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Comment un cadeau vieux de 200 ans de Benjamin Franklin a fait de Boston et de Philadelphie une fortune

Moins d'un an avant sa mort, le 17 avril 1790, Benjamin Franklin ajouta un codicille, ou addenda, à son testament. Dans ce document, il a légué 1000 livres sterling, ou ce qui aurait été l'équivalent de 4000 $, aux villes de Boston et de Philadelphie. (Franklin était né et avait grandi à Boston mais était parti pour Philadelphie à l'âge de 17 ans, faisant des deux villes près de son cœur.)

L'argent, écrivait-il, devait être manipulé d'une manière très particulière. Pendant les 100 premières années, chacune des 1000 livres sterling accumulerait des intérêts et servirait à financer des prêts pour les jeunes commerçants se lançant dans les affaires. Franklin, devenu imprimeur grâce à un prêt qui lui a été accordé, valorisait les ressources des apprentis.

À la fin des 100 ans, les villes pourraient prendre 75 pour cent du capital et le dépenser en travaux publics. Boston, a-t-il suggéré, devrait investir dans une école de commerce. Philadelphie pourrait éventuellement payer pour des conduites d'eau reliées à Wissahickon Creek. Les 25 pour cent restants seraient laissés jusqu'à ce qu'un autre siècle se soit écoulé, moment auquel les villes et leurs États respectifs pourraient dépenser les fonds comme bon leur semble. Mais après 200 ans, les besoins économiques du monde moderne correspondraient-ils aux souhaits de Franklin ?

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Un 'vain de fantaisie'

Franklin avait été un philanthrope de longue date, offrant à Philadelphie sa première bibliothèque publique, son premier hôpital, son premier service de pompiers volontaires et même son premier lampadaire. Son Académie de Philadelphie est devenue l'Université de Pennsylvanie en 1750. Les fonds de ses fiducies ont été accumulés à partir de son salaire en tant que gouverneur de Pennsylvanie de 1785 à 1788, une décision éclairée par la conviction que les fonctionnaires ne devraient pas être payés. C'était un édit qu'il tenta même d'inclure dans la Constitution.

Le désir de Franklin pour les fiducies était de renforcer les carrières et les opportunités pour les jeunes commerçants cherchant à créer leur propre entreprise. C'était une ambition élevée qui supposait que le besoin durerait pendant les deux prochains siècles. Même Franklin n'était pas sûr que ses souhaits puissent être respectés sans dissidence. « Considérant les accidents auxquels toutes les Affaires et tous les Projets humains sont soumis dans un si long Temps, je me suis peut-être trop flatté d'une vaine Fantaisie que ces Dispositions se poursuivront sans interruption et auront les Effets proposés », écrit-il dans son volonté.

Benjamin Franklin a laissé de petites fortunes à Boston et à Philadelphie. Pleasureofart/iStock via Getty Images



Il y avait de la sagesse dans ses paroles, même si cela prendrait du temps pour qu'elles se matérialisent. Pendant les 100 premières années, les fonds ont été utilisés comme l'avait prévu Franklin, en subventionnant les activités des apprentis qui espéraient exercer leur métier spécialisé. Franklin était très précis sur la démographie des bénéficiaires de prêts : ils devaient être des hommes, un mécanicien ayant entrepris un apprentissage, âgés de moins de 25 ans et mariés.

Au fur et à mesure que le temps passait et que le concept d'apprentissage tombait à l'eau, des critiques des paramètres rigides de Franklin ont commencé à émerger. En 1884, peu avant le 100e anniversaire du fonds,Le Boston Globea jugé les fiducies « inflexibles » et non pertinentes dans un monde dans lequel seulement trois personnes utilisaient les fonds en fiducie de Boston aux fins commerciales prévues. En réponse, les administrateurs ont rapidement supprimé l'exigence d'apprentissage, bien que les autres éléments soient restés.

le discours devient désagréable

Si Boston s'est prononcé sur la meilleure façon d'utiliser l'argent, c'est parce qu'il en avait plus. En 1887, les investissements de Philadelphie leur laissaient un total de seulement 70 800 $, contre 327 79,45 $ pour Boston. Avec 75 pour cent de l'argent mis à disposition pour les travaux publics en 1890, Philadelphie a choisi d'ouvrir un musée nommé Franklin Institute. À Boston, un débat a commencé sur la meilleure façon de le dépenser. Certains ont suggéré que cela pourrait aider à réduire la dette de Boston. D'autres voulaient construire un bain public. Une salle de récréation pour le Boston Public Garden a été discutée.

Comme Franklin l'avait prédit, le discours est finalement devenu acrimonieux. De 1890 à 1904, personne ne pouvait s'entendre sur la façon de dépenser l'argent, et la controverse a entouré un groupe d'échevins de Boston qui ont été accusés d'avoir détourné les fonds pour des junkets. Enfin, il a été décidé que l'ouverture d'une école honorerait les intentions initiales de Franklin de soutenir les métiers spécialisés. Le riche philanthrope Andrew Carnegie a accepté de donner de l'argent si Boston faisait don d'un terrain et utilisait la fiducie pour construire une école de commerce. La Franklin Union, rebaptisée plus tard Benjamin Franklin Institute of Technology, a ouvert ses portes en 1908 et est finalement devenue une école technique de deux ans.

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L'Institut de technologie Benjamin Franklin à Boston, Massachusetts. Paul Marotta, Getty Images

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Au fur et à mesure que le 20e siècle se poursuivait, les restrictions sur les fiducies ont été assouplies davantage. À Boston, plus de 7000 étudiants en médecine ont reçu des prêts entre 1960 et 1990.

Le chemin de la richesse et des litiges

Alors que le deuxième siècle de confiance de Franklin touchait à sa fin, les deux villes cherchaient à bénéficier grandement de sa générosité. Le fonds en fiducie de Boston valait 4,5 millions de dollars; Celui de Philadelphie valait 2 millions de dollars. La majeure partie de l'argent – ​​environ 76 % dans le cas du Massachusetts – irait à l'État. Tout comme ils l'avaient fait 100 ans auparavant, des discussions ont eu lieu sur la façon dont les fonds devraient être dépensés.

À Philadelphie, les défenseurs des logements sociaux ont fait pression pour obtenir de l'argent. Tout comme ceux qui pensaient que l'éducation devrait être primordiale. La mairie de Philadelphie a plaidé pour des fêtes annuelles élaborées pour attirer les touristes. Le maire Wilson Goode a nommé un comité d'experts de Franklin pour essayer de respecter ses souhaits. La part de la ville, environ 520 000 $, a finalement été utilisée pour des subventions aux élèves du secondaire cherchant à apprendre un métier, l'État donnant sa part d'environ 1,5 million de dollars au musée existant de l'Institut Franklin.

Alors que Boston a vu des arguments sur la meilleure utilisation des fonds, il a également été aux prises avec une réclamation. Le Benjamin Franklin Institute of Technology a fait valoir qu'ils devaient les 4,5 millions de dollars en raison d'une loi de 1958 qui a mis fin à la fiducie et l'a cédée à l'école. La Cour suprême de l'État a toutefois statué à l'époque que la fiducie ne pouvait pas prendre fin prématurément. L'école a fait valoir que la loi était toujours valide, cependant. Après plusieurs années de procès, l'école a finalement reçu les 4,5 millions de dollars - le total des fonds dus à la fois à Boston et au Massachusetts - en 1994.

Inspiré par la philanthropie de Franklin, en 1936, le multimillionnaire Jonathan Holden a utilisé 2,8 millions de dollars pour financer une série de fiducies, dont certaines ne devaient pas être libérées avant 1000 ans. Avant que l'idée ne soit portée devant les tribunaux et convertie en fiducies qui payaient chaque année au lieu de perturber une économie dans un avenir lointain, son don à l'État de Pennsylvanie à lui seul aurait valu 424 000 milliards de dollars.