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L'histoire fascinante derrière pourquoi les familles juives mangent de la nourriture chinoise à Noël

Pour les New-Yorkais juifs, obtenir une place dans l'un des restaurants chinois du restaurateur vétéran Ed Schoenfeld le jour de Noël pourrait être comparé à un miracle des fêtes. 'Je pense que ce jour-là, nous faisons plus d'affaires que de nombreux restaurants en trois mois', a déclaré Schoenfeld à Trini Radio. « Nous servons toute la journée, nous restons ouverts toute la journée. »

Schoenfeld est le propriétaire-exploitant juif de RedFarm, un restaurant de dim sum à fusion asiatique avec deux établissements à New York (plus un à Londres) et de Decoy, un sanctuaire de West Village dédié au canard laqué traditionnel. Alors que son expertise réside dans la cuisine d'Extrême-Orient, Schoenfeld a grandi à Brooklyn et a appris à cuisiner de sa grand-mère d'Europe de l'Est. Et tout comme ses clients, Schoenfeld et sa famille avaient parfois envie de nourriture chinoise à Noël, évitant les plats faits maison pour des assiettes pleines de chow mein et d'œufs foo yung. La grand-mère du futur restaurateur a gardé une cuisine casher, mais à l'extérieur de la maison, toutes les lois alimentaires ont volé par la fenêtre avec le seul tour d'une Lazy Susan. Soudain, les rouleaux d'œufs au porc étaient du beau gibier, transfigurés en mets délicats permis par la faim et l'ignorance volontaire.

Alors que les Gentils se régalent de dinde et de rosbif pendant la saison de Noël, pourquoi de nombreux Juifs optent-ils pour le chop suey ? Pour commencer, c'est pratique : les restaurants chinois sont ouverts la veille de Noël et le jour de Noël. Mais comme le disent les historiens et les experts culinaires à Trini Radio, d'autres ingrédients jouent un rôle dans cette délicieuse histoire.

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Les Juifs ont développé leur amour pour tout ce qui est cuit à la vapeur, sauté et sauce soja après avoir quitté le Vieux Pays. Entre le milieu des années 1800 et les années 1930, des vagues d'immigrants juifs d'Europe de l'Est, d'Allemagne et de Grèce ont commencé à s'installer dans le Lower East Side de Manhattan, un quartier sablonneux et bon marché regorgeant d'immeubles, de quais et d'usines, et rempli de synagogues et de bouchers casher. magasins. « Vous avez commencé ici, puis vous êtes passé à autre chose », Sarah Lohman, auteur deHuit saveurs : l'histoire inédite de la cuisine américaine, dit.

Alors que les immigrants juifs ont trouvé une communauté dans le Lower East Side, « il y avait beaucoup de discrimination contre les Juifs au tournant du siècle », ajoute Lohman. 'Ils ont souvent été critiqués non seulement pour ne pas s'habiller comme des Américains et ne pas parler la langue, mais aussi pour ne pas s'être convertis à une religion' américaine '.'

Juste à côté de la communauté juive en plein essor du Lower East Side se trouvait le Chinatown naissant de la ville. De nombreux immigrants chinois étaient initialement venus aux États-Unis pour travailler sur le chemin de fer transcontinental. Après son achèvement en 1869, ces ouvriers ont été confrontés à la violence et à la discrimination dans les États occidentaux. Ils sont venus à New York à la recherche de nouvelles opportunités commerciales et certains ont ouvert des restaurants.

Dans l'ensemble, les restaurateurs chinois n'ont pas fait de discrimination envers les clients juifs. Joshua Eli Plaut écrit dans son livreUn Noël casher: C'est la saison pour être juifque les Chinois, en tant que non-chrétiens, ne percevaient aucune différence entre les New-Yorkais anglo-saxons et les immigrés juifs ; ils ont accepté tous les clients non chinois à bras ouverts.



Les clients juifs ont adopté la nourriture chinoise en retour. Les restaurants étaient bien situés et bon marché, mais étaient aussi courtois à leurs yeux. Les Juifs considéraient les repas au restaurant comme une coutume américaine qu'ils voulaient essayer, en grande partie parce qu'ils recherchaient une mobilité ascendante parmi les autres Américains. Selon Yong Chen, professeur d'histoire et auteur deChop Suey, États-Unis : L'histoire de la cuisine chinoise en Amérique, « [Les convives] étaient attirés par la cuisine chinoise parce que, dans leur esprit, elle représentait le cosmopolitisme américain et le statut de classe moyenne. » Et ils n'ont pas été découragés par le fait que la nourriture dans les restaurants chinois n'était pas casher. Mais ils pouvaient facilement prétendre que c'était le cas.

Les produits laitiers n'étaient pas une grande partie des repas chinois, donc les convives juifs n'avaient pas à se soucier de mélanger la viande et le lait (un non-non dans les régimes casher). Et les ingrédients non casher comme le porc ou les fruits de mer étaient souvent finement hachés, noyés dans des sauces ou mélangés à d'autres ingrédients, comme le riz. Ces éléments étaient suffisamment bien déguisés pour pouvoir passer pour des formes de viande plus acceptables. 'Vous pourriez en quelque sorte ignorer volontairement qu'il pourrait y avoir du porc là-dedans', dit Lohman. « C'est comme un végétarien qui mange une soupe avec du bouillon de poulet. Si vous êtes un peu flexible sur votre judaïsme, vous ne remarquerez tout simplement pas le porc dans votre riz frit.

La nourriture chinoise était exotique et nouvelle, remplie de saveurs, d'ingrédients et de textures surprenants [PDF]. Mais pour certains Juifs d'Europe de l'Est, il y avait aussi des éléments familiers. Les cuisines d'Europe de l'Est et de Chine partageaient une affinité pour les saveurs aigre-douce et les plats à base d'œufs. '[Les restaurants chinois] avaient ces crêpes, qui ressemblaient à des blintz', explique Joan Nathan, auteur deLa table du roi Salomon : une exploration culinaire de la cuisine juive du monde entier, et les wontons ressemblaient à des kreplach (les deux sont des boulettes de soupe remplies de viande).

Le fait que les Chinois et les Juifs aient été les deux plus grandes populations d'immigrants non chrétiens d'Amérique les a rapprochés, Jennifer 8. Lee, auteur deThe Fortune Cookie Chronicles : Aventures dans le monde de la cuisine chinoise, raconte Trini Radio. Contrairement, disons, aux restaurants italiens, les restaurants chinois étaient ouverts le dimanche et les jours fériés chrétiens. Ils manquaient également d'images religieuses, ce qui les a peut-être rendus plus accueillants pour les Juifs.

Combinés, ces facteurs ont fait monter en flèche le nombre de restaurants chinois dans les villes urbaines de la côte Est au début du 20e siècle. Les Juifs représentaient bientôt 60 % de la clientèle blanche dans les restaurants chinois de New York et de Philadelphie, écrit Chen, et les restaurants chinois faisaient souvent tout leur possible pour satisfaire ces clients. Les restaurants livraient leur nourriture aux quartiers juifs et aux clients individuels.

Pourtant, une affection inébranlable pour la cuisine chinoise n'était pas partagée par tous les Juifs. Dans un exemple cité par Chen et Lee, un journaliste deCe qui a pris(Le jour), un quotidien yiddish de New York, notait en 1928 que les convives juifs risquaient de noyer leurs racines culinaires dans la sauce de soja. Pour reprendre leurs papilles gustatives, les juifs américains devraient hisser des pancartes de protestation indiquant « A bas le chop suey ! Vive le poisson gefilte ! plaisanta le journaliste.

Mais les livres de cuisine juifs avaient déjà commencé à inclure des plats américanisés comme le chop suey et l'œuf foo yung, que les chefs chinois avaient spécialement créés pour plaire aux appétits locaux. Et alors que les Juifs du Lower East Side se sont déplacés vers différents quartiers, arrondissements et banlieues, les restaurants chinois les ont suivis.

Au milieu du 20e siècle, dit Nathan, les restaurants chinois étaient devenus de facto des clubs sociaux dans les communautés juives. Des visages familiers étaient toujours présents, les enfants étaient toujours les bienvenus et manger avec les mains n'était pas seulement encouragé, c'était obligatoire. Tout le monde est reparti rempli de nourriture et de potins, que ce soit Noël ou un dimanche soir ordinaire.

Grâce aux schémas d'immigration, à la nostalgie et aux heures d'ouverture pratiques, cette coutume culinaire est restée. « Les invités juifs veulent sortir et manger de la nourriture chinoise à Noël », explique Schoenfeld, le restaurateur de Manhattan. 'C'est devenu une tradition, et c'est extraordinaire à quel point c'est vraiment développé.'

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Cette histoire a d'abord été publiée en 2017.