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Hé, Vern : C'est l'histoire d'Ernest P. Worrell

Dans sa critique de la comédie pour enfants de 1991Ernest effrayé stupide,Le Washington PostLa critique de cinéma Rita Kemley a décrit le personnage principal, Ernest P. Worrell, stupide mais bien intentionné, comme «l'idiot du village global». Comme décrit par Jim Varney, originaire du Kentucky, Ernest était au milieu d'une franchise de 10 films qui le verrait incarcéré par erreur (Ernest va en prison), s'enrôler dans l'armée (Ernest dans l'armée), se substituant à un Père Noël blessé (Ernest sauve Noël), et retourner à l'éducation formelle afin de recevoir son diplôme d'études secondaires (Ernest va à l'école).

Contrairement aux contemporains burlesques Yahoo Serious et Pauly Shore, Varney a emprunté une voie beaucoup plus inhabituelle vers la célébrité cinématographique. Avec le directeur de la publicité John Cherry III, Varney a créé le personnage d'Ernest dans une série de publicités télévisées régionales. Selon une estimation, Ernest est apparu dans plus de 6 000 spots, vendant de tout, de la crème glacée aux voitures d'occasion. Ils sont devenus si populaires que le pitchman avait un fan club de 20 000 membres avant son premier film, 1987Ernest va au camp, a même été libéré.

Varney et Ernest sont devenus synonymes, à tel point que l'acteur redoutait d'avoir des rendez-vous de peur que les fans d'Ernest ne l'approchent ; il portait parfois des déguisements pour décourager la reconnaissance. Bien qu'il puisse réciter Shakespeare sur un coup de tête, Varney a rarement eu l'occasion d'étendre son curriculum vitae au-delà du personnage à veste en jean. C'est pour cette raison que Varney, bien que reconnaissant de la popularité d'Ernest, décrivait parfois sa notoriété comme une « bénédiction mitigée », qui se terminait de façon poignante par l'une de ses premières publicités.

Né à Lexington, Kentucky en 1949, Varney a passé sa jeunesse à être réprimandé par des enseignants qui pensaient que son intérêt pour le théâtre ne devrait pas remplacer l'attention portée aux mathématiques ou aux sciences. Varney n'était pas d'accord, quittant le lycée à peine deux semaines avant l'obtention de son diplôme (il est revenu à l'automne pour son diplôme) pour se rendre à New York avec 65 $ en espèces et un plan pour se produire.

Les pièces hors de Broadway dans lesquelles Varney est apparu n'étaient pas lucratives, et il a commencé à rebondir entre le Kentucky et la Californie, conduisant un camion quand les temps étaient durs et apparaissant dans des émissions de télévision commeJupon Jonctionquand sa chance s'est améliorée. Au cours de l'un de ses congés sabbatiques à Hollywood, il a rencontré Cherry, qui l'a présenté comme un instructeur militaire agressif nommé sergent Glory dans une publicité pour un concessionnaire automobile à Nashville, Tennessee.

En 1981, on a demandé à Varney de filmer un nouveau spot pour Cherry, celui-ci pour un parc d'attractions délabré à Bowling Green, Kentucky, que Cherry considérait si peu impressionnant qu'il ne voulait pas le montrer à la caméra. Au lieu de cela, il a créé le personnage d'Ernest P. Worrell, un local bavard, souvent imbécile qui harcèle constamment son voisin Vern. (« Tu sais ce que je veux dire, Vern ? » est devenu le slogan d'Ernest.)

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Le spot a été un succès, et bientôt Varney et Cherry ont été invités à filmer des spots pour Purity Dairies, des pizzerias, des dépanneurs et d'autres entreprises locales. Dans les spots, Ernest regardait généralement dans la caméra - le public partageait le point de vue de Vern - et approuvait toute entreprise ayant fait appel à ses services, ne s'arrêtant généralement que lorsque Vern trouvait un moyen de le faire disparaître.



Bien que les publicités de Purity aient d'abord suscité des plaintes - l'objectif grand angle a créé un Ernest menaçant qui a effrayé certains enfants - sa renommée a grandi et Varney est devenu une rareté dans le secteur de la publicité : une mascotte sans domicile permanent. Lui et Cherry tourneraient jusqu'à 26 spots par jour, tous ciblés pour une région spécifique du pays. Dans certaines régions, les gens appelaient les stations de télévision pour demander quand le prochain spot d'Ernest devait être diffusé. Un concessionnaire Toyota de Fairfax, en Virginie, a vu ses ventes augmenter de 50 % après que Varney a commencé à apparaître dans des publicités.

Enregistrant des milliers de spots sur des centaines de marchés, Varney a dit un jour que s'ils avaient tous été nationaux, lui et Cherry auraient été riches au-delà de l'imaginable. Mais les spots locaux avaient des budgets locaux, et les occasions où Ernest était recruté pour une campagne majeure étaient parfois interdites par des contrats d'exclusivité : lui et Cherry ont dû refuser Chevrolet en raison d'accords avec des concessionnaires automobiles concurrents locaux.

Pourtant, Varney a fait assez pour acheter une maison de 10 acres dans le Kentucky, exprimant sa satisfaction quant à l'accueil du personnage d'Ernest et acceptant avec joie un accord de quatre images avec Disney's Touchstone Pictures pour une série de longs métrages Ernest. Sortis de manière quasi constante entre 1987 et 1998, les films ont été des succès modestes (Ernest va au campa gagné 28 millions de dollars) avant Cherry – qui en a dirigé plusieurs – et Varney a décidé de se lancer seul, s'installant dans un modèle de distribution directe en vidéo.

'C'est comme Oz, et le sorcier n'est pas à la maison', a déclaré Varney auSentinelle du soleilen 1985, anticipant son désir d'autonomie. « Hollywood est un endroit où tout commence mais où rien ne vient. C'est ce gros tas d'ego qui s'entrechoquent.

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Varney était parfois réticent à admettre qu'il avait des ambitions au-delà d'Ernest, croyant que son amour pour Shakespeare et son désir de jouer Hamlet seraient perçus comme l'histoire cliché d'un clown désireux d'être sérieux. Il est apparu dans les années 1994Les Hillbillies de Beverlyet en tant que voix de Slinky Dog dans les années 1995Histoire de jouet. Mais Ernest continuerait d'être sa marque de fabrique.

Les films ont continué jusqu'en 1998, à ce moment, Varney a remarqué une toux tenace. Il s'est avéré qu'il s'agissait d'un cancer du poumon. En tant qu'Ernest, Varney avait filmé un message d'intérêt public anti-tabac dans les années 1980. Dans sa vie privée, il était un fumeur invétéré. Il a succombé au cancer en 2000 à l'âge de 50 ans, mettant fin à une série de projets Ernest planifiés qui comprenaientErnest va dans l'espaceetErnest et la malédiction vaudou.

Varney n'a peut-être jamais eu l'occasion de jouer dans une plus grande variété de rôles, mais il a reçu une certaine reconnaissance pour celui qu'il avait maîtrisé. En 1989, Varney a remporté un Emmy pour interprète exceptionnel dans une série pour enfants, une émission du samedi matin de CBS intituléeHé, Vern : C'est Ernest !

'C'est une bénédiction et une malédiction', a-t-il déclaré auSentinelle d'Orlandoen 1991, « parce qu'il est aussi difficile d'y échapper que d'y entrer ».