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Olive Oatman, la pionnière enlevée par des Amérindiens qui ont rendu une femme marquée

Il y a environ un siècle et demi, certaines tribus amérindiennes du Sud-Ouest utilisaient les tatouages ​​faciaux comme rites de passage spirituels. À travers une série de tragédies étranges (et quelques triomphes possibles), une adolescente mormone blanche qui voyageait avec sa famille dans la région au milieu du 19esiècle a fini par en arborer un aussi, symbole d'une double vie compliquée qu'elle ne pourrait jamais vraiment ébranler.

En 1851, la famille Oatman, ayant rompu avec l'Église de Jésus-Christ des Saints des Derniers Jours, voyageait à travers le sud-est de la Californie et l'ouest de l'Arizona, à la recherche d'un endroit où s'installer. En tant que Brewsterites nouvellement intronisés – disciples du rebelle mormon James C. Brewster – ils avaient été informés que la Californie était, en fait, le véritable « lieu de rassemblement prévu » pour les Mormons, plutôt que l'Utah.

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Le groupe d'environ 90 adeptes avait quitté Independence, Missouri, à l'été 1850, mais lorsqu'ils sont arrivés dans le territoire du Nouveau-Mexique, le groupe s'est séparé, la faction de Brewster prenant la route de Santa Fe, puis vers le sud de Socorro, et Royce ( parfois orthographié Roys) Oatman menant un groupe à Socorro puis à Tucson.

Lorsque la lie restante du groupe dirigé par Oatman s'est approchée de Maricopa Wells, dans le comté de Maricopa d'aujourd'hui, en Arizona, ils ont été avertis non seulement que la piste sud-ouest à venir était stérile et dangereuse, mais que les tribus indigènes de la région étaient notoirement violentes envers blancs. Continuer, a-t-on précisé, c'était risquer sa vie.

Les autres familles ont choisi de rester à Maricopa Wells jusqu'à ce qu'elles aient suffisamment récupéré pour faire le voyage, mais Royce Oatman a choisi de continuer. Et c'est ainsi que Royce, sa femme Mary et leurs sept enfants, âgés de 1 à 17 ans, se sont retrouvés seuls à parcourir la partie la plus aride du désert de Sonora.

Effectivement, à environ 90 miles à l'est de Yuma, sur les rives de la rivière Gila, la famille a été attaquée par un groupe d'Amérindiens, probablement des Yavapais, qui leur ont demandé de la nourriture et du tabac. Les détails de ce qui s'est passé ensuite ne sont pas connus, mais la rencontre s'est en quelque sorte transformée en attaque. Apparemment, tous les Oatman ont été assassinés, sauf Lorenzo, 15 ans, qui a été battu jusqu'à perdre connaissance et laissé pour mort.

Ou c'est ce qu'il semblait. Lorsque Lorenzo est revenu à lui, il a trouvé six corps, pas huit : deux de ses sœurs, Olive, 14 ans, et Mary Ann, 7 ans, étaient introuvables. Grièvement blessé, Lorenzo a marché jusqu'à un campement et a fait soigner ses blessures, puis a rejoint le groupe d'autres émigrants mormons, qui sont revenus avec l'adolescent sur les lieux du crime. Parce que le sol volcanique était rocheux et difficile à creuser, il n'était pas possible d'enterrer les Oatmans, alors des cairns ont été construits autour de leurs corps à la place.

Mais où étaient Olive et Mary Ann ?

Un marqueur sur le site de l'attaque de la famille Oatman en 1851 à Dateland, Arizona.Marine 69-71, Wikimedia Commons // CC BY-SA 4.0,

Les Yavapais avaient pris les sœurs, bien vivantes , dans leur village à environ 60 miles de là, ainsi que des prix sélectionnés du chariot des Oatmans. Attachées avec des cordes, les filles avaient été obligées de marcher plusieurs jours dans le désert, ce qui a déclenché une grave déshydratation et les a fragilisées en général. Lorsqu'ils demandaient de l'eau ou du repos, ils étaient piqués avec des lances et forcés de continuer à marcher. Une fois arrivées au village de Yavapai, les filles étaient traitées comme des esclaves, obligées de chercher de la nourriture et du bois de chauffage. Les enfants de la tribu les brûlaient avec des bâtons fumants pendant qu'ils travaillaient, et ils étaient souvent battus. Les filles, a dit plus tard Olive, étaient sûres qu'elles seraient tuées.

Les filles vivaient comme les servantes des Yavapais pendant environ un an, jusqu'à ce que certains membres de la tribu Mohave, avec qui le groupe faisait du commerce, s'arrêtent un jour et expriment leur intérêt pour les Oatmans. Les Yavapais ont fini par les échanger contre des chevaux, des couvertures, des légumes et un assortiment de babioles. Une fois l'accord conclu, les sœurs ont de nouveau été obligées de marcher pendant plusieurs jours à travers le désert, cette fois au nord du village de Mohave, près de la ville non encore fondée de Needles, en Californie, et incertaines de leur sort pendant tout ce temps.

Les choses se sont considérablement améliorées une fois que les filles étaient sur les terres de Mohave : Mary Ann et Olive ont été immédiatement accueillies par la famille d'un chef de tribu, Espanesay, et adoptées en tant que membres de la communauté. Pour le prouver, les deux enfants se sont fait tatouer le menton et le haut des bras avec de l'encre bleue de cactus en traits épais, comme tout le monde dans la tribu, pour s'assurer qu'ils seraient reconnus en tant que membres de la tribu dans l'au-delà et – fait intéressant, dans ce cas – réunis avec leurs ancêtres.

Le paysage a également été amélioré; le village de Mohave était situé dans une vallée idyllique bordée de peupliers et de saules, le long du fleuve Colorado. N'étant plus esclaves, ils n'étaient pas forcés de travailler et « faisaient à peu près ce qu'ils voulaient », selon un article de journal de 1856. Ils ont également reçu des terres et des semences pour élever leurs propres récoltes. Les deux sœurs ont également reçu le nom de leur clan, Oach, et elles ont tissé des liens étroits avec la femme et la fille de leur famille adoptive, Aespaneo et Topeka, respectivement. Pour le reste de sa vie, Olive a parlé des deux femmes avec beaucoup d'affection, affirmant qu'elle et Mary Ann avaient été élevées par Espanesay et Aespaneo comme leurs propres filles.

Les filles se considéraient apparemment comme des Mohaves assimilées, à tel point qu'en février 1854, environ 200 arpenteurs de chemin de fer blancs passèrent une semaine avec les Mohaves dans le cadre de l'expédition Whipple, échangeant et socialisant, et ni Olive ni Mary Ann ne se révélèrent comme une enlevé ou demandé de l'aide aux hommes. (Les filles, ignorant que leur frère Lorenzo avait survécu à l'attaque de 1851, pensaient peut-être qu'elles n'avaient pas de parents vivants, ce qui aurait pu les inciter à rester avec la tribu.)

Quelques années après leur capture initiale, une sécheresse dans le sud-ouest a causé une grave pénurie de récoltes et Mary Ann est morte de faim par la suite, ainsi que de nombreux autres membres de la tribu Mohave. Elle avait environ 10 ans. Olive a déclaré plus tard qu'elle n'avait survécu à la famine que parce qu'elle était spécialement soignée par Aespaneo, sa mère adoptive, qui l'a nourrie en secret pendant que le reste du village avait faim.

En 1855, un membre de la tribu quechan voisine du nom de Francisco s'est présenté au village de Mohave avec un message du gouvernement fédéral des États-Unis. Les autorités de Fort Yuma avaient entendu des rumeurs au sujet d'une jeune femme blanche vivant avec les Mohaves, et le commandant du poste leur demandait soit de la renvoyer, soit d'expliquer pourquoi elle choisirait de ne pas revenir. Les Mohaves ont d'abord répondu en refusant de répondre, puis en séquestrant Olive pour la garder en sécurité. Ensuite, ils ont essayé de nier qu'elle était même blanche. Lorsque cela n'a pas fonctionné, ils ont commencé à peser leur affection pour Olive par rapport à leur peur des représailles du gouvernement américain, qui avait menacé (via Francisco) de détruire la tribu si Olive n'était pas livrée.

Francisco, en tant qu'intermédiaire, était préoccupé par la sécurité de sa tribu voisine - et peut-être la sienne - et a persisté dans ses tentatives. Les négociations ont été longues et ont inclus Olive elle-même à certains moments. Comme elle a été citée dans un récit ultérieur de son épreuve :

« J'ai découvert qu'ils avaient dit à Francisco que je n'étais pas Américain, que j'appartenais à une race de gens très semblable aux Indiens, vivant loin du soleil couchant. Ils m'avaient peint le visage, les pieds et les mains d'une couleur terne et terne, différente de celle de n'importe quelle race que j'aie jamais vue. Ils m'ont dit qu'ils l'avaient fait pour tromper Francisco ; et que je ne dois pas lui parler en américain [sic]. Ils m'ont dit de lui parler dans une autre langue et de lui dire que je n'étais pas américain. Ils ont ensuite attendu d'entendre le résultat, s'attendant à entendre mon charabia absurde, et à assister à l'effet convaincant sur Francisco. Mais je lui ai parlé dans un anglais approximatif et je lui ai dit la vérité, ainsi que ce qu'ils m'avaient enjoint de faire. Il est parti de son siège dans une rage parfaite, jurant qu'il ne serait plus imposé.

Le gabarit était en place. Certains des Mohaves étaient furieux contre Olive pour avoir désobéi aux ordres et sont allés jusqu'à suggérer qu'elle devrait être tuée en guise de punition. Mais sa famille d'accueil s'est opposée à l'idée, et Francisco et les Mohaves ont finalement élaboré une offre : Olive serait rachetée au gouvernement américain en échange d'un cheval, de couvertures et de perles. La sœur adoptive d'Olive, Topeka, 17 ans, la rejoindrait lors de la randonnée pour s'assurer que les marchandises étaient remises.

Quand Olive est partie, Aespaneo a pleuré comme si elle perdait son propre enfant. Le voyage jusqu'au fort Yuma a duré 20 jours et le groupe y est arrivé le 22 février 1856. Lorsqu'elle a été approchée par le commandant du fort, Olive a pleuré dans ses mains. Avant d'être autorisée à entrer dans le fort, la femme d'un officier lui a prêté une robe de style occidental, car elle et Topeka sont arrivées vêtues uniquement de jupes Mohave traditionnelles, la poitrine nue. Elle a également été obligée de laver son visage peint ainsi que ses cheveux, qui ont été teints avec la sève noire d'un arbre mesquite. Lorsqu'on lui a demandé son prénom, elle a répondu qu'il s'agissait d'« Olivino » et a dit au commandant qu'elle avait 11 ans lorsqu'elle a été enlevée par les Yavapai, et non 14, entre autres détails incorrects. Une fois nettoyée, Olive a été reçue par une foule enthousiaste.

Au moment où Olive a été envoyée à Fort Yuma, cinq ans s'étaient écoulés depuis le meurtre de la plupart des membres de la famille Oatman et la capture initiale des filles. Elle fut bientôt informée que son frère, Lorenzo, avait également survécu au massacre ; ils se sont rencontrés peu de temps après, les journaux de l'ouest des États-Unis rapportant l'événement à la une.

Carte de Visite of Olive Oatman via Wikimedia // Public Domain

Cependant, les comptes du temps d'Olive parmi les tribus amérindiennes sont problématiques

pour plusieurs raisons. En 1857, un an après le retour d'Olive, un ministre méthodiste nommé Royal Stratton a longuement interviewé Olive et a écrit un livre à succès, d'abord intituléLa vie chez les indienset plus tard rebaptiséCaptivité des filles Oatman, relatant la demi-décennie des sœurs Oatman avec les autochtones. Olive a ensuite donné de nombreuses conférences sur ses expériences à l'appui du livre, mais tous ses détails ne se sont pas additionnés. Dans le livre de Stratton, Olive a déclaré que ni les Yavapais ni les Mojaves ne m'ont jamais «offert le moindre abus indigne», et elle a nié toutes les allégations de viol ou même d'activité sexuelle avec des membres de la tribu. Cependant, sa meilleure amie d'enfance, Susan Thompson, avec laquelle Olive s'est à nouveau liée d'amitié, croyait qu'Olive avait épousé un homme Mohave et avait donné naissance à deux garçons, et que sa dépression à son retour dans la société non tribale était en fait du chagrin. Olive a nié cela.

Olive a également fait preuve d'une certaine duplicité dans ses conférences : Elle a répété à plusieurs reprises au public qu'elle était tatouée afin de l'identifier si elle s'échappait de la tribu, omettant de mentionner que la plupart des femmes Mohave avaient des tatouages ​​​​faciaux, certains dans le même design que celui d'Olive. Elle a également identifié ses ravisseurs comme étant des Apaches, et non des Yavapai, ce que la plupart des historiens modernes pensent être faux. (Pourtant,Apacheétait un terme courant pour décrire plusieurs tribus du sud-ouest, donc elle a peut-être utilisé le mot dans un sens général.)

Le livre de Stratton comprend également de longues périodes de rhétorique anti-autochtone fervente, et elle a approuvé cette représentation d'eux via ses conférences, les appelant souvent elle-même des sauvages. Mais ce point de vue n'était pas vraiment corroboré par ses actions privées. Après avoir déménagé dans le sud de l'Oregon avec son frère, elle aurait pleuré et fait les cent pas la nuit,et des amis l'ont décrite comme profondément malheureuse dans sa nouvelle vie et désireuse de retourner dans les Mohaves. Elle est même allée à New York lorsqu'elle a appris qu'Irataba, un dignitaire de la tribu Mohave, s'y rendrait en 1864. De toute évidence, il n'était pas trop sauvage pour l'empêcher de se remémorer la vie tribale avec lui, une conversation qui s'est poursuivie dans le Mohave Langue. (Irataba a dit à Olive qu'elle manquait toujours à Topeka et qu'elle espérait son retour.) Elle a dit plus tard « nous nous sommes rencontrés en tant qu'amis ».

Son temps passé avec les tribus indigènes a entaché le reste de la vie d'Olive Oatman , puisqu'elle a vécu - littéralement - en femme marquée. Si elle avait, en fait, été mariée à un indigène - ou même si elle avait gambadé avec l'un d'entre eux - la pression pour le cacher serait sérieuse, maintenant qu'elle était loin des soi-disant sauvages et de retour dans le conservatisme. La société occidentale, où la virginité d'une femme était sacro-sainte et où même les amitiés entre Blancs et Amérindiens étaient mal vues, sans parler des relations sexuelles. Elle avait déjà à gérer les retombées sociales du tatouage du visage, et la pression de la célébrité instantanée n'a pas aidé.

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Olive, qui se souvenait à peine comment parler anglais au début, est devenue un nom familier en un mois, avec la nouvelle du sauvetage de la 'jeune et belle fille américaine' apparaissant dans les journaux à travers le pays. Après le succès de la biographie de Stratton, elle était une personne célèbre, vivant sous le microscope des célébrités. Les journalistes semblaient se concentrer particulièrement sur l'apparence d'Olive, soulignant sa beauté aussi souvent que son tatouage. Mais malgré son démenti dévot d'avoir eu des maris ou des amants indigènes, la rumeur est restée, en partie grâce à un article en première page dans leÉtoile de Los Angeles– qui rapportait en 1856, un mois avant le retour d'Olive, que les deux filles Oatman avaient été découvertes vivantes et mariées à des chefs Mohave.

En novembre 1865, Olive a épousé John B. Fairchild, un riche éleveur devenu banquier, à Rochester, New York, abandonnant par la suite le circuit des conférences, c'est ainsi qu'elle l'avait rencontré. Quelques années plus tard, le couple s'installe à Sherman, au Texas, et adopte une petite fille nommée Mamie. Olive ne semblait cependant jamais avoir trouvé le bonheur, luttant contre la dépression et les maux de tête chroniques pour les décennies à venir. À de rares occasions où elle quittait sa maison, elle tentait de couvrir son tatouage bleu avec du maquillage ou des voiles.

Olive est décédée d'une crise cardiaque en 1903, à l'âge de 65 ans, et est enterrée à Sherman avec son mari. Des lettres retrouvées après sa mort racontaient les dommages psychologiques qu'elle avait subis, qui étaient souvent attribués au meurtre de sa famille, mais pouvaient tout aussi bien être attribués au fait que sa deuxième famille, celle qu'elle avait bâtie parmi les Mohaves, lui avait été arrachée.

Bien qu'elle ne soit pas trop souvent mentionnée ces jours-ci, Olive Oatman est encore parfois rendu hommage, notamment via le personnage d'Eva Toole dans l'émission AMC.L'enfer sur roues, qui arbore une trame de fond très similaire (et un tatouage au menton). L'histoire d'Olive a également été racontée dans un épisode de 1965 de l'émission de télévisionJours de la Vallée de la Mort, avec Shary Marshall dans le rôle d'Olive et avec Ronald Reagan dans le rôle d'un colonel de l'armée qui aide son frère à la localiser. Une biographie d'Oatman en 2009,Le tatouage bleu, raconte son histoire beaucoup plus fidèlement. Elle est également l'homonyme de la ville d'Oatman, en Arizona, située sur la route 66, près du fleuve Colorado et près du site où Oatman a été libérée après avoir passé son adolescence avec les Mohaves.