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Une brève histoire du Castoréum, la sécrétion de cul de castor utilisée comme arôme

En septembre 2013, le blogueur populaire « The Food Babe » a publié une vidéo proclamant que les castors « savourent untond'aliments à l'épicerie avec leur petittrou du cul!' Depuis lors, Internet regorge de messages alarmistes disant que les mégots de castor sont utilisés pour tout parfumer, des boissons gazeuses à la crème glacée à la vanille. Le coupable derrière cette frayeur est un aromatisant appelé castoréum, mais qu'est-ce que c'est exactement, et est-ce que ça vaut le coup ?

QU'EST-CE QUE CASTOREUM ?

Le castoréum est une substance sécrétée par les castors mâles et femelles d'Alaska, du Canada et de Sibérie à partir de sacs en forme de poche situés près de la base de leur queue (castorest le mot pour castor en latin). Les castors ne voient ni n'entendent très bien, mais ils ont un excellent odorat et, grâce à leurs glandes de castoréum, ils sentent également très bon. Ils utilisent leur castoréum en partie pour marquer leur territoire, le sécrétant au-dessus des monticules de terre qu'ils construisent sur les bords de leur terrain d'origine. (Le castoréum qui jaillit est apparemment si fort que vous pouvez l'entendre si vous vous tenez à proximité.) Les castors utilisent également la sécrétion grasse et cireuse pour imperméabiliser leur fourrure.

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Une combinaison odorante de vanille et de framboise avec des notes florales, le castoréum contient des informations sur la santé d'un castor et aide à faire la distinction entre les membres de la famille et les étrangers. Les castors sont tellement intéressés par l'odeur qu'historiquement, les trappeurs à fourrure appâtaient les pièges avec du castoréum.

COMMENT A-T-IL ÉTÉ UTILISÉ ?

Castoréum séché exposé dans un musée.Wikimedia // CC BY-SA 3.0

Lorsque le castoréum est frais, c'est un liquide dont la couleur varie du jaune et du lait au gris et collant, selon le type de castor et son sexe. Chez un animal vivant, ce fluide est trait et séché en un solide pour la fabrication de parfums. Chez un animal mort, la totalité de la glande du castoréum est prélevée et, traditionnellement, conservée en la fumant au feu de bois.

Pendant une grande partie de son histoire, le castoréum a été utilisé comme médicament. Les femmes romaines inhalaient les vapeurs du castoréum brûlé dans les lampes parce qu'elles pensaient que cela provoquerait des avortements (ce n'est pas le cas). Hildegard von Bingen, une abbesse, mystique et érudite bénédictine du XIIe siècle, a écrit que des « testicules » de castor en poudre bues dans du vin réduiraient la fièvre ; la glande de castoréum, une fois séchée, est facilement confondue avec les testicules. Le castoréum a également été utilisé pour traiter les maux de tête, ce qui est logique étant donné qu'il contient de l'acide salicylique, l'ingrédient principal de l'aspirine.



La colonisation de l'Amérique a conduit à une augmentation de la disponibilité des peaux de castor, qui ont été utilisées pour fabriquer de beaux chapeaux dans toute l'Europe, et à un regain d'intérêt pour le castoréum en tant que médicament. Vendu en parapharmacie et en pharmacie, il était recommandé pour les maux d'oreilles, les maux de dents, les coliques, la goutte, l'endormissement, la prévention du sommeil et le renforcement général du cerveau. C'est également au 19e siècle que la substance a commencé à être utilisée dans l'industrie du parfum comme fixateur, un ingrédient qui rend les autres parfums plus parfumés et plus durables.

À la fin du 19e siècle, la demande de peaux et de castoréum était si grande que les castors nord-américains étaient au bord de l'extinction. En 1894, un représentant de la Compagnie de la Baie d'Hudson, une importante entreprise de commerce de peaux de castor et de castoréum, déclara : « Les jours du castor sont comptés. Il ne peut pas coexister avec la civilisation.

EST-IL ENCORE UTILISÉ AUJOURD'HUI ?

SelonLe compagnon d'Oxford du sucre et des sucreries, le castoréum a été utilisé pour la première fois comme additif alimentaire au début du 20e siècle, mais est maintenant rarement, voire jamais, utilisé dans l'industrie des arômes produits en série. Néanmoins, la FDA le considère comme un « arôme naturel », car il est dérivé d'une source naturelle et peut être utilisé pour ajouter des notes fruitées de fraise ou de framboise, ou comme substitut de la vanille (les composés proviennent du régime alimentaire du castor composé d'écorce et de feuilles ). L'un des rares endroits où on le trouve de manière fiable est le schnaps suédois BVR HJT.

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Les castors ne sont généralement plus chassés pour leur fourrure ou leur castoréum. Par conséquent, pour acquérir la substance collante, les castors doivent être anesthésiés et la glande du castoréum doit être traite par un humain. Le processus a été décrit comme « assez grossier » par Joanne Crawford, écologiste de la faune à la Southern Illinois University qui n'est pas étrangère aux mégots de castor ; elle a noté que le goo a une consistance un peu comme la mélasse. En raison des inconvénients et des coûts liés à la récolte du castoréum sur des castors vivants, cette substance est maintenant rarement utilisée. SelonManuel des ingrédients de saveur de Fenaroli, la consommation annuelle de l'industrie est très faible—environ 300 livres—alors que la consommation de vanilline naturelle est de plus de 2,6 millions de livres par an. Lorsque le castoréum est utilisé, il est beaucoup plus probable qu'il se trouve dans l'industrie rentable des parfums plutôt que dans les aliments que nous consommons.

'Dans l'industrie des arômes, vous avez besoin de tonnes et de tonnes de matériaux avec lesquels travailler', a déclaré le chimiste des arômes Gary Reineccius à The Salt de NPR. « Ce n'est pas comme si vous pouviez faire pousser des champs de castors à récolter. Ils ne sont pas très nombreux. Il s'agit donc d'un produit très cher et peu populaire auprès des entreprises alimentaires.'

Ainsi, même s'il est difficile de savoir quels aliments ou quels parfums contiennent du castoréum, il en existe très peu. Cela vaut peut-être la peine de garder votre alarme pour un autre sujet ou simplement d'avoir une pensée pour le castor.