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Caroline Weldon, défenseure des droits autochtones du XIXe siècle et secrétaire de Sitting Bull

C'était le 15 décembre 1890 et Sitting Bull était mort. La police indienne qui l'avait abattu plus tôt dans la journée déchirait ses cabines lorsqu'elle a trouvé deux des épouses du chef et plusieurs autres femmes cachant son fils sous un matelas, un portrait du chef Hunkpapa Lakota mort accroché au mur. Bien qu'ils aient reçu l'ordre de ne rien toucher, l'un des policiers a déchiré le tableau, utilisant son fusil pour briser le cadre et son poing pour percer un trou dans la toile. Le lieutenant Matthew F. Steele, un membre de la cavalerie parmi ceux qui ont été envoyés pour aider les policiers, a lutté contre le tableau, réalisé, se souvint-il plus tard, par une « Mrs. Weldon, une femme de l'Est », avant qu'elle ne soit complètement détruite. Steele a acheté le tableau aux épouses de Sitting Bull pour 2 $ et l'a conservé pendant six décennies, en le donnant à la State Historical Society of North Dakota en 1953.

Mais qui était la « Mme. Weldon » qui avait voyagé depuis l'Est jusqu'à la réserve de Standing Rock pour la peindre ? Comme dans le souvenir de Steele, elle est souvent une note de bas de page pour l'histoire - traitée comme un fantôme passager lorsqu'elle est mentionnée. Pourtant, Caroline Weldon mérite d'être rappelée en tant qu'activiste qui s'est lancée seule pour essayer d'aider Sitting Bull et son peuple. Bien que son histoire en tant que femme blanche tentant de guider les affaires indigènes ne soit pas simple, ce qu'elle a fait était rare à la fois en termes d'activisme du XIXe siècle et pour une femme célibataire à l'époque victorienne. Son courage se reflète dans le surnom que les Sioux lui ont donné : « Woman Walking Ahead ».

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Taureau assis, 1881O.S. Archives Goff/Hulton/Getty Images

La femme qui deviendra Caroline Weldon est née Susanna Karolina Faesch dans une banlieue de Bâle, en Suisse, en 1844. Ses parents ont divorcé alors qu'elle avait presque 5 ans, et elle est arrivée aux États-Unis avec sa mère dans les années 1850. Elle a grandi à Brooklyn, où elle a finalement épousé un compatriote suisse nommé Claudius Bernhard Schlatter. Ce fut un mariage malheureux - à un moment donné, elle l'a quitté pour un autre homme - et ils ont divorcé en 1883.

Alors qu'elle ' luttait pour endurer son mariage sans amour ', écrit Eileen Pollack dans son livrefemme marchant devant, l'activiste en herbe s'est plongée dans la lecture de l'actualité de l'Occident, en particulier la direction de Sitting Bull des Sioux à Standing Rock. Après son divorce, elle a rejoint la National Indian Defence Association (NIDA), formée par le militant Dr Thomas Bland avec son épouse Cora en réponse à la loi controversée Dawes. La loi, adoptée en 1887, a divisé les terres indigènes en lots individuels, souvent considérés comme une étape clé dans l'assimilation forcée des Amérindiens par le gouvernement fédéral. C'est dans les années 1880, selon le chercheur Daniel Guggisberg, qu'elle s'invente également un nouveau nom : Caroline Weldon. À ce moment-là, elle avait également eu un fils, nommé Christie, hors mariage.

En 1889, accompagnée uniquement de Christie, Weldon quitta Brooklyn et se rendit dans l'ouest pour offrir en personne son soutien à l'opposition de Sitting Bull à la loi Dawes. Bien que Sitting Bull ait été bien connu en tant que commandant lors de la bataille de Little Bighorn en 1876, dans les années 1880, à part un passage avec le spectacle Wild West de Buffalo Bill, sa vie était confinée à la réserve de Standing Rock. Lorsque Weldon est arrivé en juin 1889, il souffrait d'une pneumonie presque fatale.



Pendant plusieurs mois après son arrivée à Standing Rock, Weldon a été le secrétaire de Sitting Bull. Elle a également peint quatre portraits de lui et a offert un soutien financier à lui et à sa famille, en s'appuyant sur un petit héritage de sa mère. Weldon décrira plus tard son impression de Sitting Bull : « En tant qu'ami […] sincère et vrai, en tant que patriote dévoué et incorruptible. En tant que mari et père, affectueux et prévenant. En tant qu'hôte, courtois et hospitalier au dernier degré.”

Et tandis que Sitting Bull semble avoir apprécié ses actions, tout le monde ne l'a pas fait. L'agent indien James McLaughlin - l'une des personnes autorisées à interagir avec les tribus amérindiennes au nom du gouvernement américain, et qui ordonnerait l'arrestation fatale de Sitting Bull - détestait ouvertement Weldon pour son ingérence. La presse était également méchante, l'appelant 'la squaw blanche de Sitting Bull'. Un titre de 1889 dans leTribune hebdomadaire de Bismarckchanté: 'Une veuve du New Jersey, victime des charmes de Sitting Bull.'

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Mais toute coopération entre Weldon et Sitting Bull serait interrompue par l'aube de la Ghost Dance dans les Dakotas. Le mouvement a été déclenché par un homme Paiute nommé Wovoka, qui a prophétisé en 1889 que la danse circulaire aiderait à ramener les morts au pays des vivants, où ils se battraient et forceraient les Blancs à quitter la terre qu'ils avaient volée avant d'unir les peuples indigènes en paix. À une époque où la loi Dawes divisait les terres ancestrales, et après des décennies de génocide fédéral, la Ghost Dance est rapidement devenue un phénomène.

Weldon a correctement évalué que la participation de Sitting Bull à la Ghost Dance serait utilisée pour l'arrêter ou le tuer; elle a perçu à tort la diffusion de la danse comme un complot mormon. (Les mormons avaient activement tenté de convertir les peuples autochtones lorsqu'ils s'installaient sur les terres occidentales dans les années 1800.) La tension croissante autour du plaidoyer de Weldon contre la danse a finalement conduit à son expulsion de la réserve.

Elle a plaidé dans une lettre adressée à « Mes Dakotas » : « Vos amis morts ne reviendront pas vers vous. Économisez votre argent et prenez soin des vivants. Selon Ian Frazier dans son livre de 1989Grandes plaines, Sitting Bull a essayé de lui proposer le mariage, une tentative qu'elle a repoussée. Elle 'a finalement quitté le camp de Sitting Bull avec dégoût' et Sitting Bull l'a conduite à la ville voisine de Cannonball dans son wagon.

Les dernières années de la vie de Weldon ont été sombres. Un mois seulement avant que Sitting Bull ne soit tué le 15 décembre 1890, son fils meurt d'une infection. Après avoir passé quelque temps à Kansas City, elle est rentrée à Brooklyn, tombant dans l'obscurité au fil des années. Une nuit de 1921, une bougie a pris feu dans son appartement et elle est décédée le 15 mars des suites de ses brûlures. Aujourd'hui, elle est enterrée au cimetière Green-Wood de Brooklyn, près d'un obélisque marqué Valentiny, le nom de son beau-père.