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Les hommes peuvent-ils lacter ?

Plus tôt ce mois-ci, la Cour suprême des États-Unis a refusé d'entendre une affaire de discrimination sexuelle d'une femme de l'Iowa qui voulait tirer du lait au travail. Le raisonnement de la Cour ? Ce n'est pas sexiste de dire aux femmes qu'elles ne peuvent pas allaiter au travail parce que les hommes peuvent aussi allaiter.

Ce qui? Est-il vraiment possible pour les hommes de lacter ? Cela peut-il arriver naturellement ? Il s'avère que oui, c'est possible, et c'est plus probable chez les hommes que chez la grande majorité des mammifères. Cela dit, ne vous inquiétez pas, les gars. Il est très peu probable que vous commenciez à saupoudrer du lait à l'improviste.

Commençons par expliquer pourquoi les femmes, et non les hommes, allaitent régulièrement dans des circonstances appropriées. Comme vous vous en doutez, la cause est génétique : 22 des 23 paires de chromosomes humains sont identiques, la 23e paire étant le seul ensemble qui diffère entre les sexes.

'Les gènes du chromosome 23, agissant de concert avec les gènes d'autres chromosomes, déterminent en fin de compte toutes les différences entre nos sexes', a écrit le lauréat du prix Pulitzer et ancien physiologiste Jared Diamond dans un article de 1995 pourDécouvrir. 'Ces différences, bien sûr, incluent non seulement la possession d'ovaires par opposition aux testicules, mais aussi les différences post-adolescentes dans la barbe, le ton de la voix et le développement des seins.'

Tous les mammifères mâles et femelles ont des glandes mammaires, qui sont l'organe qui produit le lait. Lorsque les glandes mammaires arrivent à maturité chez les femelles pendant la puberté, elles se développent dans un état où un pic hormonal, notamment de prolactine, peut facilement induire la lactation. Pour les hommes, la glande ne mûrit généralement pas à ce niveau.

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La différence est donc une question d'influence hormonale, d'abord pendant la puberté, puis de nouveau après la grossesse. Les hommes ont l'équipement nécessaire, mais ils ne produisent généralement pas naturellement les niveaux d'hormones nécessaires pour l'utiliser. Fournir les bonnes hormones, cependant, et la lactation masculine est tout à fait possible.

Une façon d'y parvenir est par une intervention médicale. Il existe plusieurs façons de procéder, mais généralement, vous devez introduire à la fois des œstrogènes et de la prolactine dans le système, souvent par injection. Certains médicaments, comme la Thorazine, un antipsychotique populaire au milieu du 20e siècle, et la digoxine, un médicament pour le cœur, ont induit le lait des hommes comme effet secondaire.



Mais comment les hommes peuvent-ils développer du lait naturellement ?

Les circonstances, comme vous pouvez le deviner, sont rares. Une façon d'induire la lactation des hommes est par la famine. Pendant la Seconde Guerre mondiale, des milliers d'hommes ont signalé l'allaitement alors qu'ils étaient détenus dans des camps de prisonniers de guerre japonais ou des camps de concentration nazis. Lorsqu'une personne souffre de malnutrition, les glandes productrices d'hormones, comme l'hypophyse, qui génère de la prolactine, sont entravées, mais il en va de même pour le foie destructeur d'hormones. Si une alimentation adéquate est fournie plus tard, les glandes récupèrent beaucoup plus rapidement que le foie, provoquant une montée en flèche des niveaux d'hormones.

Il est également possible que quelque chose puisse cibler l'hypophyse et l'amener à produire plus de prolactine. Comme le note l'expert en allaitement Jack Newman, une tumeur de l'hypophyse pourrait avoir cet effet.

Il existe également un camp au sein de la communauté scientifique qui pense que les hommes peuvent allaiter simplement par la stimulation des mamelons. En 1978, l'anthropologue médicale Dana Raphael a affirmé autant dans son livreLe tendre cadeau : l'allaitement. L'endocrinologue du Medical College of Georgia, Robert Greenblatt, a ensuite été d'accord avec Raphael. Diamond pense aussi que c'est possible.

'Une simple stimulation mécanique répétée des mamelons suffit dans certains cas, car la stimulation mécanique est un moyen naturel de libérer des hormones', a écrit Diamond. 'Par exemple, les marsupiaux femelles sexuellement matures mais vierges peuvent régulièrement être stimulés pour allaiter simplement en plaçant les petits d'une autre mère sur leurs tétines.'

Diamond a fourni plusieurs cas « dans lesquels des femmes [non enceintes] ont réussi à allaiter un nourrisson en le plaçant à plusieurs reprises au sein ». La plupart des mères adoptives, par exemple, commencent à allaiter dans les trois ou quatre semaines suivant l'adoption, ce qui suggère qu'une simple stimulation peut induire une action hormonale suffisante pour produire du lait. La même chose serait arrivée à des hommes, dont un homme de 38 ans au Sri Lanka qui, en 2002, a allaité ses deux filles pendant leur petite enfance après la mort de sa femme pendant l'accouchement, selon unAgence France-Presserapport.

Alors, est-il possible pour les hommes de lacter ? Oui c'est le cas. Cela arrive-t-il souvent ? Pas du tout. Cela pourrait-il arriver plus? Absolument, si les hommes décident qu'ils veulent le travail.

'Bientôt, une combinaison de stimulation manuelle des mamelons et d'injections d'hormones pourrait développer le potentiel latent du futur père confiant à produire du lait', a déclaré Diamond. « Bien que j'ai moi-même raté le coche, cela ne me surprendrait pas si certains de mes jeunes collègues masculins, et sûrement des hommes de la génération de mes fils, exploitaient leur opportunité d'allaiter des enfants.

« L'obstacle restant ne sera alors plus physiologique mais psychologique : est-ce que vous allez tous pouvoir surmonter votre accrochage selon lequel l'allaitement est un travail de femme ? »