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Combien de livres ont déjà été publiés ?

Lorsque Johannes Gutenberg a inventé l'imprimerie en 1440, il n'aurait pas pu prévoir comment son humble création conduirait finalement à une industrie mondiale produisant des millions de livres chaque année. Au cours des siècles qui ont suivi, de nouveaux livres continuent d'être publiés tandis que les vieux livres s'accumulent de sorte que le nombre total de livres existants serait inconcevable pour un homme qui place chaque lettre à la main. Bien que compter tous les textes individuels réels qui peuplent les librairies, les bibliothèques publiques et les collections privées à travers le monde serait une tâche de Sisyphe, il pourrait y avoir un moyen d'estimer au moins combien de titres de livres uniques ont déjà été publiés.

Essayer de déterminer combien de livres il y a soulève d'abord une question faussement simple : qu'est-ce qu'un livre, de toute façon ? Cela peut devenir profondément philosophique très rapidement, et il n'y a pas de réponse unique. L'équipe derrière Google Books (dont l'objectif ambitieux est de numériser tout le matériel imprimé, permettant un accès sans précédent à la connaissance du monde dans une seule base de données) a proposé sa propre définition en 2010, pour tenter de répondre à cette question épineuse : à quoi ils se réfèrent en tant que 'tome' comprend un 'volume relié idéal', couvrant la gamme d'un roman à succès avec des exemplaires disponibles dans tous les kiosques à journaux d'aéroport à une rare édition épuisée reliée en cuir à un seul manuscrit catalogué de la thèse de doctorat d'une personne allant tranquillement non lu dans une collection universitaire.

À première vue, cette définition reproduit le concept sous-jacent aux International Standard Book Numbers (ISBN), les identifiants universels pour tous les livres sur le marché commercial. Cependant, les ISBN n'existent que depuis le milieu des années 1960 et n'ont pas encore été largement adoptés dans les régions non occidentales du monde, donc se fonder uniquement sur ce numéro unique omet de vastes portions de matériel imprimé. Même lorsqu'ils sont utilisés, le processus d'attribution des ISBN n'est pas particulièrement rigoureux, donc de nombreux « objets ressemblant à des livres » qui ne sont certainement pas des livres sont livrés avec un ISBN : livres audio, DVD d'instructions, cartes flash, etc. Se fier uniquement aux ISBN déterminer le nombre de livres publiés offre une réponse trouble et insatisfaisante.

D'autres institutions ont tenté de standardiser leurs catalogues de livres complets, parmi lesquels WorldCat et la Bibliothèque du Congrès, mais ces numéros sont encore plus susceptibles d'être attribués en multiples aux mêmes titres en raison de règles de catalogage différentes. Les titres simples, les noms d'auteurs et les maisons d'édition sont encore moins fiables, car une erreur humaine lors de la transcription de toutes ces informations dans une base de données peut également entraîner des doublons.

Le succès de la tentative de Google Books pour résoudre ce problème prend en compte toutes ces diverses lacunes et les utilise pour croiser près d'un milliard d'enregistrements bruts provenant de 150 fournisseurs distincts afin de réduire le nombre à un seul de chaque livre. Après avoir éliminé tous les doublons supposés, il reste encore certaines entrées non-livres qui doivent être supprimées, notamment deux millions de vidéos, deux millions de cartes et une sonde de dinde qui a déjà été ajoutée à un catalogue de cartes de bibliothèque en tant que poisson d'avril. blague. Au total, Google Books a proposé — roulement de tambour, s'il vous plaît ! — 129 864 880 livres au total. Phew.

Mais attendez, il y a plus ! Malgré tous les efforts de Google, leur algorithme ne tient pas compte de certains facteurs cruciaux : non seulement leur calcul est obsolète, ayant été comptabilisé en 2010, mais il est antérieur à la récente montée en puissance de l'auto-édition, en particulier dans les formats numériques. Bien que les ISBN soient recommandés pour tous les titres, ils ne sont pas requis pour les œuvres auto-publiées présentes sur la plupart des marchés de livres électroniques, et il n'existe aucun système fiable pour les suivre autrement. Alors que la popularité de l'auto-édition augmente, avec près d'un demi-million de nouveaux titres sortis en 2013 seulement, l'algorithme de Google Books ne fait que s'éloigner de la réalité.

Jusqu'à ce que Google mette à jour sa méthodologie, nous pouvons au moins faire une petite extrapolation avec les données dont nous disposons pour déterminer un nombre plus précis de livres publiés existants en 2016. C'est une cible mouvante, qui repose sur des ISBN peu fiables et nécessitera des devinettes éclairées. en cours de route, mais ici ça va quand même.



Selon Bowker, l'organisation responsable du suivi de tous les ISBN nouvellement attribués aux États-Unis, les années 2011 à 2013 ont vu la publication de près d'un million de nouveaux titres (et peut-être quelques réimpressions). Une statistique des Perspectives de l'industrie et du commerce des États-Unis indique que les États-Unis produisent environ 40 % des documents imprimés dans le monde ; S'il était juste de supposer que les États-Unis sont responsables d'un pourcentage similaire de texte non imprimé, il devient possible d'estimer un chiffre pour la production mondiale totale de livres, qui correspond à environ 2 267 265 nouveaux livres publiés dans le monde de 2011 à 2013.

Des données plus récentes sont difficiles à trouver, donc la meilleure façon de combler l'écart entre 2013 et maintenant est peut-être de faire la moyenne de la production de livres au cours des trois dernières années (755 755 nouveaux titres par an dans le monde) et de l'ajouter au total de 2013. Après quelques calculs de base, il semble qu'un seuil bas pour le nombre de livres uniques existants à la mi-2016 soit (un autre roulement de tambour, s'il vous plaît) 134 021 533 au total. Et c'est tout ce qu'elle a écrit, pour l'instant en tout cas.

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