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Combien de langues est-il possible de connaître ?

Il y a des millions de personnes, même aux États-Unis pour la plupart unilingues, qui parlent plus d'une langue à la maison. La compétence en trois langues n'est pas inhabituelle, et nous avons tous entendu des histoires de grand-mères et de grands-pères qui ont dû maîtriser quatre ou cinq langues pour passer de l'ancien pays au nouveau. En Inde, il est courant que les gens vaquent à leurs affaires tous les jours en utilisant cinq ou six langues différentes. Mais qu'en est-il de 10, 20, 30, 100 langues ? Quelle est la limite supérieure du nombre de langues qu'une personne peut connaître ?

Michael Erard, dans son livre fascinantBabel pas plus, parcourt le monde à la recherche d'hyperpolyglottes, des personnes qui étudient et apprennent un grand nombre de langues. Il met en lumière les secrets de leur succès et explique pourquoi il peut être difficile de chiffrer avec précision les connaissances linguistiques. Voici quelques-uns des hyperpolyglottes qu'il rencontre :

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Graham Cansdale, 14 langues.
Cansdale utilise les 14 langues professionnellement en tant que traducteur à la Commission européenne à Bruxelles. Il a étudié plus de langues.

Lomb Kató, 16 langues.
Cette polyglotte hongroise a dit que cinq d'entre eux « vivaient en elle ». Cinq autres ont eu besoin d'au moins une demi-journée de révision pour être réactivées, et avec les six restantes, elle a pu faire la traduction. La confiance, a-t-elle affirmé, était cruciale pour l'apprentissage des langues. Son conseil d'étude : « Soyez fermement convaincu que vous êtes un génie linguistique.

Alexander Arguelles, 20 langues environ.
Arguelles se refuse à dire le nombre exact. 'Si quelqu'un vous dit combien de langues il parle, alors vous ne devriez pas lui faire confiance', dit-il. Il a étudié plus de 60 langues et leur consacre 9 heures d'étude par jour. Vingt est le nombre d'entre eux dans lesquels il a une compétence en lecture.

Johan Vandewalle, 22 langues.
En 1987, Vandewalle a remporté le concours Polyglotte de Flandre, où il a été testé dans 22 langues (bien qu'il ait étudié davantage). Le concours nécessitait des conversations de 10 minutes avec des locuteurs natifs, avec des pauses de 5 minutes entre les deux.

Ken Hale, 50 langues.
Le célèbre linguiste du MIT a déclaré qu'il ne pouvait 'parler' que trois langues (anglais, espagnol, warlpiri) et qu'il pouvait simplement 'parler' avec les autres. Il considérait que la capacité de parler une langue comprenait la connaissance de toutes ses implications culturelles. Il n'aimait pas que les gens perpétuent le « mythe » de ses exploits linguistiques, bien que de nombreux collègues l'aient observé faire des choses comme étudier une grammaire du finnois dans un avion et commencer à le parler facilement à son arrivée.



Emil Krebs, 32 à 68 langues.
Le nombre dépend de qui compte. Diplomate allemand qui a travaillé en Chine, Krebs avait un talent si inhabituel pour les langues qu'après sa mort, son cerveau a été conservé pour l'étude.

Cardinal Giuseppe Mezzofanti, 40 à 72 langues.
Un de ses biographes l'a décomposé comme suit : il en avait 14 qu'il avait étudiées mais pas utilisées, 11 dans lesquelles il pouvait avoir une conversation, 9 qu'il parlait pas tout à fait parfaitement mais avec un accent parfait, et 30 langues (de 11 différentes familles de langues) qu'il maîtrisait parfaitement.

Les histoires des prouesses linguistiques de Mezzofanti sont si légendaires qu'elles ne sont peut-être que des légendes. Mais il ressort clairement de l'époque d'Erard parmi les hyperpolyglottes qu'avec le bon type de talent naturel, de motivation et de travail acharné, des exploits remarquables peuvent être accomplis. Les psycholinguistes à qui Erard s'est entretenu ont déclaré qu'il n'y avait « aucune limite théorique au nombre de langues que l'on pouvait apprendre ». Il n'y avait que la limitation du temps.

Mais la plupart des hyperpolyglottes eux-mêmes hésitaient à en revendiquer trop, même lorsqu'ils en avaient étudié des dizaines. C'est parce qu'ils ont une définition plus fine de « connaître » une langue que la plupart des gens, et l'humilité qui vient du fait de devenir un expert : plus vous en savez, plus vous savez ce que vous ne savez pas. Parmi les hyperpolyglottes, 15 semblent être le haut de gamme en ce qui concerne le nombre de langues dont ils sont prêts à se porter garants. Même ainsi, la trentaine d'autres langues avec lesquelles ils sont peut-être moins familiers sont probablement encore meilleures que l'espagnol du lycée.