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Les histoires déprimantes derrière 20 photos d'époque sur le travail des enfants

Le travail des enfants n'a jamais été une partie particulièrement jolie de la société, mais pendant la révolution industrielle, la pratique est devenue encore plus laide que ses incarnations précédentes. Les enfants étaient souvent placés dans des travaux industriels dangereux et payés des salaires de misère. Alors que des écoles publiques gratuites étaient devenues disponibles au moment où ces photos ont été prises, les familles pauvres ne pouvaient toujours pas se permettre de laisser passer les salaires potentiels de leurs jeunes enfants. En fait, même si l'école publique a été rendue obligatoire dans tous les États en 1918, de nombreux enfants ont continué à travailler chaque fois que cela était possible ; il n'y avait pas de lois fédérales du travail efficaces et standardisées en vigueur jusqu'en 1938. Malgré cela, les lois sur la scolarité obligatoire ont grandement contribué à réduire le travail des enfants et à accroître l'éducation de la population. Si vous vous êtes déjà demandé à quel point le travail des enfants pouvait être laid, alors vous apprécierez certainement ces images puissantes de Lewis Wickes Hine, gracieuseté de la Bibliothèque du Congrès.

Production alimentaire

De l'agriculture à la pêche en passant par la transformation et la mise en conserve, il fut un temps où pratiquement tous les aliments étaient cultivés avec l'aide d'enfants travailleurs – travaillant parfois dès qu'ils étaient assez vieux pour comprendre ce que faisaient les membres de leur famille. Alors que tous ces travaux étaient sales, certains étaient particulièrement dangereux, obligeant les enfants à manier des lames ou à faire fonctionner des machines de mauvaise qualité.

Dans cette famille de cueilleurs travaillant en 1910, les enfants commençaient à cueillir des fruits à l'âge de trois ans. Alors qu'ils allaient à l'école une fois la saison des récoltes terminée, ils commençaient généralement les cours au moins un mois et demi plus tard, car il était plus important que tout le monde travaille le plus longtemps possible dans la saison.

Cette fillette de huit ans, qui travaillait dans une ferme de canneberges voisine la même année, a également été retenue de l'école jusqu'à la fin de la récolte. Le travail était si constant que son père l'a même réprimandée pour avoir fait une pause afin que le photographe puisse prendre cette image - d'où son air inquiet.

Ce garçon de 12 ans a perdu sa main en actionnant la tondeuse sur laquelle il est posé. Bien que mutilé, l'enfant a tout de même aidé sa famille à récolter les légumes de sa bonne main dès qu'il a pu retourner aux champs. Sa mère a déploré que « maintenant nous devrons l'éduquer », car il ne pouvait plus travailler comme ouvrier à la ferme.



Ce garçon de cinq ans travaillait dans une usine d'huîtres en 1911, courant pieds nus sur des coquilles fêlées alors qu'il récupérait des seaux de coquillages à décortiquer. L'entreprise a embauché de nombreux enfants de son âge pour écailler des huîtres pour aussi peu que 30 cents par jour, soit environ 7 $ dans la devise d'aujourd'hui. Si vous avez déjà écaillé une huître vous-même, vous pouvez comprendre à quel point ce travail peut être dangereux, en particulier pour quelqu'un d'aussi jeune.

Bien qu'il y ait pas mal d'enfants sur cette image de ramasseurs de crevettes, le plus jeune a huit ans et, bien qu'ils ne soient pas représentés sur cette photo, les plus jeunes garçons employés par l'entreprise n'avaient que cinq ans. Ces employés restaient debout toute la journée au-dessus d'un bac à décortiquer des crevettes jusqu'à ce que leurs doigts saignent, et bien sûr, l'acide et l'eau salée ne faisaient qu'aggraver la douleur.

Ces deux décortiqueuses de baies n'avaient que deux et trois ans, mais elles travaillaient de longues équipes de douze heures, tout comme le reste des membres de leur famille. Les décortiqueurs de l'entreprise gagneraient deux cents par litre de baies finies, mais rien n'indique combien de litres seraient généralement achevés en une journée.

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Daisy, huit ans, travaillait sur la capsuleuse dans une conserverie en 1910. Alors qu'elle était capable de mettre 40 capsules sur les boîtes par minute, elle continuait à prendre du retard et à avoir des ennuis. Daisy a quand même eu de la chance, car elle aurait pu être placée sur une partie beaucoup plus dangereuse de la ligne où des machines à engrenages ouverts blesseraient régulièrement les travailleurs.

Ouvriers industriels

Bien sûr, le travail des enfants ne se limitait pas aux industries de l'agriculture et de la pêche ; pratiquement tout ce qui est fabriqué dans un environnement industriel a été fabriqué avec l'aide d'enfants. Ces travailleurs étaient souvent placés dans des situations dangereuses et nombre d'entre eux se sont retrouvés blessés ou paralysés de façon permanente.

De nos jours, les mineurs de charbon sont toujours confrontés à de nombreux risques professionnels, peu importe à quel point leur employeur est conforme à l'OSHA. Avant que ces types d'emplois ne soient réglementés, les employés recevaient peu ou pas de vêtements de protection et étaient obligés de travailler par équipes de dix ou douze heures. Ces garçons, photographiés en 1908, sont restés sous terre toute la journée de 7h à 17h. Les plus jeunes garçons de l'entreprise seraient embauchés comme « trappeurs », envoyés pour ouvrir les trappes pour permettre aux chauffeurs de passer avec leurs charges de charbon.

Ce garçon a perdu sa jambe alors qu'il n'avait que onze ans quand, travaillant comme trappeur, il s'est retrouvé coincé entre deux voitures. L'entreprise a déterminé que c'était de sa faute et a refusé de lui offrir une quelconque indemnisation. Même après l'accident, son père a continué à travailler à la mine.

Ce garçon de treize ans a eu de la chance, en ce qui concerne les mineurs, car il a pu faire fonctionner la corde de déclenchement, ce qui lui a permis de passer la plupart de son temps à l'extérieur.

Ces jeunes garçons travaillaient à l'intérieur d'un bâtiment d'usine en 1911, traitant les impuretés du charbon à la main. La poussière était parfois si épaisse que de nombreuses photos du photographe ne sont pas sorties du tout, mais aucun des garçons n'a reçu d'équipement de protection. En fait, ils étaient plutôt battus et frappés par leurs surveillants s'ils ne semblaient pas travailler assez vite.

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Avant que les machines ne soient inventées pour rationaliser le processus, les sommiers étaient liés à la main dans des usines comme celle-ci photographiée en 1917. Alors que le travail était dangereux et difficile, au moins cette usine refusait d'embaucher des personnes de moins de dix-sept ans.

Cette usine textile, photographiée en 1909, embauchait généralement des enfants trop jeunes pour même atteindre le sommet des machines pour réparer les fils cassés. En conséquence, des vues comme celle-ci étaient courantes dans l'usine.

Sans surprise, les accidents d'usine étaient bien trop fréquents. Ce garçon de 16 ans a perdu sa jambe et son bras dans un accident du travail dans une usine de printemps en 1908. Malgré le fait qu'il ait passé deux ans à l'usine, personne de l'entreprise ne s'est arrêté pour lui rendre visite après l'accident et il n'a reçu aucune indemnisation pour ses blessures.

Ce garçon a eu la chance de recevoir 10 000 $ en compensation pour ses deux doigts perdus après avoir remporté un procès contre l'entreprise pour laquelle il travaillait. C'est environ 200 000 $ après inflation.

Il a été blessé après s'être endormi pendant un quart de travail de dix-huit heures et a accidentellement allumé la machine devant lui au cours du processus.

À certains égards, cependant, la vie en usine n'a pas toujours été mauvaise. Certaines usines étaient beaucoup moins dangereuses que d'autres, et les employeurs laissaient parfois leurs travailleurs embaucher un lecteur, comme cet homme, pour leur lire des livres et des journaux pendant qu'ils travaillaient. Pour de nombreux jeunes ouvriers d'usine, c'était la chose la plus proche qu'ils pouvaient obtenir d'une éducation et était considéré comme un avantage de travail.

Travailleurs à domicile

Alors que travailler à domicile est considéré comme un luxe de nos jours, dans les années 1800, la plupart des personnes qui travaillaient à domicile pouvaient tout aussi bien avoir été dans un atelier de misère. Des familles entières travaillaient à des tâches subalternes dans des logements exigus sans climatisation ni éclairage tamisé, gagnant généralement moins de 1 $ par jour – c'est par famille, pas par personne. Gonflé à la valeur monétaire d'aujourd'hui, cela signifierait qu'une famille entière pourrait gagner environ 25 $ par jour. Du côté positif, au moins ces travailleurs étaient dans un environnement assez sûr.

Penchées sur une petite table, Mme Gay et ses enfants, âgés de 5, 7, 12 et 13 ans, travaillaient à sertir des pierres en bijoux bon marché. Les Gays ont eu la chance que leurs enfants puissent réellement aller à l'école. Une fois que les enfants sortaient de l'école chaque jour, ils travaillaient jusqu'au soir, tout cela pour que la famille puisse gagner 5 $ de plus par semaine.

Cette famille a travaillé ensemble pour faire des fleurs artificielles. Même l'enfant de cinq ans travaillerait avec le reste de la famille. Pour environ 150 fleurs terminées, ils gagneraient 0,08 $.

Mme Weeks travaillait avec ses enfants et petits-enfants, âgés de 4 à 13 ans, pour enfiler des boutons en bois. Les enfants de cette famille pouvaient aller à l'école, mais après l'école et pendant les vacances, ils se joignaient à eux pour aider à attacher les boutons. Même avec toutes les mains supplémentaires, Mme Weeks gagnait rarement plus de 7 $ par mois, environ 180 $ dans la devise d'aujourd'hui.

Cette famille entraînait déjà la plus jeune fille, une fillette de deux ans, à faire des couronnes de fleurs avec les autres. Ils s'attendaient à ce qu'elle puisse travailler l'année prochaine.

Bien que ces images puissent vous rendre reconnaissant que de nombreux pays ont mis en place des lois strictes sur le travail des enfants, n'oubliez pas qu'il existe de nombreux endroits où des scènes comme celle-ci se produisent encore quotidiennement.