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Comment une exception prouve-t-elle une règle ?

Voici quelques éléments que l'on a récemment appelés « l'exception qui confirme la règle » : la course à la voile Mini-Transat (parce qu'elle est internationale et ne « se résume pas à des duels entre marins français »), Adrian Peterson (parce que son succès en tant que joueur de football ne concerne pas « l'opportunité et le plan » mais un talent inhabituel), et un compromis du Congrès sur les prêts étudiants (parce qu'un congrès est parvenu à un compromis !). Pris comme une phrase figée, « l'exception qui confirme la règle » indique un écart par rapport à la norme, une remise en cause du stéréotype. Il dit, en effet, que la norme ou le stéréotype est la règle et voici quelque chose qui est une exception à cette règle. Mais attendez, comment l'exception confirme-t-elle la règle ? Ne ferait-il pas exactement le contraire ? Cela ne prouve-t-il pas que la règle ne vaut pas dans tous les cas et n'est donc pas du tout une règle ?

On prétend parfois que la confusion sur cette expression provient d'une mauvaise compréhension de « prouve », que « prouver » signifie ici « tester », comme dans « terrain d'essai » ou la preuve d'un imprimeur. L'idée est que l'exception teste la validité de la règle, et ce test pourrait soit laisser la règle intacte (si une explication peut être trouvée) soit la renverser. Cependant, il est difficile de trouver un exemple où c'est vraiment ce que veut dire la phrase. Il porte presque toujours l'hypothèse que la règle reste intacte.

En fait, la partie « prouver » de l'expression n'était pas très importante dans sa formulation originale. L'expression vient du latin principe juridiquel'exception confirme la règle(l'exception confirme la règle), également rendu commeune exception à la règle qui renforce(l'exception établit la règle) etconfirme une exception à la règle(l'exception confirme la règle). Le principe fournit une couverture légale pour des déductions telles que les suivantes : si je vois un panneau indiquant « interdiction de nager après 22 h 00 », je peux supposer que la baignade est autorisée avant cette heure ; si un magasin d'électroménagers dit « livraison prépayée requise pour les réfrigérateurs », je peux supposer qu'il n'exige pas de livraison prépayée pour les autres articles. L'exception ici n'est pas une chose mais un acte d'exception. Le fait de stipuler une condition lorsque quelque chose est interdit (ou requis) prouve que lorsque les conditions stipulées ne sont pas remplies, cela est autorisé (ou non requis). Les règles générales sont que la baignade est autorisée avant 22h et qu'une livraison prépayée n'est pas requise. Le fait que des exceptions à ces règles aient été énoncées confirme que ces règles sont valables dans tous les autres cas. L'énoncé complet du principe se litl'exception confirme la règle, pas l'exception dans le cas.L'exception confirme la règle dans les cas non exceptés.

De nos jours, il faudrait être très pointilleux pour insister sur le fait que « l'exception qui confirme la règle » ne doit être utilisée que dans son sens latin d'origine. Il est probablement parvenu à son sens actuel en se mélangeant à l'expression « chaque règle a une exception ». La plupart du temps, quand les gens disent que quelque chose est « l'exception qui confirme la règle », ils pourraient tout aussi bien dire que c'est « une exception à la règle ». Je dirais, cependant, que « l'exception qui confirme la règle » fait plus en soulignant le caractère inhabituel de l'exception. La Mini-Transat, ou Adrian Peterson, ou un Congrès qui parvient à un accord ne sont pas seulement hors norme, ils sont tellement hors norme qu'ils vous obligent à remarquer quelle est la norme, ou qu'il y en a une. Il y a ici un noyau important du sens originel. L'existence de l'exception donne force à la règle. Le panneau Interdiction de nager après 22 heures indique clairement qu'il est possible de nager avant cela. Le compromis du Congrès sur les prêts étudiants montre d'autant plus clairement que le Congrès ne peut faire de compromis sur rien d'autre. Bien sûr, il y a généralement une bonne dose d'hyperbole lorsque quelqu'un sort cette expression, mais cela ne veut pas dire que cela n'a aucun sens.