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AC/DC : la querelle Tesla-Edison

Vous avez probablement entendu parler de la célèbre rivalité entre Nikola Tesla et Thomas Edison, deux géants du génie électrique dont les innovations ont changé l'histoire. Mais quelle était exactement leur histoire les uns avec les autres ?

Toute cette histoire de patron/employé. Tesla, un Serbe de filiation, a commencé à travailler pour la compagnie de téléphone à Budapest. En 1882, il se dirigea vers Paris, où il prit un emploi avec la Continental Edison Company. Il a été invité à travailler aux États-Unis après que son superviseur ait écrit une recommandation louant le jeune homme comme un génie à égalité avec Edison lui-même. Alors qu'il embauchait Tesla, Edison pensait que les idées de l'homme étaient « splendides » mais « tout à fait irréalisables ».

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Edison s'est fortement appuyé sur une expérimentation fastidieuse pour la plupart de ses découvertes, un engagement que certains historiens attribuent en partie à son manque d'éducation formelle. Tesla, en revanche, était un rêveur émotionnel avec des années de formation en ingénierie, ce qui lui a permis d'élaborer des théories avant de les mettre en œuvre physiquement. Plus tard dans la vie, chaque homme a critiqué publiquement le travail de l'autre.

Choc des modes de vie. Tesla était un germaphobe, méticuleusement propre au point d'utiliser (prétendument) dix-sept serviettes propres par jour, et prétendant avoir une 'aversion violente contre les boucles d'oreilles des femmes'. Il a dit une fois auNew York Timesqu'Edison « n'avait aucun passe-temps, ne se souciait d'aucun amusement d'aucune sorte et vivait au mépris total des règles d'hygiène les plus élémentaires ».

Le choc des... similitudes ? Edison et Tesla se ressemblaient à certains égards également irréconciliables. Tous deux étaient des égocentriques qui abhorraient l'égocentrisme chez les autres. Et les deux hommes avaient besoin de peu de sommeil, ce qui aurait fait de longues heures de mauvaise humeur dans l'atelier.

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Guerre des courants ! L'idée « peu pratique » d'Edison la moins préférée d'Edison était le concept d'utilisation de la technologie du courant alternatif (AC) pour apporter de l'électricité aux gens. Edison a insisté sur le fait que son propre système à courant continu (CC) était supérieur, en ce qu'il maintenait une tension inférieure de la centrale électrique au consommateur, et était donc plus sûr. Mais la technologie AC, qui permet au flux d'énergie de changer périodiquement de direction, est plus pratique pour transmettre des quantités massives d'énergie, comme l'exige une grande ville ou un centre industriel, par exemple. À l'époque, la technologie CC n'autorisait qu'un réseau électrique dans un rayon d'un mile de la source d'alimentation. Le conflit entre les deux méthodes et leurs maîtres est connu sous le nom de War of Currents, immortalisé à jamais par le groupe AC/DC.



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Le pari. Tesla a insisté sur le fait qu'il pouvait augmenter l'efficacité des dynamos prototypiques d'Edison et a finalement épuisé suffisamment Edison pour le laisser essayer. Edison, a affirmé plus tard Tesla, lui avait même promis 50 000 $ s'il réussissait. Tesla a travaillé 24 heures sur 24 pendant plusieurs mois et a fait beaucoup de progrès. Lorsqu'il a demandé sa récompense, Edison a affirmé que l'offre était une blague, en disant: 'Quand vous deviendrez un Américain à part entière, vous apprécierez une blague américaine.' Edison a proposé une augmentation de 10 $/semaine à la place. Toujours fier, Tesla a démissionné et a passé les mois suivants à trouver des petits boulots dans la ville de New York. Nikola Tesla : creuseur de fossés.

La faille. Tesla a finalement collecté suffisamment d'argent pour fonder la Tesla Electric Light Company, où il a développé plusieurs brevets à succès, notamment des générateurs à courant alternatif, des fils, des transformateurs, des lumières et un moteur à courant alternatif de 100 chevaux. Toujours plus visionnaire qu'homme d'affaires, Tesla a fini par vendre la plupart de ses brevets (pour la somme saine mais limitée de 1 million de dollars) à George Westinghouse, un inventeur, entrepreneur et ingénieur qui était lui-même en conflit avec Edison depuis des années. En fait, Westinghouse était un participant plus économique à la guerre des courants que Tesla. Leur partenariat, on peut l'imaginer, a rendu la popularisation éventuelle d'AC encore plus amère pour Edison.

Histoire « d'après-guerre ». Finalement, c'est AC qui l'a emporté. La plupart. Westinghouse a réalisé le rêve de Tesla de construire une centrale électrique à Niagara Falls pour alimenter la ville de New York et a construit sur ses principes le même système de réseaux électriques locaux que nous utilisons aujourd'hui. Le point initial d'Edison sur la praticité du courant continu est cependant bien compris : la personne moyenne ne peut pas avoir de courants alternatifs inondant des quantités massives d'énergie dans ses appareils électroménagers, donc la plupart des appareils enfichables doivent convertir en interne le courant alternatif passe à l'intérieur de la brique du cordon de votre ordinateur portable). Cette conversion gaspille beaucoup d'énergie (pensez à toute la chaleur provenant de la brique du cordon de votre ordinateur portable). Des études majeures commencent à examiner les manières dont les alimentations CA et CC peuvent fonctionner avec la technologie moderne d'exploitation de l'énergie, pour faire fonctionner l'ensemble de notre réseau plus efficacement.

Tesla sur Edison : « S'il avait une aiguille à trouver dans une botte de foin, il ne s'arrêterait pas pour raisonner là où elle était le plus susceptible d'être, mais procéderait immédiatement, avec la diligence fiévreuse d'une abeille, à examiner paille après paille jusqu'à ce qu'il trouve l'objet sa recherche. ... J'étais presque un triste témoin de tels faits, sachant qu'un peu de théorie et de calcul lui auraient épargné quatre-vingt-dix pour cent de son travail.
-New York Times, 19 octobre 1931 (le lendemain de la mort d'Edison)