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8 types de créatures imaginaires « découvertes » dans les fossiles

Les créatures mythologiques sauvages et colorées que nos ancêtres ont imaginées – dragons, licornes, griffons – n'ont pas toutes pour origine de simples envolées de fantaisie. Dans certains cas, d'anciens fossiles dépassant de la terre peuvent avoir inspiré les idées derrière ces monstres mythiques. Ces dernières années, les forains et les non-informés ont délibérément affiché des fossiles comme « preuves » de bêtes imaginaires – après tout, les monstres font de grandes célébrités. Voici huit types de créatures imaginaires autrefois « trouvées » dans les fossiles.

1. Griffons

Les auteurs grecs anciens ont rapporté que les Scythes à la recherche d'or se battaient contre des griffons au plus profond du désert de Gobi, où les créatures mythologiques - avec des corps de lions mais des becs et des ailes d'aigles - protégeaient les mines de métal précieux. La folkloriste Adrienne Mayor a soutenu de manière convaincante que ces histoires grecques ont été inspirées par fossiles de dinosaures Protoceratops, qui jonchaient autrefois le désert de Gobi et que l'on peut encore y trouver en relative abondance. Comme le griffon, leProtocératopsa quatre pattes et un bec, et ses omoplates allongées peuvent avoir été interprétées comme des ailes, bien qu'il ne soit pas connu pour avoir été un chercheur d'or.

2. Cyclope

John Cummings, Wikimedia Commons // CC BY-SA 3.0

Les anciens Grecs croyaient également que l'île de Sicile grouillait de géants mythiques borgnes connus sous le nom de Cyclopes. Dès les années 1300, les chercheurs ont souligné que la Sicile et d'autres parties de la Méditerranée abritaient autrefois une ancienne espèce d'éléphants dont les énormes crânes ressemblent beaucoup à des têtes de cyclopes. Les crânes d'éléphants, que l'on peut encore trouver dans la région, comprennent une grande cavité nasale centrale où la trompe était autrefois attachée et qui pourrait ressembler à une grande orbite solitaire.

3. Tengu

Malcolm Lidbury (alias Pink pasty), Wikimedia Commons // CC BY-SA 3.0

Au Japon, les dents de requin fossilisées ont été interprétées comme les ongles longs et pointus des gobelins mi-humains mi-oiseaux connus sous le nom de Tengu. Les fossiles sont appeléstengu-no-tsume, ou 'la griffe de Tengu'. On dit qu'ils protègent contre les mauvais esprits et guérissent la possession démoniaque, et sont parfois enchâssés dans les temples comme un trésor.

4. Humains géants



Bill Faulkner, Service des parcs nationaux, Wikimedia Commons // Domaine public

En Grèce, la découverte d'os massifs de mammouths, de mastodontes et de rhinocéros laineux a été considérée comme confirmant l'existence de puissants géants et de héros ancestraux. Même saint Augustin et le prolifique écrivain jésuite Athanasius Kircher ont mal identifié les énormes dents et os d'anciens mammifères comme des preuves de géants, et la pratique n'a toujours pas complètement disparu.

Selon l'érudit James L. Hayward, l'un des cas les plus remarquables d'une telle erreur d'identification est venu de l'éminent médecin suisse Johann Jacob Scheuchzer, qui en 1726 a publié le traité de 24 pagesUn flot de témoignages(« L'homme qui a été témoin du déluge »). Le traité comprenait des descriptions de squelettes fossiles trouvés dans les lits des lacs près d'Oeningen, en Suisse, qui étaient présentés comme s'il s'agissait des restes d'anciens humains qui vivaient avant Noé et son arche. Le traité a été cité comme « preuve » de l'homme avant le déluge jusqu'en 1787. Plus tard, le paléontologue Georges Cuvier a correctement identifié les fossiles en question comme appartenant à une salamandre géante.

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5. Licornes

iStock.com/Sergey Mikhaïlov

Au Moyen Âge, les marins danois ont apporté les cornes pointues, pâles et spiralées du narval en Europe, où les gens croyaient qu'elles étaient les restes de licornes magiques et possédaient de précieux pouvoirs de guérison. En fait, les narvals ont contribué à l'idée que la corne de licorne soit longue et blanche ; les contes précédents les avaient décrits dans une variété de formes et de couleurs, mais les mythes et les légendes se sont solidifiés autour du look que nous connaissons aujourd'hui une fois que les cornes de narval sont entrées en scène.

Mais les narvals ne sont pas les seuls animaux passés pour des licornes : en 1663, le naturaliste allemand Otto von Güericke a réalisé la première reconstruction connue de mammifères du Pléistocène, qualifiant sa création maladroite de « licorne » à deux pattes. (Sa « corne » de licorne serait une défense de mammouth, bien que certaines sources disent qu'il a utilisé une corne de narval sur des os de mammouth et de rhinocéros laineux). Une reconstitution de sa création est exposée près du zoo d'Osnabrück, en Allemagne.

6. Dragons

Jstuby, Wikimedia Commons // Domaine public

On dit que les restes de diverses créatures appartiennent à des dragons, y compris le rhinocéros laineux. En fait, la mairie de Klagenfurt, en Autriche, exposait autrefois un crâne de rhinocéros laineux comme reste duVer de Linde, un dragon ressemblant à un serpent qui terrorisait la région avant d'être tué par des chevaliers. La villeFontaine de Lindworm(fontaine du dragon), construite au 16esiècle et toujours visible, est basé sur ce crâne.

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Des fossiles de lépidodendron (une ancienne plante ressemblant à un arbre) ont également été exposés sous forme de peaux de dragon, et il n'y a pas si longtemps. Certains ont été présentés au Pays de Galles en 1851 comme des morceaux du corps d'un gigantesque serpent fossile. (Si vous louchez et ne savez pas mieux, les bases des feuilles sur le tronc de la plante ressemblent un peu à des écailles.)

En Asie, les fossiles de dinosaures ont longtemps été confondus avec des os et des dents de dragon. Les « os de dragon » sont encore vendus comme tels par les praticiens de la médecine traditionnelle en Asie de l'Est et du Sud-Est, où on dit qu'ils guérissent la folie, la diarrhée et d'autres maux. Le médicament est en fait formé à partir de fossiles de dinosaures et d'autres animaux disparus trouvés dans les gisements de fossiles de Chine.

7. La roue de Vishnu

Becks, Wikimedia Commons // CC BY 2.0

Dans l'Europe médiévale, les gens croyaient que les ammonites fossilisées - un groupe éteint d'animaux invertébrés marins - étaient des serpents enroulés pétrifiés, et les considéraient comme la preuve du travail de figures divines comme Sainte Hilda, qui a transformé les serpents en pierre.

Mais dans l'Himalaya, les ammonites fossiles sont considérées comme sacrées et sont considérées comme des disques ou des roues appartenant au dieu hindou Vishnu (le dieu à quatre bras tient un disque ou une roue dans une de ses mains). Les fossiles sont toujours tenus en haute estime par les hindous dans toute l'Inde, tandis qu'au Népal et au Tibet, ils sont considérés comme représentant la roue à 8 rayons de la loi,dharmachakra.

8. Serpents de mer

Ellis, R.Monstres de la mer, Wikimedia Commons // Domaine public

Des spécimens de «serpents de mer» ont été identifiés comme des requins pèlerins partiellement pourris, des serpents déformés et des masses d'algues flottantes. Mais dans les années 1840, l'escroc Albert Koch a traversé les champs d'argile du comté de Clarke, en Alabama, à la recherche d'os deBasilosaure, un genre vieux de 40 millions d'années d'une baleine géante ressemblant à un reptile récemment découverte. Koch a assemblé les os qu'il a découverts en une créature de 114 pieds de long qu'il a étiquetéeHydroarchos, le 'roi de l'eau'. L'abomination était deux fois plus grande que la vraieBasilosaureet un composite évident plutôt qu'un squelette complet, mais cela n'a pas empêché le roi Friedrich Wilhelm IV de Prusse d'acheter la chose pour son Musée royal d'anatomie. (Koch en a créé un autre plus tard pour un propriétaire de musée à Chicago.) En 1845, Koch a exposé le «grand serpent de mer» au Apollo Saloon de New York pour un droit d'entrée de 25 cents.