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9 héros méconnus du chemin de fer clandestin

Considérant que l'énorme réseau de chemins cachés et de refuges connus sous le nom de chemin de fer clandestin s'étendait du sud profond jusqu'au Canada, il est logique que des centaines de personnes aient été impliquées dans son fonctionnement. Certains, comme Harriet Tubman, étaient des « chefs d'orchestre », qui ont dirigé les missions de sauvetage, tandis que d'autres – John Brown, par exemple – étaient des « chefs de gare », hébergeant des fugitifs chez eux et organisant un passage sûr vers la liberté. Voici neuf autres héros valeureux qui ont risqué leur vie pour aider les gens sur le chemin de la liberté.

1. William Still

Un croquis de William Still tiré du livre de 1898 de Wilbur Henry Siebert et Albert Bushnell HartLe chemin de fer clandestin de l'esclavage à la liberté.Macmillan, Wikimedia Commons // Domaine public

Né de parents anciennement esclaves dans le New Jersey en 1821, William Still a déménagé à Philadelphie à l'âge de 23 ans et a endossé le manteau abolitionniste à plus d'un titre. Il apprend seul à lire et à écrire, obtient un emploi de commis à la Pennsylvania Abolition Society et progresse dans l'organisation jusqu'à ce qu'il soit nommé président de son nouveau comité de vigilance au début des années 1850. À ce poste, Still supervisait le réseau de refuges de la région - sa propre maison parmi eux - et collectait des fonds pour financer des missions de sauvetage clés, dont quelques-unes de celles de Harriet Tubman.

On estime que Still a transporté environ 800 personnes vers la liberté pendant son mandat; l'un d'eux était son frère Pierre. Mais il y a une autre raison pour laquelle il est souvent appelé « le père du chemin de fer clandestin ». Toujours documenté les histoires de plus de 600 évadés et les a toutes publiées dans un volume révolutionnaire intituléLe chemin de fer clandestinen 1872, faisant de lui le seul Noir à avoir écrit et auto-publié un compte rendu de première main de l'activité du chemin de fer clandestin. Il espérait que la «détermination et les efforts extraordinaires» exposés dans les récits poignants inciteraient les Noirs américains à poursuivre la lutte pour les droits civiques.

« La race ne doit pas oublier le rocher d'où ils ont été taillés, ni la fosse d'où ils ont été creusés », écrit-il dans l'introduction. 'Comme les autres races, ce peuple nouvellement émancipé aura besoin de toute la connaissance de sa condition passée qu'il pourra obtenir.'

2. John P. Parker



Maison de Parker à Ripley, Ohio.Nyttend, Wikimedia Commons // Domaine public

Lorsque John P. Parker avait 8 ans, un marchand l'a séparé de sa mère esclave à Norfolk, en Virginie, et l'a vendu à un médecin à Mobile, en Alabama. Là, Parker a fait son apprentissage dans une fonderie de fer et a appris à lire et à écrire, avec l'aide des enfants du médecin. À 18 ans, il persuade l'un des patients du médecin de l'acheter et le laisse progressivement racheter sa liberté avec ses gains de fonderie. Le plan a fonctionné et Parker est parti pour Ripley, Ohio, où il a construit une maison, fondé une famille et breveté quelques pièces mécaniques populaires pour les machines à tabac au cours d'une brillante carrière de fondeur.

Pendant tout ce temps, Parker a fait des excursions régulières à travers la rivière Ohio pour ramener les esprits fugitifs du Kentucky aux maisons sûres de Ripley (l'une appartenait à John Rankin, un abolitionniste blanc de premier plan qui vivait à moins d'un mile de Parker). Les missions de sauvetage de Parker étaient particulièrement dangereuses, en partie parce que les chasseurs de primes à la recherche de fugitifs savaient qui il était, et en partie parce que Parker lui-même était intrépide. Une fois, un esclavagiste a soupçonné qu'un couple marié tenterait de s'échapper, alors il a pris leur bébé et l'a fait dormir dans sa chambre. Parker s'est faufilé dans la pièce, a soigneusement arraché l'enfant du lit - où l'esclavagiste dormait également - et s'est précipité à travers la maison. L'esclavagiste se réveilla et se précipita après lui, tirant avec son pistolet, mais Parker et la famille réussirent à s'échapper de l'autre côté de la rivière.

Parker a raconté ces sauvetages au journaliste Frank M. Gregg lors d'une série d'entretiens dans les années 1880, mais le manuscrit est resté oublié dans les archives de l'Université Duke jusqu'à ce que l'historien Stuart Seeley Sprague le déterre et le publie en 1996.

3. et 4. Harriet Bell Hayden et Lewis Hayden

Un portrait de Lewis Hayden du journal abolitionniste de William Lloyd GarrisonLe libérateur.Le libérateur, Wikimedia Commons // Domaine public

Né esclave à Lexington, Kentucky, en 1812, Lewis Hayden a vu les esclavagistes déchirer sa famille non pas une mais deux fois. Premièrement, ses frères et sœurs ont été vendus à un autre esclavagiste ; et plus tard, sa femme et son fils ont été achetés par le sénateur du Kentucky Henry Clay [PDF] et vendus quelque part dans le Grand Sud. Hayden ne les a plus jamais revus. Au début des années 1840, il épousa une esclave nommée Harriet Bell, adopta son fils et commença bientôt à préparer leur évasion.

Avec l'aide de Calvin Fairbank, un ministre, et de Delia Webster, une enseignante, les Hayden ont fui le domaine de leur esclavagiste et sont finalement arrivés sains et saufs au Canada. En 1846, ils sont retournés aux États-Unis et se sont installés dans le quartier de Beacon Hill à Boston, où ils ont ouvert un magasin de vêtements. Peu de temps après, Lewis et Harriet avaient rejoint le Boston Vigilance Committee et avaient transformé leur maison en pension de famille, qui est devenue une étape très fréquentée du chemin de fer clandestin.

Un dessin de Harriet Bell Hayden de sa nécrologie enLa Gazette de Cleveland.La Gazette de Cleveland,Wikimedia Commons // Domaine public

Bien que l'esclavage soit illégal dans le Massachusetts depuis 1783, le Fugitive Slave Act de 1850 stipulait que les esclaves qui s'étaient enfuis dans des États libres pouvaient toujours être retrouvés et renvoyés à leurs esclavagistes dans le Sud. Les Hayden ont courageusement protégé des centaines de personnes des chasseurs de primes qui ont essayé de faire exactement cela. Ellen et William Craft, par exemple, avaient attiré une large attention pour leur évasion risquée de l'esclavage en Géorgie, qui impliquait Ellen se faisant passer pour un homme blanc et William se faisant passer pour son serviteur noir. Lorsque les chasseurs de primes les ont poursuivis jusqu'à la maison des Haydens, Lewis a annoncé qu'il ferait facilement exploser toute la propriété avec les deux barils de poudre à canon qu'il gardait à l'intérieur s'ils tentaient de kidnapper les Crafts. Les chasseurs de primes n'ont pas pris le risque et sont repartis les mains vides.

Lewis a également aidé à recruter des soldats noirs pour la 54e infanterie du Massachusetts, l'une des premières unités militaires entièrement noires de l'Union, et a même été élu à l'Assemblée générale du Massachusetts en 1873. À sa mort en 1889, le conseil municipal de Boston l'a félicité comme « l'un des les pionniers dans la libération de ce pays de la malédiction de l'esclavage. Harriet, décédée en 1893, a fait don de l'intégralité de sa succession à la Harvard Medical School dans le but d'établir une bourse pour les étudiants noirs, qui existe toujours aujourd'hui.

5. Henrietta Bowers Duterte

Une photo d'Henrietta Bowers Duterte avec l'un de ses enfants. Auteur inconnu, Wikimedia Commons // Domaine public

En 1852, Henrietta Bowers, une tailleuse de 35 ans, épousa un croque-mort haïtien-américain nommé Francis A. Duterte. Ils venaient tous les deux de familles respectées de Philadelphie, et la morgue de Francis a été un succès ; en d'autres termes, cela aurait dû être une longue et heureuse union. Mais à la fin de cette décennie, Henrietta était seule : ses enfants étaient tous morts jeunes, et Francis était également décédé subitement. Au lieu de confier les affaires de la morgue à un homme, ce qui était prévisible à l'époque, Henrietta s'en est chargée et, en plus de gérer la morgue, en a fait une halte particulièrement clandestine sur le chemin de fer clandestin.

Non seulement Henrietta utilisait les cortèges funéraires comme des occasions d'aider les fugitifs déguisés à se glisser inaperçus à travers la ville, mais elle les faisait aussi parfois sortir clandestinement de Philadelphie dans de vrais cercueils. La morgue a continué à être lucrative et Henrietta a canalisé les bénéfices vers des organisations qui servaient la communauté noire de Philadelphie, comme la First Colored Church et le Philadelphia Home for Aged and Infirm Colored Persons de Stephen Smith. En 1866, elle a aidé à organiser la Freedman's Aid Society Fair pour soutenir les anciens esclaves du Tennessee.

6. David Ruggle

Caricature politique représentant un propriétaire d'esclaves faisant rage contre Ruggles et deux autres abolitionnistes qui avaient aidé l'un de ses serviteurs à s'échapper.Edward Williams Clay, Division des estampes et photographies de la Bibliothèque du Congrès // Aucune restriction connue sur la publication

David Ruggles, né libre à Norwich, Connecticut, en 1810, a déménagé à New York à l'âge de 17 ans et a ouvert une épicerie, qu'il employait avec des Noirs américains émancipés. En peu de temps, Ruggles s'est tourné vers le prêt et la vente de livres, de brochures et de journaux abolitionnistes, faisant de lui le premier propriétaire de librairie noire du pays. En 1835, Ruggles et d'autres abolitionnistes locaux fondèrent le New York Vigilance Committee, une organisation interraciale qui, comme celle de Philadelphie, aidait les gens à échapper à l'esclavage. Non seulement il a fourni une aide juridique aux Noirs américains ciblés par les chasseurs de primes, mais il a également hébergé de nombreux fugitifs dans sa propre maison de la rue Lispenard.

L'un de ces invités temporaires était Frederick Douglass, qui a échappé à l'esclavage et est arrivé à New York sans le sou et affamé en 1838. Il a été sauvé, explique-t-il dans son autobiographie de 1845, « par la main humaine deM. David Ruggles, dont je n'oublierai jamais la vigilance, la gentillesse et la persévérance. Douglass a écrit à sa fiancée, Anna, qui l'a rejoint quelques jours plus tard, et Ruggles a même organisé une cérémonie de mariage dans la maison. Peu de temps après le mariage, Ruggles a donné 5 $ au couple et a réservé leur passage sur un bateau à vapeur pour New Bedford, Massachusetts.

Tout au long de ses années en tant que chef de gare du chemin de fer clandestin, Ruggles a distribué d'innombrables publications anti-esclavagistes et a plaidé pour « l'abolitionnisme pratique », ou l'idée que chaque personne devrait participer activement à l'émancipation des Noirs américains. Il n'était pas sans ennemis : son magasin a été incendié à deux reprises, et il a été agressé physiquement à plusieurs reprises. À la fin de la vingtaine, la santé de Ruggles déclinait et l'abolitionniste Lydia Maria Child l'encouragea à venir vivre avec la Northampton Association of Education and Industry, une communauté autosuffisante à Florence, dans le Massachusetts, qui défendait l'égalité des droits pour tous. Là, Ruggles a retrouvé une partie de ses forces grâce à l'hydrothérapie, et il a finalement ouvert son propre hôpital d'hydrothérapie, où Douglass lui rendait souvent visite. À sa mort à 39 ans, c'est Douglass qui a rédigé sa nécrologie.

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7. et 8. Harriet Forten Purvis et Robert Purvis

Un daguerroéotype de Robert Purvis des années 1840. Bibliothèque publique de Boston, Flickr // CC BY 2.0

Robert Purvis, le fils d'un homme blanc et d'une femme noire libre, était actif dans pratiquement toutes les facettes du mouvement anti-esclavagiste de Philadelphie des années 1830 à la guerre civile. Il a aidé à fonder et à diriger la Vigilant Association of Philadelphia et son comité de vigilance, qui offraient aux fugitifs un hébergement, des vêtements, des soins médicaux, des conseils juridiques et un passage vers le nord ; et il a également travaillé aux côtés d'éminents abolitionnistes comme William Lloyd Garrison pour établir l'American Anti-Slavery Society en 1833 et la Pennsylvania Anti-Slavery Society quelques années plus tard.

Comme les femmes n'étaient à l'origine pas autorisées à être membres de l'American Anti-Slavery Society, l'épouse de Robert, Harriet Forten Purvis, rejoignit Lucretia Mott et d'autres militants pour former la Philadelphia Female Anti-Slavery Society en décembre 1833. Harriet, comme Mott, continuer à devenir un leader dans le mouvement pour le suffrage, aussi.

Robert et Harriet étaient tous deux issus de familles de Philadelphie extrêmement prospères et respectées, et ils ont utilisé leur influence et leurs ressources financières pour aider les évadés de toutes les manières possibles. Leur maison de Lombard Street est devenue une artère bien fréquentée pour les fugitifs se dirigeant vers le nord.

'Il était président du' chemin de fer souterrain ', et tout au long de cette longue période de péril, sa maison était une gare bien connue où ses chevaux et voitures et sa présence personnelle étaient toujours au service des voyageurs sur cette route', a lu Robert's nécrologie de 1898 àLe New York Times.

Un portrait de Harriet Forten Purvis vers 1874. ExplorePAhistory.com // Domaine public

Le travail très médiatisé du couple en faisait parfois une cible pour ceux qui s'opposaient à la mobilité ascendante des Noirs américains. En août 1842, un défilé célébrant le huitième anniversaire de la fin de l'esclavage dans les Antilles britanniques s'est transformé en violence lorsqu'une foule irlandaise, contrariée par sa propre position inférieure dans la société, a attaqué les fêtards et a commencé à piller et à incendier des bâtiments appartenant à des Noirs. le long de la rue. Les émeutiers prévoyaient de se rendre chez les Purvis, où Robert se tenait armé et attendait, mais un prêtre catholique les aurait détournés.

Après cela, Robert et Harriet ont déménagé leur famille dans une ferme à Byberry, un quartier du nord-est de Philadelphie, et ont rapidement transformé leur nouveau domaine en une autre station sur le chemin de fer clandestin. Robert a estimé qu'entre 1831 et 1861, il avait aidé à émanciper environ une personne par jour (bien qu'il soit possible que ce calcul inclue son travail plus large avec diverses organisations anti-esclavagistes).

9. Samuel D. Burris

Un croquis de Samuel D. Burris du livre de William StillLe chemin de fer clandestin.Affaires historiques et culturelles du Delaware, Wikimedia Commons // Domaine public

Samuel D. Burris a travaillé sans relâche au cours des années 1840 pour conduire des fugitifs à travers son État natal du Delaware et jusqu'à Philadelphie, où il vivait avec sa femme et ses enfants. Bien que Burris soit un homme libre, il pourrait être emprisonné et vendu en esclavage s'il était surpris en train d'aider des fugitifs dans le Delaware – et en 1847, il l'était.

Les autorités ont appréhendé Burris alors qu'il tentait de faire entrer une femme nommée Maria Matthews sur un bateau à vapeur. Depuis qu'ils ont fixé sa caution à 5 000 $ (plus de 157 000 $ aujourd'hui), il a été contraint de passer des mois en prison en attendant son procès. 'Ils soutiennent et applaudissent ces trafiquants d'esclaves et ces sangsues inhumaines et impitoyables, dans leur conduite accablante, en faisant des gens de couleur des sujets légaux pour que leurs principes sanglants se régalent', a-t-il écrit depuis sa cellule, dans une lettre qui a été publié plus tard dans le journal abolitionniste de William Lloyd GarrisonLe libérateur.

Le 2 novembre 1847, Burris est reconnu coupable, condamné à une amende de 500 $ et à 10 mois de prison supplémentaires. Après cela, il serait vendu en esclavage pendant 14 ans. Alors que Burris purgeait sa peine de 10 mois, un groupe d'abolitionnistes de Philadelphie a amassé 500 $ et a envoyé un quaker nommé Isaac Flint se faire passer pour un commerçant et acheter Burris à la vente aux enchères. Heureusement, Flint a fini par être le plus offrant (bien que selon le récit de William Still dansLe chemin de fer clandestin, la chance n'avait pas grand-chose à voir là-dedans : Flint a racheté savamment un trader de Baltimore qui avait tenté de surpasser son offre).

'[Burris] n'était en aucun cas conscient du fait qu'il était tombé entre les mains d'amis, mais, au contraire, a manifestement travaillé avec l'impression que sa liberté avait disparu', a écrit Still. « La joyeuse nouvelle a été chuchotée à l'oreille de Burris que tout allait bien ; qu'il avait été acheté avec de l'or abolitionniste pour l'empêcher d'aller dans le sud.

Comme l'historien Robin Krawitz de l'Université d'État du Delaware l'a dit à CNN, Burris a continué à aider les fugitifs après sa libération, et les Delawares en colère ont en fait demandé au gouvernement de le discipliner plus sévèrement. Après que les autorités eurent promulgué une législation recommandant la flagellation publique comme punition pour toute personne arrêtée une deuxième fois, Burris a interrompu ses opérations dans le Delaware. Au lieu de cela, il a déménagé à San Francisco, où il a collecté des fonds pour aider les personnes nouvellement libérées à s'établir.