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Est-il possible de penser sans langage ?

Le langage est si profondément ancré dans presque tous les aspects de la façon dont nous interagissons avec le monde qu'il est difficile d'imaginer ce que ce serait de ne pas l'avoir. Et si nous n'avions pas de noms pour les choses ? Et si nous n'avions pas l'habitude de faire des déclarations, de poser des questions ou de parler de choses qui ne s'étaient pas réellement produites ? Serions-nous capables de penser ? Comment seraient nos pensées ?

La réponse à la question de savoir si la pensée est possible sans langage dépend de ce que vous entendez par pensée. Pouvez-vous éprouver des sensations, des impressions, des sentiments sans langage ? Oui, et très peu diraient le contraire. Mais il y a une différence entre être capable d'expérimenter, disons, la douleur ou la lumière, et posséder les concepts de « douleur » et de « lumière ». La plupart diraient que la vraie pensée implique d'avoir les concepts.

De nombreux artistes et scientifiques, en décrivant leurs propres processus internes pendant qu'ils travaillent, disent qu'ils n'utilisent pas des mots pour résoudre des problèmes, mais des images. L'auteur autiste Temple Grandin, en expliquant comment elle pense visuellement plutôt que linguistiquement, dit que les concepts pour elle sont des collections d'images. Son concept de « chien », par exemple, « est inextricablement lié à tous les chiens que j'ai connus. C'est comme si j'avais un catalogue de fiches de chiens que j'ai vu, avec des images, qui s'agrandit continuellement à mesure que j'ajoute d'autres exemples à ma vidéothèque. Bien sûr, Grandin a le langage et sait s'en servir, il est donc difficile de dire à quel point sa pensée en a été influencée, mais il n'est pas inimaginable - et probablement probable - qu'il y ait des gens qui n'ont pas la capacité de utiliser le langage et penser de la manière qu'elle décrit.

Il existe également des preuves que les personnes sourdes coupées de la langue, parlée ou signée, pensent de manière sophistiquée avant d'avoir été exposées à la langue. Lorsqu'ils apprennent plus tard la langue, ils peuvent décrire l'expérience d'avoir eu des pensées comme celles du garçon de 15 ans qui a écrit en 1836, après avoir été éduqué dans une école pour sourds, qu'il se souvenait avoir pensé à l'époque de sa pré-langue « que peut-être que la lune me frapperait, et j'ai pensé que peut-être mes parents étaient forts et combattraient la lune, et cela échouerait, et je me suis moqué de la lune. De plus, les langues des signes spontanées développées par des étudiants sourds sans modèles linguistiques, dans des endroits comme le Nicaragua, affichent le genre de pensée qui va bien au-delà de la simple impression sensorielle ou de la résolution pratique de problèmes.

Cependant, s'il semble que l'on puisse effectivement penser sans langage, il est également vrai qu'il existe certains types de pensée qui sont rendus possibles par le langage. Le langage nous donne des symboles que nous pouvons utiliser pour fixer des idées, y réfléchir et les présenter à l'observation. Cela permet un niveau de raisonnement abstrait que nous n'aurions pas autrement. Le philosophe Peter Carruthers a soutenu qu'il existe un type de pensée intérieure, explicitement linguistique, qui nous permet d'amener nos propres pensées à la conscience. Nous pouvons peut-être penser sans langage, mais le langage nous permet de savoir que nous pensons.