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9 faits sur la décomposition humaine

Des cadavres en décomposition grouillant d'asticots aux corps suintants émettant des odeurs à vous retourner l'estomac, le corps humain en décomposition est l'objet de cauchemars, de films d'horreur et de drames policiers. Nous sommes à la fois fascinés et repoussés par la décomposition, qui a donné naissance à de nombreux mythes et légendes urbaines. (Non, les cheveux et les ongles ne poussent pas après la mort, et les cadavres ne s'assoient jamais sur les tables mortuaires.) Voici neuf faits fascinants qui démystifient la façon dont nous passons de la chair à l'os à la poussière.

1. LA DÉCOMPOSITION COMMENCE PRESQUE IMMÉDIATEMENT APRÈS LA MORT.

Il faut environ quatre minutes à partir du moment où une personne a rendu son dernier soupir pour que le manque d'oxygène dans son corps déclenche une série d'événements se produisant au niveau microscopique : les niveaux de dioxyde de carbone et d'acidité augmentent dans la circulation sanguine, et les déchets toxiques s'accumuler, empoisonnant les cellules. Ensuite, les enzymes dans les cellules commencent à les ronger. Les organes avec des concentrations élevées d'enzymes et d'eau, comme le foie et le cerveau, sont le point zéro pour ce processus.

L'un des premiers signes visibles de la mort est lorsque les yeux se troublent, à cause de l'arrêt des fluides et de l'oxygène dans les cornées. Cela peut commencer dans les 10 minutes [PDF] suivant le décès.

2. IL Y A CINQ PHASES DE DÉCOMPOSITION.

La première phase s'appelleFrais. Elle se caractérise par une autolyse cellulaire, « ou auto-digestion » : les cellules éclatent en raison du travail des enzymes et des fluides s'échappent. Des cloques remplies de liquide apparaissent sur la peau, qui glisse facilement du corps en grandes feuilles.

Pendant ce temps, les bactéries anaérobies résidentes dans l'intestin commencent à décomposer les cellules, commençant la deuxième phase de décomposition :gonfler. Au fur et à mesure que ces microbes s'éloignent, les gaz commencent à s'accumuler dans les intestins et les tissus environnants se dilatent. Les gaz réagissent avec l'hémoglobine, une protéine présente dans les globules rouges, produisant un pigment vert dans les veines (« marbrure »), et la peau devient verte, puis noire.

Durantdécomposition active, la troisième phase, les tissus commencent à se liquéfier et les fluides de décomposition s'infiltrent par les orifices. Selon Dawnie Wolfe Steadman, directrice du Centre d'anthropologie médico-légale de l'Université du Tennessee, Knoxville, la perte de masse tissulaire est principalement le travail des asticots - qui se nourrissent de tissus - et des bactéries.

Décomposition avancéeC'est à ce moment-là que la plupart des tissus mous ont disparu, que la peau restante est devenue sèche et coriace et que le squelette est visible, grâce au travail manuel d'encore plus d'insectes. 'Alors que les asticots n'ont plus grand-chose pour se nourrir, d'autres insectes tels que les coléoptères arrivent', explique Steadman. 'Ils sont capables de briser les tissus mous les plus durs, comme les tendons, les ligaments et même le cartilage.'

Carie squelettiqueest la fin du processus de décomposition. Divers facteurs entraînent la dégradation ou la fragmentation des os. Un sol acide, par exemple, dissout un composé minéral inorganique appelé hydroxylapatite, un mélange de calcium et de phosphate, qui représente 70 % de notre matière osseuse [PDF]. Les os peuvent également se désintégrer lorsqu'ils sont soumis à diverses forces physiques, y compris le fait d'être rongés par des charognards ou d'être lentement érodés par l'écoulement de l'eau.

La durée de chacune des étapes ci-dessus dépend de facteurs tels que la température, les conditions d'enfouissement et la présence de microbes, d'insectes et de charognards. La décomposition active en particulier est fortement influencée par la température ; les mouches pondent leurs œufs pendant les mois les plus chauds, de sorte que la décomposition a tendance à être plus lente à des températures plus froides. Les os commencent généralement à blanchir au cours de la première année et des algues et de la mousse peuvent se développer à leur surface. De grandes fissures ont tendance à se former après environ une décennie.

3. LA RIGOR MORTIS N'EST QUE TEMPORAIRE.

Les fans de séries commeLoi et ordre : SVUsont probablement familiers avec la rigor mortis, ou le raidissement des muscles du corps après la mort. Elle débute dans les deux à six heures, prenant naissance dans le visage et le cou et s'étendant vers l'extérieur vers les membres. La rigor mortis est le résultat du fait que les deux types de fibres de nos cellules musculaires, l'actine et la myosine, deviennent étroitement liées par des liaisons chimiques qui se développent en réponse à des niveaux de pH plus bas dans les cellules, créant une inflexibilité [PDF]. Mais cette rigidité disparaît en 1 à 3,5 jours, au fur et à mesure que les liaisons entre les fibres musculaires se rompent et que les muscles se relâchent, en commençant à nouveau par le visage. Lorsque cela se produit, le corps peut libérer des excréments et de l'urine.

La rigor mortis se produit plus rapidement et persiste plus longtemps à des températures plus froides qu'à des températures plus chaudes; selon une étude, la rigueur a duré 10 jours dans des cadavres réfrigérés à 39°F dans une morgue. Ce qui se passe juste avant la mort peut également influencer la rigor mortis : une forte fièvre raccourcira sa durée, tandis qu'une activité physique vigoureuse la fera s'installer plus tôt. Ces effets sont probablement causés par une baisse des niveaux de l'ATP chimique (adénosine triphosphate), un conducteur d'énergie dans les cellules, et des quantités accrues d'acide lactique, qui abaissent le pH dans les cellules musculaires.

4. LA DÉCOMPOSITION NE SENT PAS AUSSI MAUVAIS QUE VOUS L'ATTENDEZ.

'Les gens pensent que les corps sentent toujours mauvais', déclare Melissa Connor, directrice de la Forensic Investigation Research Station à l'Université Colorado Mesa. 'Mais s'il y a quelques moments et phases [où les] restes sont odorants, pour la plupart, l'odeur n'est pas écrasante.'

Des gaz malodorants s'accumulent pendant la phase de ballonnement, mais les odeurs diminuent à mesure que la décomposition progresse. Selon Connor, en été, un cadavre peut franchir les étapes odorantes en 10 jours ou moins.

Un mélange de gaz est responsable de la puanteur « maladive » de la mort. Parmi ceux-ci, la putrescine et la cadavérine, produites lorsque les bactéries décomposent respectivement les acides aminés ornithine et lysine, émettent des odeurs nocives distinctives. Ces gaz peuvent être absorbés par la peau et concurrencer ou déplacer l'oxygène, un risque potentiel pour la santé des personnes travaillant avec des corps en décomposition dans des environnements fermés, comme sous une maison ou dans un puits. Une étude récente suggère que la putrescine peut agir comme un signal d'avertissement que la mort est proche, déclenchant une réponse de « fuite ou combat ».

5. LA DÉCOMPOSITION PEUT PARFOIS CRÉER DES CORPS « SAVONNEUSES ».

Un autre sous-produit puant de la décomposition est une substance cireuse appelée adipocère. Il est formé à partir de graisse dans des conditions humides par un processus appelé saponification (la même réaction chimique de base par laquelle les savons sont fabriqués à partir de graisses). L'adipocère frais sent l'ammoniac, mais avec le temps, l'adipocère se dessèche et l'odeur disparaît. Le musée Mütter de Philadelphie possède un spécimen d'un cadavre enfermé dans un adipocère connu sous le nom de Soap Lady, qui a été exhumé en 1875 d'un cimetière de la ville. Le Smithsonian a un pendant masculin : Soapman, qui a également été trouvé à Philadelphie en 1875 lors de la construction d'un dépôt de train. Il mourut vers 1800.

6. LE « NÉCROBIOME » POURRAIT NOUS AIDER À DÉTERMINER L'HEURE DE LA MORT AVEC PLUS DE PRÉCISION.

Les entomologistes médico-légaux utilisent des insectes pour déduire l'heure de la mort, mais il existe d'autres indices biologiques potentiels. Selon Steadman, les médecins légistes étudient comment différentes espèces de bactéries peuvent influencer la décomposition et si les bactéries peuvent aider à identifier les individus.

'Certains chercheurs examinent le nécrobiome - ou toutes les petites bactéries et champignons qui habitent un cadavre - et voient si des changements dans le nécrobiome peuvent informer l'heure de la mort', explique Connor. En sachant quelles souches de bactéries et autres microbes sont présentes à chaque phase de décomposition, les scientifiques peuvent mettre en place une horloge microbienne pour aider à estimer le temps écoulé depuis la mort. Certains de ces microbes proviennent de notre propre microbiome ; d'autres proviennent du sol environnant ou sont transportés jusqu'au corps par des mouches, d'autres insectes et des charognards.

7. SANS BUGS NI BACTÉRIES, LA DÉCOMPOSITION PEUT RALENTIR BEAUCOUP, BAISSE…

En décembre 1977, à Franklin, Tennessee, le shérif du comté de Williamson a été appelé dans un domaine d'avant-guerre appelé Two Rivers. Les propriétaires avaient signalé une perturbation dans le petit cimetière attenant au domaine. Là, le département du shérif a trouvé un cadavre d'homme sans tête vêtu de vêtements de cérémonie au sommet du cercueil brisé d'un lieutenant-colonel confédéré nommé William Shy, décédé en 1864. L'anthropologue légiste William Bass a été invité à examiner le corps.

Dans son livreAcre de la mort, Bass écrit que le cadavre avait été conservé dans les premiers stades de la décomposition ; la «chair était encore rose», note-t-il. Il a estimé que l'homme était mort depuis un an au plus. Mais certaines choses n'allaient pas, ce qui a intrigué Bass. Le style des vêtements était daté et les chaussures étaient faites de matériaux anciens. La tête du cadavre a été retrouvée plus tard dans le cercueil, et les dents n'avaient pas vu la dentisterie moderne. Tout cela a conduit Bass à soupçonner que le corps était en fait celui de Shy.

Il s'avère qu'il avait raison la deuxième fois. Le cadavre de Shy avait été arraché sans cérémonie de son lieu de repos par des pilleurs de tombes. Le corps de 113 ans était si bien conservé parce qu'il a été embaumé - ce qui ralentit la décomposition (de combien dépend du processus d'embaumement) - et parce que le cercueil en fonte était hermétiquement scellé, empêchant ainsi les insectes et les microbes d'entrer. ont poussé la décomposition au-delà des premiers stades.

Plus récemment, en mai 2016, un cercueil métallique hermétique a été déterré dans une arrière-cour à San Francisco. La maison avait été construite sur l'emplacement d'un cimetière. À l'intérieur du cercueil se trouvait le corps bien conservé d'une enfant en bas âge, Edith Cook, décédée en 1876. Les articles de presse n'indiquent pas explicitement si Edith a été embaumée, mais de vieilles publicités des fabricants du cercueil se vantent qu'il offrait et la vermine.

Pourtant, les cercueils en fonte ne sont pas à l'épreuve de la décomposition : dans d'autres cas, ils ont explosé à cause des gaz au stade de ballonnement. Cette accumulation de gaz a également été un problème pour certains cercueils modernes de « protection » ou de « scellage ».

8. … ET LES CONDITIONS ENVIRONNEMENTALES PEUVENT MODIFIER LA DECOMPOSITION.

Certaines conditions environnementales sont idéales pour préserver les corps et créer des momies naturelles, qui sont uniques car la peau survit à la décomposition active.

Une combinaison de faible teneur en oxygène, d'eau très acide et de températures fraîches dans les tourbières européennes transforme les cadavres en corps de tourbière. Alors que l'eau acide décompose les os, les tanins de la tourbe et le manque d'oxygène préservent la peau - chaque expression, rides et empreintes digitales - avec des détails étonnants. Des exemples célèbres incluent l'homme Tollund et l'homme Lindow.

La Doncella, ou 'La jeune fille', est une ancienne adolescente inca qui a été laissée pour mort dans les montagnes des Andes en Argentine dans le cadre d'un sacrifice rituel. Elle a été retrouvée en 1999, la tête baissée, semblant endormie. Bien qu'elle soit morte il y a plus de 500 ans, ses cheveux, sa peau et ses vêtements sont presque parfaitement conservés. La haute altitude, les basses températures et le faible niveau d'oxygène expliquent l'état de La Doncella.

Un autre exemple des pouvoirs de conservation des montagnes est Ötzi, une momie naturelle d'un homme décédé il y a environ 5300 ans. Il a été découvert en 1991 dans les Alpes de la vallée de l'Ötztal et a été conservé presque dans son intégralité. Bien que la glace du glacier ait déshydraté son corps, sa peau, d'autres tissus, organes et os restent en grande forme.

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9. LES MALADIES QUI TUENT LEURS HTES HUMAINS PEUVENT SURVIVRE À LA DÉCOMPOSITION.

Un certain nombre de virus pathogènes peuvent persister même après la mort. Le virus Ebola est particulièrement contagieux même après la mort d'une personne : il reste dans son sang et d'autres fluides corporels. Tout contact avec la peau éraflée ou la membrane muqueuse (qui tapisse le nez, la bouche et d'autres cavités corporelles) d'une personne en bonne santé est suffisant pour transmettre l'infection. Pour cette raison, l'Organisation mondiale de la santé recommande que les corps infectés soient enterrés rapidement et en toute sécurité, toute personne manipulant le corps portant un équipement de protection et le corps enterré dans un cercueil dans le sol. Il a été démontré que le virus persiste chez les primates morts jusqu'à une semaine.

Le norovirus (la grippe intestinale) peut également se propager d'une manière similaire à Ebola, et il est possible d'attraper la grippe à partir du mucus infecté d'une personne décédée. Le virus de la variole reste dans les croûtes d'une personne décédée jusqu'à un siècle, mais au moins il n'est pas contagieux des morts aux vivants.