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Une histoire de pigeon

Il y a cent soixante-quinze ans, Charles Darwin partit pour un voyage d'enquête, à bord duHMS Beagle, dans ce qui serait une expédition révolutionnaire pour ses propres théories, et la façon dont le monde en serait venu à voir l'origine des espèces. Intrigué par les grandes différences entre les oiseaux moqueurs et les pinsons proches des Galapagos, Darwin a ramené cette curiosité en Angleterre et a trouvé un moyen de tester ses pensées sur la spéciation, en utilisant un animal tout aussi admiré et méprisé : le pigeon. Plus précisément, les « pigeons chics », les races de pigeons étranges, souvent comiques et parfois effrayantes, dont la popularité et la disponibilité étaient en plein essor tout comme Darwin avait besoin de spécimens.

En croisant les nombreuses espèces de pigeons de fantaisie, il a montré que contrairement à la croyance répandue selon laquelle il y avait deux espèces différentes qui ont conduit à la diversité des pigeons domestiques, ils sont tous issus d'une seule espèce sauvage : le pigeon biset (Columba livia). Bien qu'il ait prétendu ne jamais développer un véritable penchant pour les créatures, sa fascination pour elles et son intérêt pour leurs origines lui ont permis de se montrer que les théories qu'il développait étaient, en fait, probables, et qu'il ne confondait pas coïncidence et causalité.

Pigeons et civilisation

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Bien avant Darwin, les pigeons biset de Mésopotamie et de Sumer affluaient vers les champs fertiles, picorant des graines, et furent bientôt encouragés à se percher dans des nichoirs dans les villes et dans les fermes. Leurs pigeonneaux (gros oisillons presque adultes) fournissaient de riches sources de protéines, dans un pays où le gibier s'était raréfié. Alors que la sauvagine rouge domestiquée (maintenant nos poulets communs) était la volaille de choix en Inde et dans une grande partie de l'Asie, les pigeons (tourterelles) étaient l'oiseau de viande prédominant et le sacrifice religieux au Moyen-Orient et en Europe pendant des millénaires.

Peu de temps après leur domestication, les pigeons sont devenus bien plus que de simples sources de viande. Les gens les ont observés et ont réalisé que leur comportement imitait celui que nous tenions en plus haute estime chez les humains : ils sont monogames, chacun d'un couple servant et prenant soin de l'autre et de sa progéniture ; ils ont un fort instinct de recherche et un instinct de protection féroce dans le nid; pourtant, ce sont des créatures en grande partie pacifiques, très intelligentes mais vivant ce que les humains considéraient comme une vie simple et idéale.

L'humanité a exploité ces traits pour élever des pigeons messagers réussis dès l'ancienne Phénicie. Dans de nombreux pays, nous avons divinisé et exalté l'espèce. Noé a sorti une colombe de son arche, qui lui est revenue. Les déesses Ishtar, Vénus et Aphrodite sont toutes représentées par des colombes. Dans l'iconographie chrétienne, on dit que la colombe représente le Saint-Esprit, et en Chine, on dit que les colombes représentent la fidélité et la longévité. Les colombes ont même trouvé leur chemin dans les « remèdes » douteux d'antan, censés éloigner la peste et les paralysies.



Les pigeons omniprésents qui peuplent nos villes et villages sont tous les descendants de pigeons domestiques évadés, et le croisement avec les pigeons biset sauvages dans leurs habitats européens d'origine a conduit à une quasi-extinction du type pur.Columba livia. Dans les Amériques, cependant, aucun croisement de ce type n'a eu lieu. Pourquoi? Eh bien, notre seul pigeon indigène était le pigeon voyageur, et ils ont disparu depuis plus de cent ans. Oui, tous nos pigeons américains sont des 'importations', tout comme les pissenlits. Très réussis, adaptables et se reproduisant plus rapidement que nous ne pouvons contrôler, les pigeons sauvages se sont répandus dans tous les coins du monde habité, en dehors de l'Antarctique.

Mais alors même que les pigeons échappés ou relâchés ont dépassé nos villes, ceux qui sont restés en captivité ont prouvé leur utilité. En temps de guerre, les pigeons messagers sont utilisés avec succès depuis des milliers d'années, depuis les batailles des cités-États grecques. Plus récemment, la Première Guerre mondiale a vu une action intense avec ces « pur-sang du ciel » au vol rapide. Les pigeons pouvaient transmettre des messages plus rapidement et plus efficacement (avec un taux d'arrivée de 95%) que n'importe quel messager humain, et un pigeon, nommé Cher Ami, a même transmis un message après avoir perdu une jambe et avoir reçu un fragment de balle logé dans sa poitrine, sauvant 500 soldats alliés. Aussi récemment que la guerre d'indépendance en Palestine/Israël, les forces israéliennes ont utilisé avec succès des pigeons pour transmettre des messages lorsque tous les autres moyens de communication ont été coupés.

Pigeon Fantaisie

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Tout au long de leur domestication, les pigeons ont tous deux été autorisés à se reproduire librement et ont été élevés avec des partenaires triés sur le volet présentant les caractéristiques les plus souhaitables. Au cours de cet élevage sélectif, les colombophiles ont remarqué à quel point de nombreux traits physiques de ces oiseaux étaient manipulables. Enregistré pour la première fois au 16ème siècle par l'historien naturel italien Ulisse Aldrovandi, des groupes de pigeons élevés spécifiquement pour leur apparence ont probablement existé dès la fin du Moyen Âge en Europe occidentale. Bien que beaucoup aient été amoureux de l'espèce, l'un des plus grands éleveurs de plaisir était le souverain moghol du XVIe siècle, Akbar le Grand. Son troupeau de 10 000 pigeons se déplaçait avec lui partout où il allait, et il passait de nombreuses heures dans ses pigeonniers, choisissant des partenaires pour les jeunes pigeonneaux et échappant aux pressions de la domination d'un empire.

À l'époque victorienne, les « pigeons fantaisie » sont devenus la fascination de choix pour de nombreux amateurs des classes supérieures et moyennes, et les expositions officielles d'oiseaux ont eu lieu presque aussi longtemps que les expositions canines officielles. Au début des années 1900, les pigeons étaient des animaux de compagnie populaires même parmi les classes ouvrières – et ils ne se limitaient pas aux pigeonneaux sauvages qui vivaient sur leurs toits et leurs rebords de fenêtres. À Londres, on pouvait acheter une paire de pigeons Pouter à l'allure distinctive pour 10 pence, bien moins cher que n'importe quelle autre race d'animal de compagnie de fantaisie. Les pigeons étaient un petit luxe dont presque tout le monde pouvait profiter.

L'élevage de pigeons de fantaisie est toujours un cercle compétitif majeur, mais pas un passe-temps aussi large en dehors des éleveurs de compétition. Au cours de l'année écoulée, plus de 30 000 pigeons ont été présentés dans des expositions majeures aux États-Unis et au Royaume-Uni. Certains concurrents présenteront plus de dix races dans une seule compétition, mais la plupart ont leurs favoris et beaucoup se spécialisent dans une seule race.

pourquoi ne nettoient-ils pas la statue de la liberté

Le sport des rois et des stars

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En plus du monde des pigeons fantaisistes, la scène des pigeons voyageurs est également bien vivante. Alors que l'Europe et les Amériques ont des clubs de sport colombophile depuis plus de 200 ans et des courses formelles depuis au moins 150 ans, le plus grand marché pour le sport colombophile de nos jours est, de loin, la Chine. Les 20 dernières années ont vu un boom massif du « jeune argent » en Chine, et la foule des milliardaires autodidactes a son sport de prédilection : les courses de pigeons. Les kits (troupeaux) des meilleurs coureurs peuvent être évalués à plus de 100 millions de dollars, les champions se vendant jusqu'à 330 000 $.

Bien que le monde des courses de pigeons d'élite soit prohibitif pour la plupart, il est possible d'installer un petit pigeonnier (logement pour pigeons) et d'élever des coureurs novices ou des fantaisies pour moins de 250 $ dans la plupart des endroits. Malgré son petit départ initial, les riches et célèbres n'ont pas peur des pigeons. Le colombophile le plus visiblement enthousiaste de nos jours est Mike Tyson, qui élève des pigeons depuis son enfance. Il est en compagnie de Nikola Tesla, qui a de loin préféré ses pigeons aux humains ; Yul Brynner, qui surveillait ses troupeaux de courses en hélicoptère ; la reine Victoria, qui avait une affinité particulière pour les Jacobins ; et Pablo Picasso, qui aimait tellement ses fantails qu'il a nommé sa fille « Paloma », ce qui signifie pigeon en espagnol.

Et, bien sûr, l'inimitable Charles Darwin, qui n'a peut-être pas aimé les pigeons, mais qui les a élevés et soignés avec autant de zèle pour le type et la couleur que n'importe quel amoureux des races - et dont les spécimens de preuve de concept étaient les dernier élément constitutif de son manuscrit,À propos de l'origine des espèces.

Sources supplémentaires : Pigeons : la fascinante saga de l'oiseau le plus vénéré et vilipendé au monde ;Le livre de pigeon pratique de la plume ;L'ornithologie de Francis Willughby de Middleton dans le comté de Warwick.