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Une mode à teindre : la brève vie des vêtements hypercolores

Il y a quelque chose de contre-intuitif dans une ligne de vêtements pour jeunes adultes qui pourrait montrer des signes extérieurs d'embarras. Une chemise, par exemple, qui change de couleur lorsqu'une personne transpire semblerait être quelque chose qu'aucun adolescent ne voudrait porter. Pourtant, la société de vêtements Generra a remporté l'or avec Hypercolor, sa gamme de vêtements thermochromiques teints avec un processus breveté qui a permis au tissu de coton de réagir aux pics de température corporelle du porteur.

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Ce n'était pas que de la sueur. Si quelqu'un posait sa main sur la chemise, il laisserait une empreinte de main qui semblait presque irradiée. Les câlins déposeraient des lignes de couleur sur le dos. Même respirer sur le tissu l'a fait changer de couleur. Il s'agissait de vêtements interactifs « d'ambiance », et pendant une brève période en 1991, c'était l'une des tendances les plus en vogue en matière de vêtements.

Les produits qui répondent aux émotions ou au comportement du porteur ne sont pas un nouveau concept. En 1975, un « anneau d'humeur » a été introduit qui changeait de couleur en fonction du tempérament de l'utilisateur à l'aide d'un cristal liquide sensible à la chaleur. Peu de temps après, les rouges à lèvres mood ont commencé à apparaître dans les rayons des cosmétiques. Freezy Freakies, une ligne de gants d'hiver avec des images qui se sont matérialisées par temps froid, s'est emparée du pays dans les années 1980.

Freezy Freakies a utilisé de l'encre thermochromique, une méthodologie similaire à la façon dont les vêtements Hypercolor ont réussi à changer d'apparence. Generra, qui a été fondée par d'anciens dirigeants de la marque de vêtements Brittania en 1980, a eu l'idée après avoir découvert un procédé développé par la société chimique japonaise Matsui Shikiso. Tout d'abord, un colorant permanent serait utilisé sur un vêtement en coton bleu, par exemple. Ensuite, un colorant thermochromatique serait ajouté, avec des microcapsules se liant au tissu. Ce colorant serait généralement composé de colorant leuco, qui peut sembler incolore, ainsi que d'acide et de sel dissociable dissous dans un alcool gras nommé 1-dodécanol.

Le 1-dodécanol est solide à des températures inférieures à 75,2 degrés Fahrenheit. Au-dessus de 75,2 degrés, il réagit avec le sel, ce qui fait que le colorant leuco auparavant incolore prend une nouvelle couleur basée sur l'absorption et la réflexion de la lumière dans le tissu. Si le colorant leuco est jaune et que la chemise est bleue, le point chauffé semblera vert.

Naturellement, peu d'enfants se souciaient beaucoup de la science derrière tout cela – ils savaient simplement que leur t-shirt pouvait changer de couleur. Generra est devenu le licencié exclusif de la technologie Hypercolor aux États-Unis et a lancé une vaste campagne promotionnelle à la fin des années 1990, couvrant MTV et des magazines pour adolescents commeDix-septetMoqueuravec des publicités imprimées pour les vêtements aux couleurs changeantes qui se lisent comme suit : « Hypercolor, hypercool. »

L'assaut marketing a créé une forte attente pour les débuts officiels d'Hypercolor en janvier 1991. Disponibles dans les magasins de détail, les vêtements portaient généralement l'insigne Hypercolor ou aucun logo du tout. Les acheteurs potentiels pouvaient goûter à l'action thermochromatique dans les magasins. Mieux encore, ils pourraient le faire dans les écoles, où les enfants qui avaient acheté les chemises parcouraient les couloirs et agissaient comme des panneaux d'affichage vivants pour la ligne.



'Tout le monde le touchait et respirait dessus et tout ça et essayait de le faire changer de couleur', a déclaré Courtney Signorella, une cliente de 12 ans et étudiante à la Fort Myers Middle School de Fort Myers, en Floride.Actualités-Presseen juillet 1991 de la réaction de ses camarades de classe à son équipement Hypercolor. Les vêtements ont également changé de couleur dans la climatisation, sous le soleil et pendant l'exercice.

Steve Miska, président de Generra à l'époque, a rejeté les inquiétudes selon lesquelles les vêtements pourraient être un signe au néon potentiel de nervosité. Après avoir testé les vêtements sur ses propres employés, il a estimé que les changements de couleur au niveau des aisselles étaient tachés et pas très perceptibles. Même s'ils fabriquaient des shorts et des jeans, il n'y avait aucun problème apparent de décoloration au niveau de l'aine. Pour un vêtement potentiellement controversé, Hypercolor s'en est sorti sans une égratignure.

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Le seul problème? Generra a sous-estimé à quel point les gens seraient captivés. La société prévoyait 20 millions de dollars de ventes pour 1991. En avril de la même année, elle avait vendu 50 millions de dollars d'articles Hypercolor, des chemises (24 $) aux débardeurs (15 $) aux shorts (34 $). Une ligne dérivée, Hypergrafix, a utilisé des images qui apparaîtraient avec un pic de température. Au total, la société a réalisé 105 millions de dollars de revenus de gros pour cette année, soit plus de cinq fois ce qu'elle avait prévu.

Mais le succès d'Hypercolor a eu un prix. Il y avait une pénurie de teintures utilisées et un arriéré de commandes à remplir. Generra a ajouté des employés et de nouvelles installations de fabrication dans son port d'attache de Seattle, mais n'a fini par répondre qu'à la moitié de la demande. Au moment où la production a repris, l'enthousiasme des consommateurs pour Hypercolor commençait à s'estomper.

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Après que la nouveauté initiale de voir les empreintes de mains ou les changements de couleur se soit dissipée, les chemises n'étaient pas très différentes des autres vêtements dans les placards. Et si la fascination pour les vêtements ne s'est pas estompée, la teinture l'a rapidement fait. Des lavages ou séchages répétés dans des machines (ce qui n'était pas recommandé) ont fréquemment dilué la réaction, transformant les vêtements en une bizarrerie violet-marron. Les jeunes acheteurs se sont également tournés vers les vêtements de sport sous licence, comme les chemises NBA, ainsi que les tendances de la mode proposées par des points de vente comme Gap.

'Il n'y a rien de tendance à propos d'Hypercolor', a déclaré Miska auTribune de Chicagoen 1991, au plus fort de la popularité du produit. Il ne savait pas à quel point ces mots deviendraient bientôt vrais.

En 1992, la mode était terminée et Generra a déclaré faillite, vendant son usine de sérigraphie et octroyant une licence à une société nommée Seattle T-Shirt pour fabriquer des vêtements Hypercolor pour une base de consommateurs de plus en plus réduite.

Les vêtements thermoréactifs n'ont jamais complètement disparu. En 2008, un certain nombre de fabricants, dont American Apparel et Puma, ont tenté de ressusciter le style avec des chemises, des robes et des baskets. Actuellement, une ligne de vêtements sous la marque Shadow Shifter a pris le relais, proposant des chemises et autres produits qui réagissent à la fois à la température et à l'eau. Hypercolor était un feu de paille thermochromatique, malgré l'optimisme de Generra.