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Tarrare, le plus grand glouton de tous les temps

Les mangeurs compétitifs d'aujourd'hui sont réputés pour consommer des dizaines de hot-dogs en une seule séance, mais les mangeurs inhabituels d'autrefois accomplissaient des exploits beaucoup plus étranges. Des rapports médiévaux décrivent des personnes consommant de copieuses portions de pierres, d'araignées et de serpents, entre autres choses venimeuses, et des forains gagnaient leur vie en tournée en Europe grâce à leur étrange estomac au début du 17ème siècle.

« Le grand mangeur du Kent », un ouvrier anglais du XVIIe siècle nommé Nicholas Wood, a diverti les amateurs de foires lors de festivals country en consommant 60 œufs, du mouton, trois grandes tartes et un boudin noir en une seule séance. Au 18ème siècle, un certain Charles Tyle de Dorset a mangé 133 œufs en une heure avec de grandes quantités de pain et de bacon (il s'est ensuite plaint de ne pas avoir eu un souper complet). En 1792, selon l'historien de la médecine Jan Bondeson, un showman français nommé M. Dufour a mangé un banquet particulièrement luciférien devant une salle comble à Paris, comprenant un hors-d'œuvre d'aspes à l'huile chaude, des plats de tortue, chauve-souris, rat et taupe, une entrée de chouette rôtie dans une sauce au «soufre brillant» et un dessert de crapauds ornés de mouches, de grillons, d'araignées et de chenilles. Dufour a ensuite avalé toutes les bougies sur la table à côté d'un verre de cognac enflammé, et a ouvert grand la bouche pour que le public puisse apercevoir les flammes vacillantes à l'intérieur de sa gorge.

Mais le mangeur le plus étonnant jamais enregistré est Tarrare, un showman français du XVIIIe siècle capable de consommer son propre poids de bœuf à l'âge de 17 ans. On ne sait pas si Tarrare était son vrai nom ou un surnom ; « bom-bom tarrare ! » était une expression française populaire à l'époque utilisée pour décrire de puissantes explosions, et Bondeson spécule qu'elle peut avoir été appliquée à Tarrare en raison de ses flatulences prodigieuses.

L'apparence de Tarrare aurait été relativement normale, à l'exception d'une énorme bouche étendue sur des dents très tachées et d'un ventre distendu qui pendait si bas qu'il pouvait l'enrouler autour de sa taille lorsqu'il était vide. On disait aussi qu'il transpirait constamment et dégageait une odeur puissante. Selon un rapport enLe journal médical et physique de Londres, 'il puait souvent à un tel degré, qu'il ne pouvait être supporté à une distance de 20 pas.'

Né dans la campagne française près de Lyon au début des années 1770, Tarrare mangeait tellement que ses parents le chassèrent de la maison alors qu'il était adolescent. Selon Bondeson, Tarrare a ensuite passé un certain temps à parcourir les provinces françaises «en compagnie de voleurs, de putes et de vagabonds» avant de travailler avec un charlatan ambulant, avalant des pierres et des animaux vivants pour attirer l'attention sur les traitements médicaux douteux du charlatan. En 1788, il quitta son emploi de charlatan et se rendit à Paris, où il se produisit dans les rues, avalant des paniers pleins de pommes, bouchons de liège, silex et autres objets. Après une telle exposition, il souffre d'une occlusion intestinale aiguë et doit être transporté à l'hôpital Hôtel Dieu. Après avoir été soigné par le chirurgien là-bas, il a proposé de montrer ses talents en avalant la montre et la chaîne de l'homme. Le chirurgien n'a pas été amusé, et a répondu qu'il ouvrirait Tarrare avec son épée pour récupérer ses biens précieux.

Lorsque les guerres révolutionnaires éclatent, Tarrare s'engage dans l'armée française. Les rations militaires ne suffisaient pas à son appétit, et il fut bientôt emmené à l'hôpital de Soultz pour se plaindre d'épuisement. Bien qu'il ait reçu des rations quadruples et qu'il ait mangé tous les cataplasmes de l'apothicaire, ses besoins restaient insatisfaits. Les chirurgiens militaires étaient tellement étonnés qu'ils ont demandé à le garder à l'hôpital pour des expériences. Là-bas, Tarrare a mangé un repas destiné à 15 ouvriers allemands, dont deux énormes pâtés à la viande et quatre gallons de lait. Il a également mangé un chat vivant - en lui ouvrant l'abdomen avec ses mâchoires, en buvant son sang, et plus tard en vomissant la fourrure et la peau - ainsi que des chiots, des lézards et des serpents, qui seraient ses préférés. Les médecins, dont un certain M. Courville et Pierre-François Percy, l'un des plus grands chirurgiens militaires de son époque, se déclarent étonnés.

Après quelques mois à l'hôpital, le conseil militaire a demandé quand Tarrare pourrait reprendre son service, mais les médecins ne voulaient pas se séparer de leur sujet fascinant. Comme Bondeson le décrit, M. Courville a mis au point un plan ingénieux, bien que bizarre, pour rendre Tarrare utile à la fois pour la science et l'armée - il enverrait des documents avec son propre corps. Tout d'abord, Courville a demandé à Tarrare d'avaler une boîte en bois avec un document à l'intérieur. Deux jours plus tard, Tarrare est revenu des latrines de l'hôpital avec une boîte et un document en bon état. Après une répétition de l'expérience au quartier général de l'armée française sur le Rhin (Napoléon était peut-être présent ou non), Tarrare est officiellement employé comme espion. Sa première tâche : délivrer un message à un colonel français retenu prisonnier dans une forteresse prussienne.



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Cependant, les capacités mentales de Tarrare étaient apparemment éclipsées par les pouvoirs de son estomac. Selon un rapport enLe journal médical et physique de Londres, Tarrare était 'presque dépourvu de force et d'idées'. Ainsi, alors que les officiers de l'armée disaient à Tarrare qu'il avalait des papiers d'une importance stratégique clé, la note qui lui était confiée demandait simplement au colonel français emprisonné de faire rapport sur toute information qu'il pourrait avoir sur les mouvements de troupes prussiennes.

Il s'avéra que les officiers français avaient raison de s'inquiéter : Tarrare fut capturé à l'extérieur de la ville de Landau presque dès le début de la mission. (Cela peut avoir quelque chose à voir avec le fait qu'il ne parlait pas un mot d'allemand.) Le pauvre glouton a résisté à une fouille à nu et à des coups de fouet sans trahir sa cargaison, mais après une journée avec le contre-espionnage prussien, il a finalement avoué. Les Prussiens l'ont attaché à une tourbière et ont attendu que son système digestif livre la marchandise. Quand il s'exécuta, cependant, ils furent furieux de découvrir un message aussi banal à l'intérieur de la boîte en bois - ils croyaient, comme Tarrare, qu'il transportait des informations militaires cruciales. Les Prussiens le battent brutalement, puis le soumettent à un simulacre d'exécution, le laissant monter jusqu'à l'échafaudage avant d'appeler le bourreau.

Naturellement terrifié par son épreuve, Tarrare est retourné à l'hôpital en suppliant le Dr Percy de le guérir. Malheureusement, toutes les solutions rapportées pour une alimentation excessive que Percy a essayées – teinture d'opium, vin aigre, pilules de tabac, quantités abondantes d'œufs à la coque – se sont avérées vaines. Tarrare s'est retrouvé incapable de vivre de la nourriture de l'hôpital et s'est faufilé dans les boucheries et les ruelles, combattant les gamins des rues et les animaux pour des restes de charogne en décomposition. Il a même bu le sang d'autres patients de l'hôpital et a été expulsé de la morgue de l'hôpital à plusieurs reprises pour avoir tenté de manger les cadavres.

Plusieurs médecins se sont plaints que Tarrare serait mieux dans un asile d'aliénés, mais Percy a défendu sa présence à l'hôpital. C'est-à-dire jusqu'à ce qu'un enfant en bas âge disparaisse mystérieusement des salles. Tarrare était le principal suspect, et les médecins et porteurs furieux l'ont finalement chassé définitivement de l'hôpital.

Pendant les quatre années suivantes, on ne sait pas où se trouve Tarrare, mais en 1798, il se présente dans un hôpital de Versailles, si malade qu'il peut à peine se lever de son lit d'hôpital. Tarrare croyait que ses problèmes provenaient d'avoir avalé une fourchette en or, mais les médecins ont reconnu qu'il souffrait d'une tuberculose avancée. Environ un mois après que Percy a été informé de son admission, Tarrare a été frappé d'une terrible diarrhée. Il est décédé quelques jours plus tard.

Les médecins répugnaient à procéder à une autopsie - le cadavre est apparemment devenu « la proie d'une horrible corruption » peu de temps après la mort - mais le chirurgien en chef de l'hôpital de Versailles a surmonté son dégoût et a ouvert le cadavre. Il découvrit que l'œsophage de Tarrare était inhabituellement large, et lorsque les mâchoires furent forcées à s'ouvrir, il put voir jusqu'au fond de l'énorme estomac de Tarrare, qui était couvert de pus et remplissait presque toute la cavité abdominale. Le foie et la vésicule biliaire étaient également surdimensionnés. SelonLe journal médical et physique de Londres, « La puanteur du corps était si insupportable que M. Tessier, chirurgien en chef de l'hôpital, ne put pousser plus loin son enquête.

La cause de l'extrême gourmandise de Tarrare n'a jamais été diagnostiquée. Selon Bondeson, aucun cas ressemblant à Tarrare n'a été publié en médecine moderne. Et tandis que les rapports de ses habitudes alimentaires mendiant la croyance, ils ont été enregistrés par certaines des plus grandes autorités médicales de son temps, et bien connus parmi les Parisiens qui se sont délectés de ses démonstrations macabres. Percy a écrit dans un mémoire : « Qu'on imagine tout ce que les animaux domestiques et sauvages, les plus sales et les plus voraces, sont capables de dévorer, et ils peuvent se faire une idée de l'appétit… de Tarrare.

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