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Chakka-Chhh : L'histoire cachée de View-Master

Sans l'informateur du FBI travaillant à la Chase Bank, William Gruber aurait pu profiter de son succès.

C'était en 1939, et la rencontre fortuite de l'immigrant allemand avec un employé de la société de cartes postales de Sawyer à Portland, dans l'Oregon, avait récemment conclu une importante affaire : Sawyer's était intéressé par la production en série du View-Master de Gruber, une visionneuse de photographie stéréo portable qui utilisait un image pour chaque œil pour créer un effet 3D. Tenu à une source lumineuse, les bobines ont créé une image fixe immersive.

Il n'y avait qu'une seule pierre d'achoppement : les objectifs pour le spectateur s'avéraient difficiles à trouver. Désireux d'aider, Gruber a recommandé à Sawyer d'utiliser une entreprise d'optique allemande, qui pourrait produire le nombre nécessaire à un prix raisonnable de 7,5 cents par objectif. Mais au moment où l'accord a été conclu, les embargos commerciaux avaient rendu impossible les affaires avec l'Allemagne. L'entreprise a remboursé le paiement directement à Gruber, qui a ensuite fait un chèque à Sawyer's.

Un citoyen d'origine allemande recevant des fonds de l'Allemagne occupée par les nazis a levé un drapeau à Chase ; le FBI a été informé par leur informateur à la succursale, et Gruber a été acculé pour une explication.

Il en avait un. C'était légitime. Mais il était également indéniable que Gruber était un sympathisant nazi qui avait exprimé son soutien à Hitler depuis son arrivée à Portland en 1924. Peu de temps après le lancement du View-Master à l'Exposition universelle de New York en 1939, Gruber a été renvoyé en Idaho, où ses avoirs ont été gelés et il a fait face à des accusations d'espionnage. Ce n'était pas une jolie image.

Jack Pearce via Flickr // CC BY-SA 2.0

Stéréoscopes, utilisant des cartes illustrées appelées stéréographes,était un divertissement de salon populaire depuis le 19ème siècle, lorsque les visionneuses 3D étaient installées dans les salles communes. Ayant grandi à Munich au début des années 1900, Gruber était fasciné par les appareils et par la photographie en général.



C'était un bon passe-temps, mais à peine une vraie carrière ; La famille de Gruber s'attendait à ce qu'il suive le métier de son père en tant que forgeron.

Le rationnement alimentaire qui a résulté de la Première Guerre mondiale a freiné ces plans. Mal nourri, Gruber ne possédait pas la force physique pour effectuer ce genre de travail manuel. Au lieu de cela, il est devenu accordeur de piano et a déménagé dans l'Oregon en 1924 pour obtenir la citoyenneté américaine et explorer sa photographie dans un environnement plus scénique.

Le déménagement n'a pas dilué ses sentiments à l'égard du parti nazi. Ayant rejoint en 1921, Gruber a continué à croire qu'Adolf Hitler pourrait unir une Allemagne divisée. Les groupes pro-allemands de Portland le comptaient parmi leurs membres ; il a épousé des vues pro-Hitler aux clients tout en accordant leurs pianos. Il est peu probable que Gruber ait eu la moindre idée de la façon dont son soutien vocal l'a mis sur le radar du FBI.

En 1938, Gruber a épousé Norma, originaire de Portland, et les deux sont allés en lune de miel dans un lodge près des grottes de l'Oregon. Tout en trimballant son trépied à double caméra pour prendre des images stéréoscopiques, Gruber a rencontré un autre photographe, Harold Graves, qui avait été envoyé pour prendre des photos de cerfs pour Sawyer.

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Graves était intrigué par la curieuse configuration ; Gruber a expliqué comment il prévoyait une visionneuse qui pourrait afficher des images 3D en couleur, de préférence à des fins éducatives. En plus des parcs nationaux et des villes célèbres, les diapositives pourraient permettre l'identification de plantes et d'animaux ; une roue d'images pouvait être tournée avec un levier manuel.

Intrigué, Graves pensait que les images pouvaient servir d'alternative aux cartes postales, vendues dans les boutiques de photos et de cadeaux comme souvenirs. Gruber, qui souhaitait depuis longtemps trouver de l'or avec une idée d'entreprise ou une autre – il voulait autrefois cultiver des champignons pour gagner sa vie – a accepté de licencier l'idée à Sawyer. Le plan était de préparer le View-Master pour ses débuts en 1939 à l'Exposition universelle.

La suggestion de Gruber de s'approvisionner en lentilles en Allemagne aurait des conséquences inattendues. Avec une piste d'argent l'incriminant apparemment et des témoins qui pourraient témoigner de son opinion sur Hitler, il était une cible de choix pour la répression de J. Edgar Hoover contre les subversifs. En attendant son procès, le gouvernement a banni Gruber dans l'Idaho, où il a entretenu une correspondance écrite avec les employés de Sawyer pour tenter de superviser le développement du spectateur et, parfois, a obtenu la permission de retourner en Oregon pour résoudre des problèmes de production.

Bien qu'il semble étrange que le gouvernement veuille faire plaisir à un nazi autoproclamé en temps de guerre, il avait de bonnes raisons. D'une manière détournée, Gruber travaillait pour eux.

RétroDéchets

Alors que View-Master a reçu un accueil bienvenu du grand public en 1940, le rationnement du film et du papier en a fait un produit consommable. Sawyer craignait de ne jamais retrouver cet élan. Mais dans un revers de fortune, l'armée américaine a vu une opportunité : le View-Master était un véhicule parfait pour montrer aux soldats des diapositives d'avions et de munitions pour une identification facile. À peu près au même moment où Gruber était en exil au pays de la pomme de terre, les forces armées ont acheté plus de 10 000 View-Master et 6 millions de bobines. (Au milieu des diapositives éducatives, quelques images de pin-up osées de Bettie Page ont été mises en circulation.)

C'était du bouche-à-oreille que Sawyer's n'aurait jamais pu rêver d'acheter. Tous les GI qui ont été impressionnés par View-Master pendant leur déploiement sont rentrés chez eux et en ont parlé à leurs familles. Au lieu d'emballer le ménage dans une voiture pour un voyage, ils pourraient dépenser 1 $ pour un spectateur avec sept diapositives qui les transportent partout où ils veulent aller. View-Master était un album de photos de vacances qui ne nécessitaient pas de vacances.

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À ce stade, Gruber était revenu à Portland et à sa vie normale. Malgré son plaidoyer nazi, un juge fédéral avait conclu qu'il n'était pas un espion ou qu'il ne travaillait pas pour les forces allemandes et a ordonné que son affaire soit abandonnée.

Ce fut un chapitre sombre de l'histoire de l'appareil, mais ce ne serait pas le pire.

RétroDéchets


Gruber, qui est revenu à son travail de photographie en entraînant son objectifsur les champignons et autres sujets scientifiques éclectiques, n'a jamais voulu que View-Master soit un jouet. Pour lui, c'était comme une paire de jumelles qui pouvaient scruter profondément les images avec une clarté et des détails étonnants. Les collectionneurs de pièces de monnaie et de timbres pourraient conserver une bibliothèque d'échantillons; les oiseaux rares pourraient être photographiés et étudiés pour leurs traits distinctifs.

Mais Sawyer a également pris note de l'attrait que View-Master avait pour les enfants. À partir de 1944, la société a embauché une sculptrice, Florence Thomas, pour créer des scènes personnalisées à partir de contes de fées et d'histoires pour enfants qui pourraient être placées dans un diorama et photographiées. Thomas a produit une série d'images deUn chant de noel,Alice au pays des merveilles, et la Bible. Les bobines étaient des vendeurs populaires et doublaient essentiellement la démographie de View-Master.

Un diorama de Florence Thomas de Blanche-Neige. Crédit image : Internet Archive


En 1951, Sawyer's a acheté Tru-Vue, une visionneuse stéréoscopique concurrente. Alors qu'il était agréable d'éliminer la concurrence, Tru-Vue offrait quelque chose d'encore plus précieux : une licence transférable à la bibliothèque de personnages de Walt Disney.

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Presque du jour au lendemain, View-Master a eu accès à des images de séries télévisées Disney commeDavy Crockettet des films commeBambi. À une époque où la télévision couleur était rare et où le marché de la vidéo domestique n'existait pas, un enfant pouvant revisiter des personnages familiers – en couleur Kodachrome – était un gros problème. Les aventures de Donald Duck ont ​​rapidement éclipsé les catalogues de champignons, bien qu'il y ait toujours eu un appétit pour les sujets humains : le couronnement de la reine Elizabeth II en 1953 a vendu 1,5 million de bobines en seulement neuf mois.

Enokson via Flickr // CC BY 2.0


Alors que View-Master a fini par changer de mains plusieurs fois au fil des ans— Sawyer's a été racheté par General Aniline Film Corporation en 1966 avant de finalement tomber entre les mains de Tyco en 1989 — Gruber n'a jamais eu grand-chose à voir avec les manœuvres des entreprises. Sa passion reste la photographie. Suite à sa rencontre avec le gouvernement, il se lance dans le projet le plus ambitieux de sa vie.

Après son retour à Portland, Gruber s'est lié d'amitié avec le Dr David Bassett, qui enseignait alors à l'Université de Washington avant de déménager à Stanford. Avec l'aide de Bassett, Gruber a voulu utiliser le puissant stimulus visuel du View-Master pour enregistrer l'anatomie humaine dans les moindres détails.

Le projet,Un atlas stéréoscopique de l'anatomie humaine, a utilisé du tissu cadavérique disséqué pour mettre en évidence des cartes complexes des nerfs, des muscles et des tendons. Bassett et Gruber ont tranché des cerveaux et des moelles épinières ouverts, enregistrant une visite sans précédent du corps.

C'était probablement mieux que Gruber soit occupé ailleurs. Cela prendrait des décennies, mais l'usine View-Master de Beaverton, qui avait ouvert ses portes en 1951, présentait des concentrations de dégraissant trichloréthylène (TCE) plus de 320 fois la limite légale, une grande partie s'infiltrant dans l'eau de puits que les employés buvaient. Plusieurs sont tombés malades ; de nombreux diagnostics de cancer autodéclarés. Il a été fermé définitivement en 2001.

Du moindre scandale de View-Master, Gruber a fait une bonne passe pour se racheter. Lorsque l'étendue des tendances homicides d'Hitler a été révélée, Gruber s'est rendu compte qu'il s'était trompé sur les qualités de leadership du Führer et il n'a plus fait de sa politique une affaire publique. Travailler sur leAtlasconsommé les 14 années restantes de sa vie jusqu'à sa mort en 1965.

Alors que View-Master est probablement mieux connu pour ses propriétés de divertissement sous licence dans les années 1970 et 1980, sa contribution la plus durable est peut-être venue d'un sympathisant nazi réhabilité. A ce jour, leAtlaset ses 1500 images sont considérées comme l'un des plus beaux projets de dissection jamais capturés sur film.

Sources supplémentaires :
Voir Master : La biographie de William Gruber