander Graham Bell pensait pouvoir aider à sauver la vie de Garfield. (Spoiler : il ne pouvait pas.)

1. Il voulait à l'origine naviguer en haute mer.

Garfield est né à Orange, Ohio, le 19 novembre 1831. Il n'a jamais eu la chance de connaître son père, Abram, décédé avant que James n'ait 2 ans. Enfant, Garfield était amoureux des romans d'aventure et imaginait une carrière de marin. 'Les romans nautiques l'ont fait', a-t-il dit un jour. 'Ma mère a essayé de détourner mon attention dans d'autres directions, mais les livres étaient considérés comme mauvais et de ce fait même étaient fascinants.' Adolescent, il a obtenu un emploi de remorquage de péniches, mais c'était à peu près tout ce que sa navigation pouvait atteindre. Il a fréquenté le Western Reserve Eclectic Institute (maintenant appelé Hiram College) à Hiram, Ohio et Williams College dans le Massachusetts avant de s'installer comme professeur de grec et de latin à Hiram, dont il deviendra plus tard président.

2. Il était un vétéran de la guerre civile.

Mathew Brady/Archives Hulton, Getty Images

Si Garfield aspirait à l'aventure, il l'a finalement trouvée, mais peut-être pas tout à fait comme il l'avait prévu étant enfant. Après avoir été élu au sénat de l'Ohio en 1859, Garfield a rejoint l'armée de l'Union à l'âge de 29 ans lors du déclenchement de la guerre contre les confédérés en 1861. Garfield a participé à plusieurs escarmouches, dont la bataille de Shiloh et la bataille de Chickamauga, avant cette date- le président Abraham Lincoln l'a convaincu de démissionner de son poste militaire afin qu'il puisse consacrer son temps à défendre l'Ohio à la Chambre des représentants en 1863. Il est devenu le principal républicain de la Chambre avant d'être élu au Sénat pour le mandat de 1881.

3. Il n'a jamais exercé de fonction présidentielle.

Garfield pensait qu'il assistait à la Convention nationale républicaine de 1880 pour remplacer le secrétaire au Trésor John Sherman comme candidat présidentiel du parti. Au lieu de cela, la convention est arrivée à une impasse sur Sherman, James Blaine et Ulysses S. Grant. Pour aider à sortir de l'impasse, la délégation du Wisconsin a jeté le nom de Garfield dans le chapeau en tant que candidat de compromis. Non seulement il a remporté les élections (contre le démocrate Winfield Scott Hancock), mais il est devenu le seul membre de la Chambre élu président. L'ensemble du processus a pris Garfield par surprise, car il a dit un jour à des amis que «cet honneur me revient sans être recherché. Je n'ai jamais eu la fièvre présidentielle, même pas un jour.

4. Il s'est retrouvé mêlé à un scandale d'immigration.

Quelques semaines seulement avant l'élection présidentielle générale de novembre 1880, les opposants politiques de Garfield ont tenté de porter un coup fatal à sa campagne en faisant circuler une lettre que Garfield avait écrite à un associé nommé H.L. Morey abordant la question des travailleurs étrangers. Dans ce document, Garfield a soutenu l'idée des travailleurs chinois, un point de vue controversé à un moment où le pays était nerveux à propos de l'immigration affectant l'emploi. Les démocrates ont distribué des centaines de milliers d'exemplaires de la lettre dans le but d'aigrir les électeurs sur sa candidature. A Denver, la perspective de travailleurs étrangers a provoqué une émeute. Au début, Garfield est resté silencieux, mais pas parce qu'il avait honte de la lettre. Il ne se souvenait tout simplement pas de l'avoir écrit ou signé – il était daté juste après son élection au Sénat, et il avait signé de nombreuses lettres que lui et ses amis avaient écrites en réponse aux messages de félicitations qu'il avait reçus. Mais après avoir consulté ses amis, il a émis un démenti, et après avoir vu une reproduction dans un journal, Garfield a annoncé que c'était un faux. De plus, 'H.L. Morey' ne semblait pas exister. Il s'avère que la lettre a été plantée par l'opposition pour discréditer le nom de Garfield. Le journaliste Kenward Philp, qui a publié la lettre, a été jugé pour diffamation et faux, mais acquitté. Un témoin qui a affirmé avoir rencontré Morey a été emprisonné pendant huit ans pour parjure.



5. Il a défendu les droits civiques.

Plusieurs présidents de l'ère de Garfield ou proche - Andrew Johnson, Woodrow Wilson - avaient des opinions moins que flatteuses sur la Reconstruction et les droits civils. Mais Garfield a exprimé son opinion très clairement. S'exprimant lors de son investiture, Garfield a célébré la dissolution de l'esclavage et l'a qualifié de 'changement politique le plus important' depuis la Constitution. Garfield a également nommé quatre hommes noirs à son administration, dont l'activiste Frederick Douglass en tant qu'enregistreur des actes pour le district de Columbia.

6. Il n'a pas reçu de soins médicaux particulièrement bons après avoir été abattu.

Archives Hulton, Getty Images

Un ancien partisan de Garfield, Charles Guiteau, était convaincu à tort que Garfield lui devait un poste d'ambassadeur européen. Après que ses lettres et ses visites aient été ignorées par l'administration pendant des mois, il a tiré sur Garfield à deux reprises dans une gare de Washington, DC Le président a rapidement été soigné par un certain nombre de médecins dans l'espoir qu'il pourrait survivre à la balle coincée dans son abdomen. , mais les médecins n'ont pas pris la peine de se laver les mains avant d'enfoncer leurs doigts dans sa blessure. (À l'époque, l'idée d'un environnement médical antiseptique était promue mais n'était pas largement utilisée.) Pendant deux semaines, Garfield languit au lit alors que ses soignants tentaient de retirer le projectile, mais n'ont réussi qu'à aggraver à la fois l'incision dans son estomac et le infection qui l'accompagne. Une crise cardiaque, une infection sanguine et une rupture de l'artère splénique ont suivi. Il s'est accroché pendant environ 80 jours avant de mourir le 19 septembre 1881. Guiteau a été pendu pour le crime en 1882.

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7. Alexander Graham Bell a tenté de lui sauver la vie.

Pendant les derniers jours alités de Garfield, le grand public a fait de son mieux pour apporter sa sympathie et des solutions possibles. Un écrivain a suggéré que les médecins le retournent simplement pour que la balle tombe. Une tactique légèrement plus raisonnable, mais pas plus efficace, a été proposée par Alexander Graham Bell. Invitant à beaucoup de respect pour son invention du téléphone, Bell a été autorisé à utiliser un détecteur de métaux de fortune sur le corps de Garfield pour voir si les champs électromagnétiques seraient perturbés par la présence de la balle, révélant son emplacement dans l'abdomen de Garfield. Bell n'a pas réussi, bien qu'il aurait réussi à détecter le métal dans le matelas du président.

8. Une statue classique a été érigée en son honneur peu après sa mort.

Malgré son mandat court et quelque peu sans incident, Garfield a rapidement (comme dans les six ans) reçu un honneur égal à celui des présidents américains plus renommés. Le sculpteur John Quincy Adams Ward, qui est probablement mieux connu pour son bronze surdimensionné de George Washington qui se dresse sur le terrain de son inauguration au Federal Hall de New York, a dévoilé son monument Garfield en 1887 au pied du Capitole. La statue, qui représente Garfield prononçant un discours, arbore également trois personnages le long de son socle en granit : un étudiant (représentant le passage de Garfield en tant qu'enseignant), un guerrier (pour son service militaire) et un homme d'État aîné portant une toge (pour signifier sa carrière politique).