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Mystère résolu : les scientifiques ont compris pourquoi certains écureuils sont noirs

Il peut être surprenant de voir un animal arborer une nouvelle couche de peinture. Des homards bleus font parfois surface après avoir été pris dans des casiers. Un dauphin rose a été aperçu en Louisiane en 2007 (et plusieurs fois depuis). Dans la province chinoise du Shaanxi, un mignon panda brun et blanc accueille les visiteurs du zoo.

Un autre animal anormal a rejoint leurs rangs. Des écureuils noirs ont été repérés aux États-Unis et au Royaume-Uni, et maintenant les scientifiques pensent savoir pourquoi.

Comme beaucoup d'animaux aux couleurs inhabituelles, les écureuils noirs sont le résultat d'un détour génétique. Des chercheurs de l'Université Anglia Ruskin, de l'Université de Cambridge et du Virginia Museum of Natural History ont collaboré à un projet qui testait l'ADN d'écureuil. Leurs conclusions, publiées dansBMC Biologie évolutive, a démontré que l'écureuil noir est le produit d'une reproduction interspécifique entre l'écureuil gris commun et l'écureuil renard. L'écureuil noir est en fait un écureuil gris avec un gène de pigment défectueux transmis par l'écureuil renard qui rend sa fourrure plus foncée. (Certains écureuils renards, qui sont généralement brun rougeâtre, sont également noirs.)

sanches12/iStock via Getty Images

Les scientifiques pensent qu'un écureuil renard noir s'est peut-être joint à une poursuite d'accouplement impliquant des écureuils gris et s'est occupé d'une femelle. La fourrure noire peut offrir des avantages dans les régions plus froides, les écureuils étant capables d'absorber et de retenir plus de chaleur, ce qui leur donne un léger avantage évolutif.

En Amérique du Nord, les écureuils noirs sont rares, avec une estimation les plaçant à un taux d'un écureuil sur 10 000. En 1961, des étudiants de la Kent State University en Ohio ont relâché 10 écureuils noirs qui avaient été capturés par les autorités canadiennes de la faune. Les écureuils peuplent désormais le campus et sont devenus la mascotte officieuse de l'école. Leur coloration pourrait les aider à se cacher des prédateurs, ce qui pourrait être utile à Kent State : le campus abrite également des faucons.

[h/t Le Gardien]