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Combien pèse un nuage ?

Le lecteur Jane a écrit pour noter que les nuages ​​​​semblaient si beaux et moelleux et plus légers que l'air, ils ne peuvent donc certainement pas peser beaucoup. Droite?

Lorsque Peggy LeMone était au collège, le père d'un ami a réfléchi à la même question, et elle l'a gardée en tête pendant des années. Maintenant adulte, LeMone est chercheuse au National Center for Atmospheric Research, et elle a trouvé une réponse. Aujourd'hui, elle partage avec nous sa technique de pesée des nuages.

Tout d'abord, déterminez la densité du nuage. Les scientifiques ont mesuré la densité de l'eau d'un cumulus typique (les nuages ​​blancs et moelleux que vous voyez par une belle journée) à 1/2 gramme par mètre cube, soit environ la valeur d'une petite bille d'eau dans un espace où vous et un ami pouvez vous asseoir confortablement. in. La densité sera plus grande pour différents types de nuages.

Ensuite, déterminez la taille du cloud. En mesurant l'ombre d'un nuage lorsque le soleil est juste au-dessus, vous pouvez vous faire une idée de sa largeur. LeMone le fait en regardant son compteur kilométrique alors qu'elle conduit sous un nuage. Un cumulus typique, dit-elle, mesure environ un kilomètre de diamètre et généralement à peu près cubique, donc un kilomètre de long et un kilomètre de haut aussi. Cela vous donne un nuage d'un milliard de mètres cubes de volume.

Faites le calcul avec la densité et le volume pour déterminer la teneur totale en eau du nuage. Dans ce cas, il s'agit de 500 000 000 grammes d'eau, soit 1,1 million de livres. C'est beaucoup de poids pour envelopper votre tête, alors LeMone suggère de le mettre en termes plus familiers, comme les éléphants. Ce nuage pèse environ 100 éléphants. Si vous êtes démocrate et que vous vous sentez partisan, dit-elle, vous pouvez remplacer 2500 ânes. Si vous vous souciez plus des dinosaures que de la politique, vous pourriez également dire que le nuage pèse environ 33 apatosaures.

Si tous ces éléphants, ânes ou dinosaures traînaient dans le ciel, ils tomberaient. Alors, comment un nuage de plusieurs centaines de tonnes reste-t-il à flot ? D'une part, le poids n'est pas concentré dans une centaine de particules de la taille d'un éléphant ou même dans un milliard de particules de la taille d'une bille. Il est réparti entre des milliards devraimentde minuscules gouttelettes d'eau s'étalent sur un très grand espace. Certaines de ces gouttelettes sont si petites qu'il en faudrait un million pour faire une goutte de pluie, et l'effet de la gravité sur elles est assez négligeable.

De plus, le nuage est moins dense que l'air sec, il est donc flottant. Cela aide également toutes ces petites gouttelettes à être soulevées par les courants ascendants d'air chaud. Cependant, ces gouttelettes ne flottent pas éternellement. Lorsque la densité de l'eau du nuage augmente et que les gouttelettes deviennent plus grosses et plus lourdes, le nuage finit par tomber petit à petit sous forme de pluie.