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L'histoire délicieuse du plus ancien restaurant sino-américain d'Amérique

Derrière chaque restaurant sino-américain se cache une histoire d'assimilation, d'innovation et de survie, mais le Pekin Noodle Parlor à Butte, dans le Montana, a un passé particulièrement chargé. Fondé par des immigrants en 1911, il prétend être le plus ancien restaurant de ce type en activité aux États-Unis. Aujourd'hui, le Museum of Food and Drink (MOFAD) de Brooklyn présente le restaurant dans sa nouvelle exposition, 'Chow: Making the Chinese American Restaurant', qui examine comment la cuisine chinoise aux États-Unis a évolué pour devenir la cuisine omniprésente que nous connaissons et aimons. aujourd'hui.

Le Pekin Noodle Parlor est niché à l'intérieur d'un bâtiment en briques sur la rue principale historique d'Uptown Butte. Suspendu au-dessus de la devanture du restaurant, une enseigne au néon indique «CHOP SUEY» et à l'intérieur, un escalier raide mène les visiteurs à une pièce étroite du deuxième étage bordée de confortables cabines à manger à rideaux divisées par des cloisons en lambris orange.

Jerry Tam

Jerry Tam

Au rez-de-chaussée du restaurant, qui dans les incarnations précédentes servait de salle de jeu et de dispensaire de phytothérapie, vous trouverez des vestiges du passé du bâtiment : de vieilles bouteilles de sauce soja, du matériel de jeu chinois d'époque, du matériel de cuisine et des conteneurs et tiroirs en étain rempli d'herbes et de thés. En ce qui concerne la nourriture, les clients peuvent commander des chop suey et des plats de style sichuanais, cantonais et birman à partir d'un menu qui est resté en grande partie inchangé depuis plus d'un siècle.

Le Pekin Noodle Parlour est une affaire de famille. Danny Wong, un immigrant de 82 ans, possède et exploite le restaurant depuis le début des années 1950, et son fils, Jerry Tam, l'assiste dans ses opérations quotidiennes. Wong, dont le nom chinois est Ding Tam, a racheté l'entreprise à son fondateur, son grand-oncle Hum Yow.

S'il semble étrange que le plus ancien restaurant chinois en activité du pays se trouve dans le Montana, attribuez-le aux modèles d'immigration du XIXe siècle. Entre 1850 et 1900, environ 250 000 Chinois sont venus aux États-Unis. Beaucoup d'entre eux fuyaient les conflits politiques, la pauvreté et la famine ; d'autres ont été attirés par la ruée vers l'or de 1849. Le territoire du Montana était une Mecque minière et des milliers d'immigrants chinois y affluaient à la recherche de travail. En 1870, près de 10 % de la population du Montana était sino-américaine.



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Finalement, les réserves d'or ont diminué et l'animosité des mineurs blancs a augmenté, de sorte que les immigrants chinois ont ensuite trouvé de nouveaux emplois en construisant le premier chemin de fer transcontinental des États-Unis. Une fois le chemin de fer terminé en 1869, ils ont gagné de nouveaux moyens de subsistance en tant qu'entrepreneurs, fondant de petites entreprises comme des blanchisseries, des épiceries, des fermes et, oui, des restaurants sino-américains.

Selon les historiens des archives publiques de Butte-Silver Bow, Wong peut retracer l'histoire de sa famille en Amérique jusqu'aux années 1860. Un parent éloigné, dont le nom a été perdu, a livré des fournitures aux camps et communautés chinois de l'Ouest américain. À la fin des années 1890, le fils de ce membre de la famille était arrivé à Butte, une région qui abritait la plus grande communauté chinoise du Montana à l'époque, où il aidait à diriger une entreprise de blanchisserie.

D'autres Tams sont arrivés à Butte, et deux hommes de la famille - le grand-oncle de Wong, Hum Yow, et son grand-père Tam Kwong Yee - se sont lancés en affaires ensemble. Ils ont ouvert un commerce chinois à l'extrémité est du quartier chinois de la ville. En 1911, son dernier étage avait été transformé en Pekin Noodle Parlor, et le premier étage abritait un club de jeu, et plus tard, un herboriste. Ces entreprises ont finalement fermé, mais le salon de nouilles de Pékin est resté.

En 1947, le petit-fils de Tam Kwong Yee, Danny Wong, a émigré de Chine en Amérique et a trouvé un emploi au Pekin Noodle Parlor. Lorsque Hum Yow a pris sa retraite de la restauration, Wong l'a achetée et a dirigé l'établissement pendant plus de six décennies avec sa femme, Sharon Chu. Chu est décédé fin 2014, et aujourd'hui, Jerry Wong aide son père à gérer l'entreprise.

Le Pekin Noodle Parlor n'est pas le premier restaurant sino-américain documenté aux États-Unis. (Cet honneur revient au restaurant Canton, qui a ouvert ses portes à San Francisco en 1849.) Cependant, c'est le plus ancien encore en activité aujourd'hui - et à part une nouvelle couche de peinture ici ou une rénovation mineure là-bas, il contient tout son mobilier d'origine, y compris les chaises, les tables et la vaisselle.

Jerry Tam pense que le secret de la longévité du restaurant réside dans son menu sino-américain classique, qui comprend des plats comme le chow mein, le chop suey et l'œuf foo young. 'Les gens apprécient la nourriture', a déclaré WongMental Floss. « C'est de la nourriture réconfortante ; c'est très familier. (Pendant longtemps, le Pekin Noodle Parlour a également servi des plats américains.)

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Emma Boast, directrice du programme du MOFAD et conservatrice de l'exposition « Chow », a une autre théorie expliquant pourquoi le menu du Pekin Noodle Parlour est si populaire auprès des clients.

'Dans les grandes villes de la côte est et de la côte ouest, ce type de nourriture est vraiment passé de mode après la Seconde Guerre mondiale', a déclaré Boast.Mental Floss. 'Particulièrement dans les années 1960 et 1970 - et certainement aujourd'hui - dans des endroits comme New York, Chicago et San Francisco, [il y a] de nouveaux Américains d'origine chinoise qui viennent avec eux et apportent leur nourriture de diverses régions de Chine et créent leur propre entreprise. pour leurs propres communautés. Cela ne se produit pas nécessairement dans le Montana, donc je pense qu'il y a peut-être plus de marché là-bas pour ce genre de nourriture sino-américaine classique.

La célébrité locale de Wong joue également un rôle. 'Il est très connu, car le restaurant existe depuis si longtemps', dit Boast.

De plus, des rumeurs colorées sur le passé du Pekin Noodle Parlour ajoutent à l'intrigue du restaurant. L'établissement est proche de l'ancien quartier rouge de Butte et est entouré de kilomètres de tunnels souterrains. La légende raconte que ces passages étaient autrefois utilisés pour transporter illégalement de la drogue, tandis que d'autres disent que le Pekin Noodle Parlour fonctionnait également comme un bordel. Cependant, les historiens du Montana disent qu'il n'y a pas de vérité dans ces histoires. Selon eux, les tunnels ont été construits pour alimenter les bâtiments en chaleur vapeur, et ils servaient parfois de conduit de livraison.

Aujourd'hui, peu de Sino-Américains vivent encore à Butte, ou d'ailleurs au Montana. Au début du 20e siècle, les immigrants ont quitté l'État en raison de lois discriminatoires, de boycotts contre les entreprises sino-américaines et de racisme. Ils ont déménagé dans les quartiers chinois des grandes villes ou dans d'autres villes offrant sécurité et opportunités économiques. Les Sino-Américains de Butte ont riposté contre les pratiques et les politiques préjudiciables, mais leur population a également diminué en nombre. Aujourd'hui, moins d'un pour cent des habitants de la ville sont asiatiques.

Miraculeusement, le Pekin Noodle Parlour a survécu et, en 2011, l'entreprise a célébré son 100e anniversaire (Jerry Tam a préparé le dîner pour toute la ville). Pour commémorer l'occasion, les archives publiques de Butte-Silver Bow ont organisé une exposition, « Une famille, cent ans », consacrée à l'histoire de la famille Tam et à l'héritage sino-américain de Butte. Un assortiment de reliques antiques était exposé, notamment une caisse enregistreuse, un billot, du matériel de jeu, des conteneurs d'expédition et plus encore, récupérés dans le sous-sol et la devanture du magasin au rez-de-chaussée du Pekin Noodle Parlor.

Quant à l'exposition du MOFAD, elle présente une réplique de la célèbre enseigne au néon du Pekin Noodle Parlour, ainsi qu'un couvert original en porcelaine, un wok de style cantonais et un assortiment de matériel d'expédition autrefois utilisé pour transporter les ingrédients. Les visiteurs peuvent également voir 150 ans de menus de restaurants sino-américains, une machine à biscuits de fortune fonctionnelle et des reliques de restaurants à travers les États-Unis.

Interrogé sur l'avenir du Pekin Noodle Parlor, Tam dit qu'il continuera d'aider son père à gérer le restaurant 'jusqu'à ce qu'il décide de faire autrement'. Pour l'instant, il essaie de certifier la renommée du restaurant en tant que plus ancien restaurant sino-américain d'Amérique, dans l'espoir de recevoir un record du monde Guinness. 'Si vous regardez les fondements de notre restaurant, c'est une histoire fascinante', dit Tam. 'C'est une entreprise fascinante.'