Article

Le Pinto volant qui a tué son inventeur

Crédit image : Doug Duncan

La voiture volante a été inventée maintes et maintes fois. Le problème est que chaque itération est tombée quelque part sur la ligne entre un échec amusant et un désastre pur et simple. L'exemple le plus tristement célèbre est peut-être l'AVE Mizar, alias le « Flying Pinto », qui a tué son inventeur lors d'un premier voyage.

Top 20 des villes les plus sûres aux États-Unis

Ces hommes magnifiques dans leur machine volante

Henry Smolinski est né en 1933, l'un des huit enfants d'une famille polonaise américaine vivant à Cuyahoga, Ohio. Après avoir fréquenté l'école de génie aéronautique du Northrop Institute of Technology, il a commencé sa carrière chez North American Aviation en tant qu'ingénieur en structure travaillant sur la conception de moteurs à réaction et d'avions. En 1959, il rejoint Rocketdyne en tant qu'ingénieur de projet, travaillant sur leurs programmes de développement de missiles et d'aérospatiale.

Après une décennie à Rocketdyne, Smolinsky est parti pour former sa propre entreprise avec son ami Hal Blake. Ils ont fondé Advanced Vehicle Engineers à Van Nuys, en Californie, en 1971, expressément pour concevoir et construire une voiture volante. Leur premier et unique modèle était l'AVE Mizar (du nom de l'une des étoiles qui forment le manche de la Grande Ourse). L'idée était assez simple : prendre une voiture ordinaire et un petit avion et les modifier tous les deux, afin qu'une personne puisse conduire la voiture jusqu'à un aéroport, assembler la voiture et la cellule en attente, décoller de la piste, descendre quelques centaines à des kilomètres à une autre piste d'atterrissage, détachez-vous de la cellule, puis éloignez la voiture.

Crédit image: Curbside Classic

Les prototypes du Mizar ont été réalisés en sciant un Cessna Skymaster et une Ford Pinto et en les assemblant. La cabine et le moteur avant du Skymaster ont été retirés et le reste de l'avion a été attaché au Pinto, avec les ailes posées sur le toit et le moteur propulseur blotti contre le hayon. Le Pinto était adossé à la cellule et quatre goupilles autobloquantes à haute résistance ont été utilisées pour tout accrocher. Les commandes du conducteur ont été adaptées pour qu'en vol le conducteur/pilote puisse contrôler les ailerons de la cellule en tournant le volant à droite ou à gauche, et la gouverne de profondeur en poussant et tirant le volant. Des pédales pour contrôler le gouvernail ont également été installées et toutes les commandes de vol à l'intérieur de la voiture ont été fixées à la cellule via des connexions qui se trouvaient sous le côté conducteur de la voiture. Le tableau de bord du Pinto était équipé d'instruments de vol tels que des jauges de vitesse et de taux de montée, un altimètre, un gyroscope directionnel, des manomètres de carburant, une manette des gaz et un équipement de radionavigation.



Le Mizar pouvait utiliser à la fois le moteur de la voiture et le moteur de l'avion pendant le lancement pour raccourcir la course au décollage. Une fois en l'air, l'engin avait une vitesse de croisière de 130 mph, une portée de plus de 1 000 milles et un plafond de 12 000 pieds. À l'atterrissage, le système de freinage de la voiture arrêterait l'engin sur seulement 530 pieds de piste.

Lors d'un premier vol d'essai mené par le pilote Charles 'Red' Janisse en 1973, la fixation de la jambe de force de l'aile droite a échoué peu de temps après le décollage. Red savait que faire tourner l'engin mettrait trop de pression sur l'aile non soutenue et pourrait la déchirer, il a donc dû poser le Mizar directement dans un champ de haricots et ramener le véhicule blessé, la cellule toujours attachée, à l'aéroport. AVE a eu une grande publicité de toute façon. Le Mizar est devenu une sensation difficile à ignorer et Galpin Ford de Sepulveda (maintenant connu sous le nom de North Hills), en Californie, a signé en tant que distributeur national.

Smolinsky a séduit le public avec des argumentaires de vente et des conférences de presse, promettant un véhicule simple ('Une femme peut facilement assembler les deux systèmes - ou les séparer - sans aide') et suffisamment abordable (15 000 $ en pleine production, divisés en gros à 4 000 $ pour la voiture, 5 500 $ pour le moteur à air et 5 000 $ pour la cellule) pour que quiconque puisse s'envoler.

Catastrophe

Cependant, l'une des conférences de presse de Smolinsky laissait présager une tragédie. Comme leLos Angeles Timesa rapporté : « … la salle était pleine de sceptiques et certaines questions techniques n'ont pas reçu de réponse complète. Les gens de l'avion ont reconnu qu'il y avait des problèmes. « Mais nous pensons avoir les réponses », ont-ils déclaré. »

combien de temps est le loyer du jeu

À l'été 1973, un autre prototype avec un moteur d'avion différent a été dévoilé et pris pour une série d'essais de taxi et de vol sur une période de trois mois à l'aéroport du comté de Ventura. Le 11 septembre, Jannise n'était pas disponible pour un vol d'essai prévu, alors Smolinsky et Blake ont pris le Mizar eux-mêmes.

Selon Mac Grisham, le directeur de l'aéroport, les hommes s'étaient entendus avec l'aéroport pour l'informer avant chaque vol, afin qu'il puisse alerter la police locale et les pompiers. Pour une raison quelconque, Smolinsky n'a pris aucun contact avec Grisham ce jour-là, et après avoir vu le Mizar décoller, Grisham a couru vers la tour de contrôle aérien pour radio l'engin.

Alors qu'il approchait de la tour, il entendit le klaxon de l'aéroport et se retourna pour voir une colonne de fumée noire épaisse s'élever d'en bas là où le Mizar aurait dû être.

L'alarme avait été déclenchée par Danny Edwards, un contrôleur aérien de la tour, qui avait observé le Mizar à travers ses jumelles. Environ deux minutes après le décollage, il a vu l'aile droite de l'engin se replier. Le Mizar s'est tordu puis est tombé, avec diverses pièces et morceaux s'envolant. Un autre témoin était sur sa pelouse et a vu l'engin tomber, heurter la cime d'un arbre, s'écraser sur une camionnette garée dans la rue et s'enflammer.

Smolinski et Blake ont tous deux été tués sur le coup, selon le coroner local, bien qu'il n'ait pas été en mesure de déterminer s'ils sont décédés des suites d'un accident, de brûlures ou d'une inhalation de fumée.

Après leur enquête, le National Transportation Safety Board a signalé que cette version particulière du Mizar avait plusieurs problèmes. D'une part, même si la Pinto n'était pas une grosse voiture, la Mizar était tout simplement trop lourde. Il dépassait déjà le poids brut sans passagers ni carburant. Ils ont également trouvé des pièces détachées et un problème antérieur qui a de nouveau fait surface. Une mauvaise soudure avait entraîné la défaillance de la fixation de la jambe de force de l'aile droite à l'endroit où elle rencontrait le panneau de carrosserie du Pinto.

Avec la mort de son inventeur, le projet Mizar a été abandonné et AVE fermé. Avec du recul étant 20/20, il est facile de dire qu'une Pinto, une voiture réputée pour être un piège mortel au sol, n'aurait jamais dû voler. Mais Smolinsky l'a fait voler, ne serait-ce que pour quelques instants, alors que tant d'autres n'ont jamais pu faire décoller leurs propres voitures volantes.