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Est-il vrai que les éléphants n'oublient jamais ?

Les éléphants sont des créatures incroyables. Les plus grands mammifères terrestres de la planète, ils présentent un large éventail de modèles comportementaux et émotionnels au cours de leur durée de vie pouvant atteindre 60 ans. Ils pleurent les corps des membres morts du troupeau et peuvent même reconnaître leurs propres reflets dans un miroir. Et, bien sûr, il y a ce vieil adage : « Les éléphants n'oublient jamais. Bien que cela puisse être une exagération, l'adage est plus vrai que vous ne le pensez.


Dans la nature, la mémoire d'un éléphant est la clé de sa survie et de celle de son troupeau. Chaque troupeau a une structure matriarcale, avec une femelle plus âgée en charge. Lorsque les jeunes mâles du groupe atteignent la maturité sexuelle, généralement vers 14 ans, ils quittent le troupeau pour errer en solo ou forment occasionnellement des groupes avec d'autres mâles. La preuve de la longue mémoire des éléphants réside dans leur comportement : lorsqu'elles sont confrontées à un éléphant inconnu, les matriarches se blottissent dans des positions défensives parce qu'elles se rendent compte que ces éléphants pourraient constituer une menace pour la sécurité du troupeau.

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La science a également prouvé que les éléphants ont de bons souvenirs. En 2007, des chercheurs de l'Université de Saint Andrews en Écosse ont placé des échantillons d'urine devant des éléphants femelles dans le parc national d'Amboseli au Kenya ; selon Scientific American, les éléphants ont « agi » lorsqu'ils ont senti de l'urine qui ne provenait pas d'un éléphant de leur troupeau. Les chercheurs ont conclu que les éléphants peuvent reconnaître et suivre jusqu'à 30 de leurs compagnons. 'Imaginez que vous emmeniez votre famille dans un grand magasin bondé et que les soldes de Noël soient lancées', a déclaré le psychologue Richard Byrne, l'un des scientifiques qui ont participé à l'étude. « Quel travail pour savoir où se trouvent quatre ou cinq membres de la famille. Ces éléphants le font avec 30 compagnons de voyage.' Les éléphants « connaissent presque certainement tous les [membres] de leur groupe », a déclaré Byrne, et présentent des capacités cognitives « bien en avance sur tout ce que les autres animaux ont démontré ».

Les éléphants ne se souviennent pas seulement des compagnons avec lesquels ils ont passé de longues périodes de temps. Une paire d'éléphants captifs a montré que ces animaux peuvent reconnaître d'autres éléphants amicaux même lorsqu'ils n'ont passé que de courtes périodes de temps ensemble. Au sanctuaire des éléphants - une organisation à but non lucratif basée à Hohenwald, Tennessee, qui est le plus grand refuge naturel des États-Unis développé spécifiquement pour les éléphants en voie de disparition - en 1999, un éléphant nommé Jenny est devenu très animé lorsqu'un nouvel éléphant nommé Shirley est arrivé . Après avoir examiné les antécédents des animaux, les travailleurs du Sanctuaire ont découvert que les deux n'avaient joué avec le même cirque que quelques mois, soit 22 ans plus tôt.

Leurs superbes souvenirs aident les éléphants à rester en vie d'une manière qui va au-delà de la simple reconnaissance des menaces. Matt Lewis, responsable de programme principal au sein du programme de conservation des espèces du Fonds mondial pour la nature, raconteMental Flossque l'un des meilleurs exemples de cognition des éléphants « vient des éléphants adaptés au désert, où les matriarches se souviennent où l'on peut trouver de l'eau fiable et sont capables de guider leurs troupeaux vers l'abreuvement sur de très longues distances et sur de nombreuses années. C'est une indication assez claire que les éléphants ont une grande capacité à se souvenir des détails de leur environnement spatial pendant très longtemps. » Des études ont également montré que les matriarches qui ont déjà vécu des périodes de sécheresse conduiront leurs troupeaux vers des terres plus fertiles, tandis que les matriarches plus jeunes qui n'ont pas connu de sécheresse sont plus susceptibles de rester sur place.


Les éléphants sont capables d'utiliser leur énorme cerveau de 10,5 livres pour coder les détails d'identification et de survie, en imprimant les données clés dans leur mémoire pour les rappeler plus tard. Mais la mémoire incroyable d'un éléphant ne vient qu'avec l'âge et l'expérience, et les éléphants plus âgés et plus gros sont souvent la cible des chasseurs. 'La tragédie', dit Lewis, 'est que lorsque l'un de ces [éléphants] est perdu à cause du braconnage, l'information meurt avec elle', laissant le reste du troupeau dans une situation désavantageuse - et ayant de graves conséquences pour l'espèce dans son ensemble .

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