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Adams contre Jefferson : la naissance des campagnes négatives aux États-Unis

Les campagnes négatives aux États-Unis remontent à John Adams et Thomas Jefferson. En 1776, le duo dynamique a combiné ses pouvoirs pour aider à revendiquer l'indépendance de l'Amérique, et ils n'avaient que de l'amour et du respect les uns pour les autres. Mais en 1800, la politique des partis avait tellement éloigné le couple que, pour la première et la dernière fois dans l'histoire des États-Unis, un président s'est retrouvé à courir contre son vice-président.

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Les choses se sont gâtées rapidement. Le camp de Jefferson a accusé le président Adams d'avoir un « caractère hermaphrodite hideux, qui n'a ni la force et la fermeté d'un homme, ni la douceur et la sensibilité d'une femme ». En retour, les hommes d'Adams ont qualifié le vice-président Jefferson de « homme mesquin et de mauvaise vie, le fils d'une squaw indienne métis, engendrée par un père mulâtre de Virginie ». Alors que les insultes s'accumulaient, Adams était qualifié d'idiot, d'hypocrite, de criminel et de tyran, tandis que Jefferson était qualifié de faible, d'athée, de libertin et de lâche. Même Martha Washington a succombé à la propagande, disant à un membre du clergé que Jefferson était « l'un des plus détestables de l'humanité ».

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À l'époque, les candidats à la présidentielle ne faisaient pas activement campagne. En fait, Adams et Jefferson ont passé une grande partie de la saison électorale dans leurs maisons respectives du Massachusetts et de la Virginie. Mais la principale différence entre les deux politiciens était que Jefferson a embauché un homme à la hache nommé James Callendar pour faire sa diffamation pour lui. Adams, en revanche, se considérait au-dessus de telles tactiques. Au crédit de Jefferson, Callendar s'est avéré incroyablement efficace, convaincant de nombreux Américains qu'Adams voulait désespérément attaquer la France. Bien que l'affirmation soit totalement fausse, les électeurs l'ont achetée et Jefferson a remporté l'élection.

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Jefferson a cependant payé le prix de ses sales tactiques de campagne. Callendar a purgé une peine de prison pour la calomnie qu'il a écrite à propos d'Adams, et lorsqu'il est sorti de prison en 1801, il a estimé que Jefferson lui devait encore. Après que Jefferson ait fait peu pour l'apaiser, Callendar a révélé une histoire en 1802 qui n'avait été qu'une rumeur jusque-là, selon laquelle le président avait une liaison avec l'un de ses esclaves, Sally Hemings. Dans une série d'articles, Callendar a affirmé que Jefferson avait vécu avec Hemings en France et qu'elle avait donné naissance à cinq de ses enfants. L'histoire a tourmenté Jefferson pour le reste de sa carrière. Et bien que des générations d'historiens aient ignoré l'histoire dans le cadre de la propagande de Callendar, des tests ADN en 1998 ont montré un lien entre les descendants d'Hemings et la famille Jefferson.

Tout comme la vérité persiste, cependant, l'amitié aussi. Douze ans après l'élection vicieuse de 1800, Adams et Jefferson ont commencé à s'écrire des lettres et sont redevenus amis. Ils sont restés correspondants pour le reste de leur vie et sont décédés le même jour, le 4 juillet 1826. C'était le 50e anniversaire de la déclaration d'indépendance.


Kerwin Swint est professeur de sciences politiques à la Kennesaw State University et auteur deMudslingers : Les 25 campagnes politiques les plus sales de tous les temps.