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Satiété sémantique : pourquoi les mots semblent parfois étranges ou perdent tout sens

C'est un fléau étrange qui afflige les éditeurs et les écrivains, les lecteurs occasionnels et à peu près tous ceux qui réfléchissent à un mot pendant un certain temps. Considérez le motfleur. Fleur. Fleurs.lefleurSur le terrain. lefleurdans l'herbe.Fleur. Fleur. Fleur.

… Fleur?!

Le mot s'est-il en quelque sorte désintégré sous vos yeux ? Devenir étrange, incompréhensible ou une chaîne de lettres sans signification ? Si c'est le cas, ce qui vient de vous arriver n'est pas nouveau. Le phénomène a été décrit pour la première fois enLe Journal américain de psychologieen 1907 :

« Si un mot imprimé est regardé fixement pendant un certain temps, il s'avérera prendre un aspect curieusement étrange et étranger. Cette perte de familiarité dans son apparence le fait parfois ressembler à un mot dans une autre langue, va parfois plus loin jusqu'à ce que le mot soit une simple collection de lettres, et atteint parfois l'extrême où les lettres elles-mêmes ressemblent à des marques insignifiantes sur le papier.

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Ou, comme Urban Dictionary décrit succinctement la situation : « Quand vous dites autant de mots, cela commence à paraître foutrement bizarre ».

Au fil des ans, cet échec littéraire mental a porté plusieurs noms :décrément de travail,extinction,réminiscence,transformation verbale. Mais le terme le plus connu et reconnu estsatiété sémantique.

Leon James, professeur de psychologie au Collège des sciences sociales de l'Université d'Hawaï, a inventé le terme en 1962. Dans sa thèse de doctorat sur le sujet à l'Université McGill, il a mené diverses expériences pour explorer comment le concept affecte la pensée.



'C'est une sorte de fatigue', dit James. 'C'est appeléinhibition réactive: Lorsqu'une cellule cérébrale se déclenche, il faut plus d'énergie pour déclencher la deuxième fois, et encore plus la troisième fois, et enfin la quatrième fois, elle ne répondra même pas à moins d'attendre quelques secondes. Donc ce genre d'inhibition réactive qui était connu comme un effet sur les cellules du cerveau est ce qui m'a attiré à l'idée que si vous répétez un mot, le sens du mot continue d'être répété, puis il devient réfractaire, ou plus résistant à être provoqué encore et encore.'

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Selon James, n'importe quel mot peut devenir la proie d'une satiété sémantique, mais le temps avant que les mots ne commencent à perdre leur sens peut varier. Par exemple, des mots qui suscitent de fortes connotations dramatiques ou des émotions – pensezexplosion- peut sembler manquer d'effet de satiété parce que votre cerveau se concentre sur et parcourt d'autres associations avec le mot, réduisant ainsi une voie autrement rapide vers la perplexité. Et au fur et à mesure que le stimulus est présenté encore et encore, vous devenez plus résistant aux stimuli. James a rappelé une première étude qui présentait un chat endormi avec un ton. Le chat s'est immédiatement réveillé. Mais alors qu'ils jouaient le ton encore et encore, le chat mettait un peu plus de temps à se réveiller à chaque fois, jusqu'à ce qu'il continue de dormir. Mais quand le ton a été légèrement varié, le chat est immédiatement passé à l'action.

Au fil des ans, le travail de James a également montré que la satiété sémantique est plus qu'un simple sort déroutant pour les lecteurs. Une expérience qu'il a menée a cherché à déterminer si la satiété sémantique pouvait être utilisée pour réduire le bégaiement. James a demandé à un assistant d'appeler au téléphone un participant à l'étude qui bégayait - créant une situation conçue pour augmenter l'anxiété du sujet car les indices verbaux et autres éléments en personne ne peuvent pas être utilisés pour faciliter la communication - et parle pendant une minute. Dix minutes plus tard, l'assistant a rappelé pour une autre minute. L'assistant a répété le cycle un total de 10 fois au cours de la journée. James dit que l'objectif était d'induire une satiété sémantique chez le participant au bégaiement liée à l'émotion de l'appel téléphonique induisant du stress. Et il dit que ça a marché.

James a également exploré la musique. Il a étudié les charts pop et a découvert que les chansons qui sont entrées dans les charts le plus rapidement - et ont donc reçu le temps d'antenne le plus concentré - étaient celles qui ont quitté les charts le plus rapidement. Les chansons qui ont lentement grimpé dans les charts sont sorties tout aussi lentement, s'estompant au lieu de s'épuiser.

Mais pourquoi aimons-nous même écouter une chanson plus d'une fois ? Pour approfondir la notion de satiété sémantique en musique, considérons le chœur. Comme Elizabeth Hellmuth Margulis, directrice du Music Cognition Lab à l'Université de l'Arkansas, l'écrit surTemps infini, la satiété sémantique joue un rôle clé dans les paroles des chansons. Du fait de la répétition des refrains, les mots et les phrases deviennent « rassasiés » et perdent leur sens – et ne s'inscrivent plus vraiment comme des mots.

« Le simple fait de répéter rend possible une nouvelle façon d'écouter, une confrontation plus directe avec les attributs sensoriels du mot lui-même », écrit Margulis. « C'est précisément la façon dont la répétition en musique fonctionne pour rendre les éléments nuancés et expressifs du son de plus en plus disponibles et pour rendre plus irrésistible une tendance participative – une tendance à bouger ou à chanter en même temps. »

Alors que James a depuis tourné son attention vers d'autres sujets, la satiété sémantique est encore analysée aujourd'hui dans diverses disciplines. Les artistes ont exploré le concept. Le curieux (mais malheureusement disparu) bot Twitter de Semantic Satiation a tweeté à ce sujet. Les marketeurs repensent leurs stratagèmes de vente grâce au concept. Un exemple opportun est 'Black Friday Malady'. Grâce à la surutilisation, le 'Black Friday' n'est plus le crochet précieux qu'il était autrefois. Nous l'avons tellement répété qu'il est maintenant aussi indistinct que les paquets de fromage à cordes génériques Wal-Mart que vous passez en trombe pour vous bagarrer pour un cuiseur vapeur à moitié prix à 3 heures du matin.

Oui, le phénomène est étrange. Mais des choses plus étranges se sont produites. Après tout, considérez qu'il s'agit d'une phrase réelle et grammaticalement correcte : « Buffalo buffalo Buffalo buffalo buffalo buffalo Buffalo buffalo. » Dites-le simplement avant que la satiété sémantique ne commence.

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