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Vente difficile : une histoire du Pet Rock

Vous avez peut-être entendu l'histoire du Pet Rock, la pierre de plage mexicaine qui pouvait être achetée en gros pour moins d'un centime, vendue au détail pour 3,95 $, et qui a fait de l'inventeur Gary Dahl un millionnaire lors d'une sorte d'hystérie des cadeaux de nouveauté à la fin de 1975. Mais Dahl ne s'est pas vraiment enrichi du rock.

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Il s'est enrichi d'une boîte en carton.

Dahl travaillait comme rédacteur publicitaire indépendant en Californie cette année-là lorsque, alors qu'il prenait un verre dans un bar avec des amis, la conversation s'est tournée vers la nature destructrice des animaux de compagnie. Les chiens et les chats ont ruiné les meubles. Pire encore, ils nécessitaient une attention constante, qu'ils soient promenés, nourris ou nettoyés après eux. Dahl a dit qu'il n'avait pas à s'inquiéter de tout cela parce qu'il avait un « pet rock ».

C'était bien sûr une blague. Et ça a fait rire. Mais Dahl a décidé qu'il pouvait y avoir plus que cela. Il est rentré chez lui et a commencé à rédiger un manuel du propriétaire pour cette hypothétique pierre pour animaux de compagnie, qui détaillait la meilleure façon de la manipuler, les tours qu'elle pouvait effectuer (« faire le mort » étant la plus populaire), et comment elle pouvait rester un compagnon fidèle en raison de 'Longue durée de vie.' Le gag n'était pas tant le rocher lui-même mais la façon dont il était présenté. En plus du manuel, Dahl a conçu une boîte en carton avec des trous d'aération qui ressemblait à celle utilisée par les animaleries. Il ressemblait également à un contenant de Happy Meal de McDonald's.

La motivation de Dahl à faire un effort sérieux pour monétiser son idée de pet rock était dû en grande partie à sa situation financière précaire à l'époque – il avait du mal à faire face à ses factures. Il a recruté George Coakley et John Heagerty, deux collègues, pour devenir investisseurs. Ils ont tous deux signé, Coakley investissant 10 000 $, une somme non négligeable en 1975, surtout lorsque l'intention était de vendre des roches pratiquement sans valeur.

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Dahl, cependant, savait ce qu'il commercialisait. Comme le claquement des dents, le Hula Hoop et d'autres modes, le Pet Rock a bénéficié d'un bon timing. Le Vietnam était terminé mais le Watergate était encore frais ; l'humeur du pays était légèrement déprimée, et Dahl croyait que les gens verraient la nature inepte du Pet Rock et en reconnaîtraient l'humour. Il a mis les pierres dans une boîte avec le manuel et les a emballées dansexcellent, qui est peut-être mieux connu sous le nom de slogan de la légende de la bande dessinée Stan Lee, mais signifie également une pile de copeaux de bois résineux destinée à protéger les objets fragiles. Les roches ont été achetées à une entreprise locale de sable et de gravier, qui les a achetées sur la plage de Rosarita au Mexique. Dahl a fait ses débuts avec le rock lors d'une exposition de cadeaux à San Francisco en août 1975, puis a attendu une réaction.

Il en a un. Les gens ont tout de suite compris l'appel et il a commencé à prendre des commandes. Neiman Marcus voulait 1000 roches. Bloomingdale's a signé plus tard.Semaine d'actualitésa fait une histoire avec une image, qui a fait passer le mot. Dahl avait une crédibilité auprès des détaillants et des médias pour ce qui était en apparence un produit absurde. Sa blague de bar devenait un phénomène national.

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Lorsque la saison des vacances est arrivée, Dahl a estimé qu'il vendait jusqu'à 100 000 Pet Rocks par jour. Au final, il en vendrait entre 1,3 et 1,5 million en quelques mois seulement. Coakley a récupéré 200 000 $ sur son investissement initial de 10 000 $. Dahl a offert à la fois Coakley et Heagerty avec Mercedes. Faisant 95 cents de profit sur chaque Pet Rock vendu, Dahl a gagné plus d'un million de dollars. Il a lancé sa propre entreprise, Rock Bottom Productions, ce qui était en soi une autre blague. 'Vous avez atteint Rock Bottom' est la façon dont la réceptionniste a répondu à son téléphone.

La mode n'a pas duré - par définition, ils ne sont pas conçus pour - mais Dahl était satisfait. Ses deux investisseurs ne l'étaient pas ; ils 'ont affirmé qu'ils avaient reçu une trop petite part des bénéfices' et ont ensuite poursuivi Dahl pour plus de revenus. Après un jugement en faveur des investisseurs, Dahl leur a écrit un chèque à six chiffres.

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Il y a eu des tentatives pour prolonger la vie du rocher en offrant une version du bicentenaire en 1976 - le drapeau américain y était peint - et des diplômes universitaires par correspondance pour eux. Dahl vendait des t-shirts Pet Rock et du shampoing Pet Rock. Il y avait aussi des cadeaux imitateurs, car Dahl ne pouvait pas vraiment breveter un rocher. (Il aurait peut-être pu obtenir un brevet d'utilité en raison de l'objectif particulier de la roche en tant que compagnon, mais il ne l'a pas fait.) L'humour était cependant passager et les gens avaient évolué.

Dahl avait d'autres idées. Il y avait l'Official Sand Breeding Kit, qui prétendait fournir des conseils sur la culture du sable, et Canned Earthquake, qui consistait en une boîte de café dotée d'un mécanisme d'enroulement qui la faisait sauter sur une table. Ni l'un ni l'autre n'a été particulièrement réussi. La vraie passion de Dahl, cependant, était d'acheter et de rénover un bar à Los Gatos, qu'il a nommé Carrie Nation's Saloon.

Ce n'était pas sans poser de problèmes, car les gens qui pensaient avoir le prochain Pet Rock s'arrêtaient souvent au bar pour essayer d'obtenir une audience avec Dahl pour son avis. Plusieurs fois, leur idée consistait à emballer des excréments de taureau ou d'éléphant. Il y avait aussi des propositions pour commercialiser un bâton pour animaux de compagnie. Dahl n'avait aucune patience pour ces inventeurs, estimant que le Pet Rock ne pouvait pas être dupliqué. Plus tard, il s'est remis à la publicité après avoir pris ce qu'il a décrit comme des « vacances de huit ans » suite au succès de son projet.

Le Pet Rock peut toujours être trouvé en ligne, bien que ce ne soit plus l'affaire de Dahl. Il est mort en 2015. Des roches invendues qu'il lui restait à la fin de la mode, il était indifférent. S'ils ne se vendaient pas, a-t-il dit, il les utiliserait simplement pour repaver son allée.